Gli scienziati risolvono il mistero della pianta che viaggia nel mondo

Buon viaggio. Le zucche per bottiglie probabilmente galleggiavano attraverso l'Atlantico verso le Americhe, dove venivano addomesticate in modo indipendente dagli umani.

Per terra o per mare? Questa è la domanda che gli scienziati hanno meditato per decenni quando si tratta della zucca imbottigliatrice, una pianta con un frutto dalla pelle dura che viene utilizzata dalle culture di tutto il mondo per produrre contenitori leggeri e altri strumenti. Gli archeologi sanno che le persone usavano zucche per addomesticare domestici nelle Americhe già 10.000 anni fa. Ma come ha fatto la pianta a fare il salto dalla sua casa originale in Africa al Nuovo Mondo con un oceano lungo la strada? Un nuovo studio ribalta le prove precedenti che indicano una migrazione di terra assistita dall'uomo e conclude che la zucca imbottigliata galleggiava attraverso l'Oceano Atlantico verso le Americhe da sola.

Gli uomini mangiano raramente la zucca bottiglia ( Lagenaria siceraria ), ma piuttosto asciugare i suoi frutti e modellarli in contenitori, strumenti come galleggianti o tubi da pesca o persino strumenti musicali. La pianta arriva in due sottospecie legate alla loro geografia: una proveniente dall'Africa, dove la pianta si è evoluta per la prima volta e una dall'Asia. I ricercatori si sono chiesti a lungo se le zucche per bottiglie del Nuovo Mondo siano più strettamente legate alla sottospecie africana o asiatica. Se potessero costruire un albero genealogico per la zucca, pensarono, potrebbero essere in grado di capire in che modo la pianta ha raggiunto le Americhe in primo luogo. Ha galleggiato sulle correnti oceaniche dall'Africa, l'ipotesi prevalente fino a circa 10 anni fa, o gli esseri umani hanno trasportato la pianta con loro quando hanno attraversato il Ponte di terra di Bering dall'Asia?

"Era un vero rompicapo", dice Bruce Smith, un archeologo del Museo Nazionale di Storia Naturale della Smithsonian Institution di Washington, D.C.

Poi, nel 2005, è stato pubblicato uno studio che sembrava risolvere il mistero una volta per tutte. In un documento pubblicato nel Atti della National Academy of Sciences , i ricercatori hanno analizzato la genetica delle zucche per bottiglie per la prima volta e hanno scoperto che precolombiana le zucche per bottiglie nelle Americhe sembravano essere più strettamente legate alla sottospecie asiatica di quello africano. Essi conclusero che gli antenati delle zucche per bottiglie del Nuovo Mondo dovevano essere trasportati dalle persone mentre si facevano strada attraverso l'Asia, sul ponte di terra di Bering e giù nelle Americhe.

Ma molti scienziati - tra cui diversi autori dello studio - hanno avuto "domande persistenti" su tale ipotesi, afferma Andrew Clarke, biologo vegetale presso l'Università di Warwick a Coventry, nel Regno Unito e autore dello studio del 2005. Il più vivido, come potrebbe la zucca bottiglia, una pianta tropicale, superare anni di viaggi attraverso l'Artico? E se gli umani lo portassero con sé attraverso il ponte di terra di Bering, perché non ci sono prove archeologiche di zucche per bottiglie in Siberia, in Alaska o nel nord-ovest del Pacifico?

Logan Kistler, un antropologo della Pennsylvania State University, University Park, pensava che la questione della dispersione della zucca in bottiglia fosse dovuta a un altro sguardo. La tecnologia per lo studio del DNA antico ha "davvero fatto molta strada" da quando è stato condotto lo studio del 2005, dice. "Abbiamo pensato, dal momento che avevamo queste tecnologie aggiornate, potrebbe valere la pena rivisitare" le conclusioni di quel documento, dice.

Invece dei pochi tre marcatori genetici che gli scienziati hanno potuto studiare nel 2005, il team di Kistler ha analizzato 86.000 paia di basi del DNA di cloroplasti per zucche antiche e moderne, che possono essere utilizzate per costruire alberi genealogici per le piante in modo molto simile al DNA mitocondriale ereditato maternamente. può essere usato per rintracciare l'ascendenza negli umani. L'analisi genetica espansa ha rivelato che Dopo tutto, le zucche di bottiglia precolombiane nelle Americhe erano più strettamente legate alle zucche africane , il team riporta online oggi nel Atti della National Academy of Sciences . Usando modelli aggiornati di come gli oggetti vanno alla deriva sulle correnti atlantiche, il team di Kistler conclude che gli antenati delle zucche del New World probabilmente galleggiavano sulla costa dell'Africa occidentale via fiume, imbarcandosi nel loro viaggio atlantico a latitudini tra 0 ° e 20 ° sud o tra 10 ° e 20 ° nord, e atterrato sulla costa del Brasile in media 9 mesi dopo. Quindi, piuttosto che portare con sé zucche di bottiglia, i primi coloni umani delle Americhe probabilmente trovarono una popolazione selvaggia della pianta utile che li aspettava e alla fine la addomesticarono, proprio come facevano le persone negli altri continenti.

Il nuovo risultato è "un vero sollievo", dice Smith, che è stato coinvolto in entrambi gli studi. "Ha solo molto più senso" rispetto alla conclusione del 2005, dice. Clarke concorda: "Ora, è abbastanza chiaro che [la zucca in bottiglia] ha raggiunto il Nuovo Mondo con il suo stesso vapore."

Tuttavia, non tutte le domande sulla bottiglia di zucca sono state risolte. Gli scienziati non sanno come sia arrivato in Asia, ad esempio, e la scarsità di zucche selvatiche in bottiglia in tutto il mondo pone la domanda sul perché le varietà incolte della pianta sono scomparse. Kistler suggerisce che le popolazioni selvatiche possano essere declinate dopo che i mammiferi megafaunali come il mastodonte si sono estinti e non potrebbero più aiutare a disperdere i semi di zucca imbottigliata nel loro sterco. Ma per ora, questi pezzi del passato della bottiglia di zucca rimangono misteriosi.

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