Facebook si diffonde e può morire come una malattia

Cura killer Un modello epidemiologico prevede che l'utilizzo di Facebook diminuirà rapidamente mentre le persone "si riprenderanno" dall'interesse per questo.

Il pensiero probabilmente ti è passato per la testa in un pomeriggio infruttuoso quando ti ritrovi a cliccare su Facebook per la nona volta in 15 minuti: Facebook è una malattia. Questa caratterizzazione potrebbe essere particolarmente azzeccata, secondo due studenti laureati alla Princeton University. Usando un semplice modello epidemiologico, sostengono che l'uso del sito di social network egemonico si è diffuso come un contagio. Inoltre, il loro modello suggerisce che, proprio come il sito MySpace prima di esso, Facebook subirà una caduta colossale entro i prossimi anni. Altri ricercatori avvertono che non è una scommessa sicura.

Non sorprende che un modello epidemiologico possa essere applicato a un fenomeno sociale come l'uso di un sito web. Dopotutto, le malattie infettive si diffondono spesso attraverso il contatto da persona a persona, rendendoli fenomeni sociali. Allo stesso tempo, per un individuo, l'interesse per un'idea o un servizio può andare e venire come una malattia, dissipandosi dopo che lui o lei si annoia.

Un semplice modello matematico di epidemie sembra spiegare l'evoluzione di Myspace e Facebook , sostengono John Cannarella e Joshua Spechler, studenti laureati in ingegneria meccanica e aerospaziale presso l'Università di Princeton in un documento pubblicato sul server di stampa di arXiv. Nel modello, presuppongono che ci siano tre tipi di persone: persone "sensibili", S, che non hanno ancora iniziato a utilizzare un sito di social networking; persone "infette", io che la sto usando; e persone "recuperate", R, che hanno smesso di usare il sito o si sono rifiutate di farlo in primo luogo. Le dimensioni dei gruppi cambiano man mano che la "malattia" si diffonde. Ad esempio, poiché ogni nuova infezione dipende da una persona sensibile che incontra una persona infetta, in qualsiasi momento il numero di persone sensibili diminuisce ad un tasso proporzionale al numero di persone infette moltiplicato per il numero di persone sensibili. Il numero di persone infette riceve una spinta da quella stessa percentuale, ma allo stesso tempo subisce una perdita mentre le persone si riprendono.

Il modello dei ricercatori sarebbe identico al cosiddetto modello SIR, che è forse il più semplice in epidemiologia, tranne che aggiungono una svolta. Nel modello SIR, le persone si riprendono da sole, come se si riprendessero da un raffreddore, in modo che in qualsiasi momento il numero di persone recuperate aumenti ad un tasso proporzionale al numero di persone infette da solo. Nel loro modello, Cannarella e Spechler presumono che per recuperare, una persona infetta deve incontrare una persona guarita - in termini di un sito di social networking, non la smetterai di usarla fino a quando uno dei tuoi amici non lo farà, un'ipotesi che enfatizza il social natura della rete. In tal caso, il numero di recuperi aumenta a un tasso proporzionale al numero di persone infette moltiplicato per il numero di persone recuperate.

I ricercatori hanno quindi applicato il loro modello a dati reali. Per stimare la partecipazione di Myspace e Facebook, Cannarella e Spechler si sono basati sulla frequenza delle ricerche per entrambi i nomi con il motore di ricerca di Google. Questi dati erano molto più facili da ottenere rispetto ai numeri utente reali, che sono informazioni proprietarie. Inoltre, dovrebbero monitorare in modo più accurato l'utilizzo effettivo di ciascun sito e non solo il numero di membri, che potrebbe rimanere elevato anche dopo che le persone hanno perso interesse. Il modello si adatta perfettamente all'aumento e all'abbassamento dell'uso di Myspace, che ha raggiunto il picco nel 2008 con 75,9 milioni di visite mensili uniche negli Stati Uniti e decaduto fino al nulla nel 2011. Analogamente, il duo ha trovato il loro modello in grado di replicare la traiettoria di Facebook, che secondo ai dati di ricerca di Google sembra aver raggiunto un plateau negli ultimi anni ed è leggermente diminuito dal 2012.

Il più sorprendente, il modello dei ricercatori prevede che l'uso di Facebook presto cadrà molto più lontano e molto più velocemente mentre gli utenti "recuperati" inducono gli altri a rinunciare alla loro abitudine di Facebook. Secondo il modello, Facebook tra il 2015 e il 2017 avrà perso l'80% dei suoi utenti.

È ora di vendere il tuo stock Facebook? Non necessariamente, dice Marisa Eisenberg, epidemiologa matematica presso l'Università del Michigan, Ann Arbor. L'approccio particolare dei ricercatori al modello SIR è talmente semplice che ha un solo risultato potenziale: veloce o lento, l'epidemia (o il sito di social network) alla fine si estingue. Potrebbe essere più rivelatore, dice Eisenberg, confrontare questo modello con una versione in cui è possibile che l'epidemia o il sito persistano o crescano indefinitamente, ad esempio perché le persone recuperate possono diventare nuovamente sensibili. Eppure, Eisenberg applaude lo sforzo. "Non metterei molta attenzione nel dire cosa succederà con Facebook in un modo o nell'altro", dice, "ma l'idea di utilizzare un framework SIR per studiare l'utilizzo dei social network è interessante."

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