Dopo 3 anni, European Comet Chaser to Wake Up

L'impressione dell'artista di Rosetta di lanciare il lander Philae verso la cometa, che dovrebbe avvenire a novembre.

Ha percorso 6,2 miliardi di chilometri, ha avuto una spinta facendo oscillare i pianeti passati quattro volte, ha avuto incontri ravvicinati con due asteroidi e poi ha dormito per 957 giorni. Ma lunedì, inizia la fase finale e più drammatica dell'odissea decennale della navicella spaziale europea a caccia di comete, Rosetta, quando un allarme interno lo sveglia dal suo sonno alle 10.00 GMT.

Per gli scienziati e i controllori sul terreno seguiranno poche ore di nervosismo, mentre i riscaldatori della nave spaziale riscaldano i suoi sistemi, i suoi startrackers ottengono una correzione, rivolge i suoi pannelli solari verso il sole e, infine, punta la sua antenna di comunicazione verso la Terra . Quindi, non prima delle 17.30 GMT, il team di Rosetta sul campo riceverà finalmente un messaggio che dice se tutto va bene.

"Tutto è pronto", afferma Gerhard Schwehm, ex scienziato del progetto di Rosetta e responsabile della missione presso l'Agenzia spaziale europea (ESA). "[Il centro di controllo dell'ESA] ha fatto tutto. Il segmento di terra è lì. Ora aspettiamo solo il primo segnale. Quindi possiamo riprendere tutto cantando e ballando di nuovo dopo il lungo sonno di Rosetta. "

Quindi sarà il momento per Rosetta di chiudere sul suo obiettivo. Il veicolo spaziale sta tentando di fare qualcosa mai fatto prima: raggiungere una cometa mentre si avvicina al sole e andare in orbita attorno ad esso, prendendo ogni sorta di misure quando i raggi del sole e il vento solare iniziano a riscaldarlo e soffiare materiale fuori nella caratteristica coda di una cometa.

Le precedenti missioni di cometa, come Giotto dell'ESA e Stardust della NASA, sono state brevi avventure, catturando alcune ore nella vita di una cometa mentre passava. Rosetta correrà con la cometa 67 P / Churyumov-Gerasimenko per più di 18 mesi, proprio attraverso il suo approccio ravvicinato al sole o al perielio. Le missioni precedenti erano istantanee, dice Schwehm; Rosetta è "un film in piena regola".

Le osservazioni scientifiche inizieranno sul serio a maggio, in seguito a una manovra per sincronizzare l'orbita di Rosetta con quella della cometa 67 P. Man mano che la sonda si avvicina all'estate, vari strumenti inizieranno a funzionare: telecamere e spettrometri a varie lunghezze d'onda, spettrometri di massa, chimica analizzatori e strumenti sonori. Chris Carr dell'Imperial College di Londra, il principale investigatore di una suite di strumenti chiamata Rosetta Plasma Consortium, dice che spera che il loro possa essere il primo sulla navicella a rilevare effettivamente la cometa mentre il vento solare comincia a soffiare gas dalla sua superficie e il sole la luce ultravioletta lo ionizza, lasciando una scia di plasma.

Quando la cometa si avvicina al sole e viene riscaldata sempre di più, produrrà un'atmosfera complessa e dinamica di gas, polvere e plasma chiamata coma, piena di esplosioni e getti. "Avremo una storia completa dell'evoluzione temporale dell'ambiente plasma [67 P]. Il plasma di una cometa è completamente diverso da quello di un pianeta ", afferma Carr.

A novembre, potenzialmente, la parte più difficile della missione avrà luogo quando Rosetta invierà un lander chiamato Philae sulla superficie della cometa. Una volta che tocca, il lander spara un arpione nella cometa per tenerlo in posizione; la stessa cometa non fornisce abbastanza gravità. Il lander ha la capacità di estrarre un campione di materiale da diversi centimetri al di sotto della superficie della cometa. Questo ha un enorme interesse per i ricercatori perché le comete, che formano e vivono la maggior parte della loro vita nelle zone più esterne del sistema solare, sono reliquie intatte delle cose di cui erano originariamente fatti i pianeti. L'acquisizione di parte di questo materiale aiuterà gli scienziati a comprendere la natura dei pianeti che vediamo oggi.

Aiuterà anche a rispondere a domande su quale influenza potrebbero avere le comete sull'evoluzione del nostro pianeta. La Terra sembra avere più acqua di quanto i modelli suggerirebbero, e una teoria è che all'inizio della sua vita le comete piovevano sulla sua superficie, depositando acqua. Il lander di Rosetta ha la capacità di misurare l'abbondanza relativa dell'idrogeno e il suo isotopo deuterio nell'acqua della cometa. Se quel rapporto isotopico è simile a quello nell'acqua sulla Terra, sosterrà l'idea che le comete lo mettano lì. Alcuni ricercatori credono anche che le comete abbiano seminato la Terra con composti organici che in seguito hanno prodotto la vita. Il lander cercherà molecole organiche così complesse.

Carr dice che molti hanno lavorato a questo progetto per decenni. All'inizio "sembrava così lontano. Non avrei mai pensato che questo giorno sarebbe arrivato. "

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