Cambiare clima uccide pulcini di pinguino di Magellano

Uccelli scavatori. Un pinguino di Magellano adulto incontra il suo pulcino alla bocca della loro tana in Sud America.

Una mamma pinguino magellanico ansimava nel caldo pomeridiano, proteggendo il suo pulcino appena nato dal sole caldo. Ma non è abbastanza. Lo spesso pelo lanuginoso del pulcino non è progettato per il calore, e i suoi sforzi per allungare le ali e il collo per rinfrescarsi non funzionano. Nonostante i migliori sforzi della madre, il giovane muore.

Questa triste storia sta diventando troppo comune tra i pinguini di Magellano ( Spheniscus magellanicus ), secondo uno studio di 27 anni pubblicato oggi. I ricercatori hanno scoperto che la specie, che ha perso il 20% della sua popolazione a livello mondiale dal 1987, affronta una crescente minaccia da un numero crescente di piogge torrenziali e ondate di caldo causate dal cambiamento climatico, che potrebbero accelerare il declino delle specie.

Prende il nome da Ferdinando Magellano, che avvistò gli uccelli nel 1520, i pinguini di Magellano nidificano nelle tane e sotto i cespugli delle coste dell'Argentina, del Cile e delle Isole Falkland. Come molte altre specie di pinguini, gli uccelli preferiscono i climi temperati e secchi. Tuttavia, recentemente il clima ha iniziato a cambiare. Inoltre, i modelli climatici prevedono il numero di tempeste durante le prime 2 settimane di dicembre, quando i pulcini sono più vulnerabili, raddoppieranno all'incirca entro il 2081. I pinguini appena nati nascono con un soffice piumino di piume, ma questo strato non è impermeabile. Nonostante i migliori sforzi dei loro genitori, molti pulcini imbevuti di tempeste prendono l'ipotermia e muoiono. La stessa mancanza di impermeabilità porta i pulcini a morire di colpi di calore nelle giornate calde, quando un tuffo nell'oceano è il modo migliore per rinfrescarsi ma richiede un cappotto impermeabile. I climatologi prevedono che la temperatura dell'aria nella regione aumenterà di 2 ° C nel prossimo secolo.

Nel 1982, un'azienda giapponese cercò i diritti per la raccolta dei pinguini di Magellano da una colonia in Argentina. Dopo che gli argentini protestarono, il governo redasse l'ecologista Dee Boersma dell'Università di Washington, a Seattle, per indagare sulla più grande colonia di pinguini di Magellano del mondo, situata a Punta Tombo, in Argentina. Anche dopo che la compagnia giapponese ha ritirato silenziosamente i loro piani, Boersma ha continuato il suo studio. Per i 27 anni successivi, ha monitorato gli alti e bassi della popolazione durante la stagione di nidificazione degli uccelli da settembre a febbraio. Fino a due volte al giorno, Boersma e i suoi colleghi hanno passeggiato per i campi di nidificazione controllando i pulcini appena nati. Quando un pulcino è morto o è scomparso, ha colto la perdita e indagato sulla causa.

In un anno medio, Boersma e i suoi colleghi ricercatori hanno scoperto che il 65% di tutti i pulcini morivano, con la maggior parte di fame, predazione e malattia. Tuttavia, il team ha scoperto che il cambiamento del clima ha preso il suo pedaggio. Nel corso dello studio, il numero di tempeste durante la stagione di nidificazione è aumentato. Negli ultimi 3 anni, in media il 7% dei pulcini è morto a causa di acquazzoni e tempeste di calore, ma durante alcuni anni il numero era molto più alto , i ricercatori riferiscono oggi a PLOS ONE . Nel 1999, una singola tempesta ha ucciso il 40% di tutti i pulcini, lo stesso di tutte le altre cause di morte di quell'anno combinato, dice Boersma. Calcolare una tendenza generale dei decessi legati al clima è difficile a causa dell'irregolarità delle tempeste gravi, dice Boersma, anche se il legame tra condizioni meteorologiche estreme e morte di pulcini dimostra che con l'aumentare del tempo estremo nei prossimi anni, la morte dei pulcini aumenterà a sua volta. Inoltre, i pinguini ora tendono ad arrivare al luogo di riproduzione più avanti nell'anno, probabilmente perché i pesci che mangiano arrivano più tardi a causa delle variazioni delle temperature oceaniche. I pulcini nati più tardi nella stagione sono troppo giovani per sopravvivere alle tempeste di ammorbidimento delle piogge di novembre e dicembre, che secondo Boersma aggravano il problema.

"Questo non è qualcosa a cui i pinguini possono adattarsi evolutivamente: è troppo veloce e questi eventi sono troppo estremi", dice Boersma. "Il tempo è diventato un fattore di mortalità molto importante e non lo era".

Pablo García Borboroglu, presidente della Global Penguin Society e ecologista del Consiglio Nazionale delle Ricerche dell'Argentina, dice che sebbene i recenti decessi legati alle condizioni meteorologiche siano un fattore crescente nella morte dei pulcini, non sono ancora la principale preoccupazione. "La mancanza di cibo per la specie è ancora la cosa fondamentale", dice. "Anche se i recenti cambiamenti climatici sono causati dall'uomo, i cambiamenti climatici non possono essere affrontati a breve termine. La mancanza di cibo è qualcosa che noi esseri umani possiamo immediatamente affrontare ".

Borboroglu e la Global Penguin Society stanno lavorando con il governo argentino per creare un santuario marino per i pinguini di Magellano, un tentativo che le speranze di Borboroglu aiuteranno ad aumentare la disponibilità di cibo dei pinguini e a ridurre le morti di pulcini.

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