Alla ricerca delle civiltà nascoste dell'Amazzonia

Grande immagine. Un nuovo modello dell'Amazzone predice che la terra preta è più probabile che si trovi lungo i fiumi nella parte orientale della foresta pluviale. Le lettere indicano noti siti archeologici.

Guarda oggi intorno alla foresta pluviale amazzonica ed è difficile immaginarlo pieno di gente. Ma negli ultimi decenni, gli archeologi hanno iniziato a trovare prove che prima dell'arrivo di Colombo, la regione era costellata di città e forse anche città. L'estensione degli insediamenti umani in Amazzonia rimane oggetto di accesi dibattiti, in parte perché vaste aree della foresta pluviale di 6 milioni di chilometri quadrati non sono state studiate dagli archeologi. Ora, i ricercatori hanno costruito un modello per predire dove sono più probabili i segni di un'agricoltura precolombiana, uno strumento che sperano possa aiutare a guidare il futuro lavoro archeologico nella regione.

In molti modi, l'archeologia in Amazzonia è ancora agli inizi. Non solo è difficile montare scavi su larga scala nel mezzo di una foresta pluviale tropicale, ma fino a poco tempo fa gli archeologi presumevano che non ci fosse molto da trovare. Il suolo amazzonico è notoriamente di scarsa qualità - tutti i nutrienti sono immediatamente assorbiti dalla straordinaria biodiversità della foresta pluviale - così per molti anni gli scienziati hanno ritenuto che il tipo di agricoltura su vasta scala necessaria per sostenere le città fosse impossibile nella regione. Scoperte di giganteschi terrapieni e strade antiche , tuttavia, suggeriscono che una volta esistevano in Amazzonia centri abitativi densamente popolati e di lunga durata. Il loro segreto agricolo? Amazzoni precolombiani hanno arricchito il terreno da soli, creando ciò che gli archeologi chiamano terra preta .

Terra preta -literamente "terra nera" -un terreno che gli umani hanno arricchito per avere da due a tre volte il contenuto di nutrienti del terreno circostante di scarsa qualità, spiega Crystal McMichael, un paleologo del Florida Institute of Technology di Melbourne. Sebbene non ci sia una definizione standard per terra preta , tende ad essere più scura di altri terreni amazzonici e ad avere frammenti di carbone vegetale e precolombiano mescolati. La maggior parte è stata creata da 2500 a 500 anni fa. Come i lavori di sterro, terra preta è considerato un segno che una particolare area è stata occupata da umani nel passato pre-colombiano.

Analizzando la posizione e i dati ambientali da quasi 1000 noti terra preta siti e confrontandolo con le informazioni provenienti dalle indagini sul suolo che hanno riportato no terra preta , McMichael e il suo team hanno trovato degli schemi nella distribuzione del suolo arricchito. Gli scienziati hanno concluso questo terra preta è più probabile che si trovi in ​​Amazzonia centrale e orientale su scogliere che si affacciano fiumi vicino all'Oceano Atlantico. È meno comune nell'Amazzonia occidentale, dove il deflusso dalle Ande tende ad aggiungere sostanze nutritive al suolo in modo naturale, e nelle zone di montagna come Llanos de Moxos in Bolivia, che ospita molti imponenti lavori di terra precolombiani. Analizzando le condizioni ambientali maggiormente associate terra preta , il team è stato in grado di costruire un modello che prevedeva dove non era stato scoperto terra preta i siti sono più probabilità di essere trovati. Nel complesso, lo sospettano c'è probabilmente circa 154,063 km 2 di terra preta in Amazzonia , che rappresentano circa il 3,2% dell'area totale del bacino, riportano online oggi nel Atti della Royal Society B .

Non solo modella le posizioni probabili di terra preta rivelano possibili modelli di insediamento umano in Amazzonia, ma danno anche agli archeologi "un punto di partenza" per gli scavi futuri, dice McMichael. "All'interno di una foresta di quasi 6 milioni di chilometri quadrati, è difficile per gli archeologi determinare le posizioni dei siti per il campionamento", spiega. Come il sempre più popolare LiDAR -che può trovare lavori di sterro nascosti sotto il baldacchino della foresta pluviale, ma non può annusare terra preta - "queste metodologie [statistiche] riducono le probabilità" di dove trovare promettenti siti archeologici.

Altri esperti di Amazon sono più scettici. Michael Heckenberger, un archeologo dell'Università della Florida a Gainesville, che non è stato coinvolto nella ricerca, sottolinea una possibile discrepanza nei metodi di campionamento impiegati dalla squadra di McMichael. Il terra preta i siti utilizzati per realizzare il modello statistico, dice, "sono le aree in cui è stato condotto un intenso sondaggio archeologico". Le aree designate come terra preta -free, d'altra parte, sono stati campionati e categorizzati da ecologisti e geologi, spesso molto prima che qualcuno cercasse terra preta o altri segni di insediamenti precolombiani in Amazzonia. Solo perché una regione è etichettata terra preta -free ora, sospetti di Heckenberger, non significa che non ce ne siano terra preta Là. Significa solo che gli archeologi non sono stati lì a cercarlo, eppure. La mappa di McMichael "serve come promemoria di ciò che non sappiamo" sul passato dell'Amazzonia, dice.

McMichael è d'accordo sul fatto che a terra preta -etichetta libera non dovrebbe essere presa come prova che gli umani non hanno mai stabilito una regione. La relativa mancanza di terra preta intorno al Llanos de Moxos il movimento terra dimostra che gli umani non necessariamente arricchiscono il suolo, o lo fanno allo stesso modo, ovunque vivano, dice. "Penserei che le culture si sono adattate in modo diverso alle diverse condizioni ambientali", creando terra preta dove il suolo naturale era particolarmente povero e modificando il loro ambiente in altri modi in regioni in cui non avevano necessariamente bisogno di arricchire il suolo per sostenere grandi popolazioni.

McMichael spera di usare i suoi metodi statistici per modellare tutti i diversi tipi di impatti umani antichi sull'Amazzonia. La sua squadra ha un documento in stampa al Journal of Biogeography predire le posizioni dei lavori di sterro, e alla fine spera di creare una mappa che colleghi gli insediamenti umani passati con vari modelli ecologici. Se gli esseri umani pre-colombiani incoraggiavano la diffusione di particolari piante e animali che trovavano utili nelle regioni attorno ai loro insediamenti, ad esempio, ciò potrebbe influenzare la distribuzione delle specie in Amazzonia oggi. Presto, gli scienziati potrebbero essere in grado di andare oltre il movimento terra e l'agricoltura e leggere la storia dell'Amazzonia nella foresta stessa.

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