Che cosa ha ucciso le bestie del Nord America?

Omicidio o cause naturali? Un nuovo studio potrebbe esonerare gli umani dall'uccidere grandi mammiferi come questo mastodonte.

Fino a circa 11.000 anni fa, mammut, castori giganti e altri massicci mammiferi vagavano per il Nord America. Molti ricercatori hanno accusato la loro scomparsa dei nuovi Paleoindiani, i primi americani, che presumibilmente li hanno cacciati all'estinzione. Ma un nuovo studio indirizza invece i cambiamenti climatici e ambientali. Le scoperte potrebbero avere implicazioni per le strategie di conservazione, comprese le controverse proposte per "far rivivere" leoni ed elefanti nel Nord America.

L'idea che gli umani spazzarono via i giganteschi mammiferi del Nord America, o megafauna, è conosciuta come "l'ipotesi di overkill". Prima proposta dal geoscienziato Paul Martin più di 40 anni fa, fu ispirata in parte dai progressi nella datazione al radiocarbonio, che sembrava indicare una sovrapposizione tra l'arrivo dei primi umani in Nord America e la scomparsa dei grandi mammiferi. Ma nel corso degli anni, un certo numero di archeologi hanno sfidato l'idea per diversi motivi. Ad esempio, alcuni ricercatori hanno sostenuto che su 36 animali che si sono estinti, solo due - il mammut e il mastodonte - mostrano chiari segni di essere stati cacciati, come tagli alle ossa fatte con strumenti di pietra. Altri hanno indicato correlazioni tra i tempi delle estinzioni e le drammatiche fluttuazioni delle temperature, quando l'ultima era glaciale si è arrestata.

Per ottenere un'immagine più alta di quello che sarebbe potuto accadere, gli archeologi Matthew Boulanger e R. Lee Lyman dell'Università del Missouri, in Columbia, hanno deciso di guardare una regione che non era stata ben studiata in passato: il nordest del Nord America, compresi gli stati di New York, New Jersey, Pennsylvania, Massachusetts, Maine e la provincia canadese dell'Ontario. "Questa è una regione che è stata praticamente assente dalle discussioni" sulle estinzioni megafaunali, dice Boulanger, che si sono concentrate principalmente sulle Grandi Pianure e sul Sud-Ovest americano. "Eppure è anche una regione con un record incredibilmente ricco" di resti di animali preistorici. Ad esempio, le ossa di almeno 140 mastodonti e 18 mammut sono state trovate solo nello stato di New York.

Boulanger e Lyman hanno compilato database di date radiocarboniche da reperti megafaunali e siti paleoindei per il nord-est, eliminando qualsiasi data la cui affidabilità fosse stata o potesse essere messa in discussione. Questo ha dato un campione finale di 57 date megafauna da 47 siti diversi e 25 date paleoindiane da 22 siti. Quando i due database sono stati confrontati, è diventato chiaro che la maggior parte della megafauna era già scomparsa prima che gli umani entrassero in scena - suggerendo che gli umani avevano poco a che fare con la loro fine.

Le date del radiocarbonio suggeriscono anche che la megafauna nord-orientale subì due importanti cali prima di estinguersi definitivamente. Il primo era 14.100 anni fa, prima che qualsiasi essere umano si trovasse nella regione, ma il numero di animali si è poi ripreso dopo circa 500 anni; il secondo e ultimo crollo della popolazione iniziò 12.700 anni fa, quando i paleoindiani erano appena arrivati ​​nella regione, secondo la documentazione archeologica. Inoltre, il team riferisce nel numero di febbraio di Recensioni di Scienza Quaternaria , anche se umani e megafauna continuarono a coesistere per circa 1000 anni prima che gli animali si estinguessero definitivamente, gli animali stavano già uscendo: tra il 75% e il 90% del megafauna nord-orientale erano spariti prima che gli umani arrivassero sulla scena. Tuttavia, anche durante il millennio di sovrapposizioni umane e animali, sostiene la squadra, non ci sono prove per la caccia: né i siti megafaunali né paleoindiani nel nord-est contenevano ossa di animali macellati o diversamente modificati.

Gli autori sottolineano che i loro risultati possono essere applicati direttamente solo al nord-est del Nord America e non ad altre regioni come le Grandi Pianure e il Sud-Ovest. Tuttavia, data la grande quantità di megafauna nel nord-est e la mancanza di prove per il coinvolgimento umano nella loro scomparsa, sostengono che l'overkill non può essere stato l'unico o addirittura il fattore principale per estinzioni in tutto il continente: il clima e gli stress ambientali devono avere ha anche svolto un ruolo chiave. La tempistica del secondo incidente megafaunal, 12.700 anni fa, corrisponde all'inizio di un importante snap freddo di 1300 anni chiamato Dryas più giovane , seguito dalla tendenza al riscaldamento (chiamata Olocene) in cui viviamo ancora oggi.

Il nuovo lavoro rafforza le opinioni di molti ricercatori secondo cui "gli argomenti e le prove sono più forti per le spiegazioni ambientali e climatiche", afferma Lisa Nagaoka, zooarcheologa dell'Università del Texas settentrionale, Denton. Quando arrivarono gli umani, dice, il "punto di svolta" verso le estinzioni megafaunali potrebbe essere già stato raggiunto.

E anche se questi eventi si sono verificati migliaia di anni fa, Lyman dice che hanno importanti implicazioni oggi. Recentemente, un certo numero di ambientalisti ha iniziato a difendere la "rinascita" del Nord America reintroducendo specie come gli elefanti - che sono strettamente legati agli animali estinti come mastodonti e mammut - e leoni africani, che sono legati al leone americano estinto.

Questa idea ha ricevuto crescente attenzione in entrambi i letteratura scientifica e il media popolari . Per esempio, i sostenitori della ribellione sostengono l'introduzione di elefanti e cammelli battriani - che sono ormai prossimi all'estinzione nel deserto del Gobi - sul continente, con l'idea che avrebbero mangiato piante legnose ed erbacce che minacciavano praterie negli Stati Uniti occidentali, e che un il nuovo habitat aiuterebbe a proteggerli dall'estinzione. Ma alcuni ricercatori hanno sostenuto che queste proposte si basano su una logica ecologica errata e potrebbero finiscono per danneggiare gli ecosistemi piuttosto che aiutarli, oltre a minacciare le specie esistenti.

E Lyman afferma che la strategia si basa in gran parte sull'argomento etico secondo cui, poiché gli esseri umani hanno ucciso i parenti di questi animali, hanno la responsabilità di salvarli e di ripristinare i loro habitat. "L'ipotesi di overkill è una base molto debole per la ricostruzione."

Nel frattempo, i sostenitori dell'ipotesi di overkill rimangono non convinti dal nuovo studio. "Gli autori si sono impegnati in un esercizio di analisi dei dati che non dimostra né smentisce l'eccesso", dice Gary Haynes, un archeologo dell'Università del Nevada, a Reno. Gli esseri umani potrebbero essere entrati nel nord-est prima di quanto indicato nel database del radiocarbonio, ma i loro resti potrebbero non essere stati ancora trovati, dice. Todd Surovell, un archeologo dell'Università del Wyoming di Laramie, insiste sul fatto che il nuovo studio è del tutto coerente con l'opinione che gli esseri umani hanno inferto il colpo finale alle grandi bestie del Nord America: "La questione fondamentale è se questi animali avrebbero sofferto l'estinzione se gli umani non fossero arrivati. "

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