I nativi americani discendono dal ragazzo del Montana antico

Cache di Clovis. Il cranio del bambino è stato trovato nel Montana con una serie di strumenti di Clovis.

Nel 1968, quando Sarah Anzick aveva 2 anni, un operaio edile scoprì più di 100 utensili in pietra e ossa sul terreno della sua famiglia vicino a Wilsall, nel Montana. I manufatti erano ricoperti di ocra rossa, e con loro, anch'essi coperti di ocra, c'era il teschio di un bambino. Negli anni successivi, gli archeologi hanno concluso che il cranio aveva circa 12.700 anni - la più antica sepoltura conosciuta in Nord America - e che gli strumenti appartenevano alla cultura di Clovis, una delle prime nel Nuovo Mondo. Nel frattempo, Sarah Anzick è cresciuta, è diventata una ricercatrice del genoma presso il National Institutes of Health (NIH) e ha sognato di sequenziare le ossa rare.

Questa settimana, lei è il secondo autore su una carta in Natura che riporta la sequenza completa del genoma nucleare del bambino di Anzick . Lo sforzo di sequenziamento, condotto dagli esperti di DNA antichi Eske Willerslev e Morten Rasmussen dell'Università di Copenaghen, giunge a una conclusione drammatica: il bambino di 1 - 2 anni di Clovis, ora noto per essere un ragazzo, è direttamente ancestrale all'odierna popoli nativi dell'America centrale e meridionale. "I loro dati sono molto convincenti ... che il bambino di Clovis Anzick fosse parte della popolazione che ha dato vita a gruppi del Nord, Centro e Sud America", afferma la genetista Connie Mulligan dell'Università della Florida a Gainesville.

Se corretto, i risultati confutano il Ipotesi solutreana, che postula che gli antichi migranti dall'Europa occidentale abbiano fondato la cultura di Clovis . I dati minano anche le contese che i nativi americani di oggi discendono dai successivi migranti verso le Americhe, piuttosto che dai precedenti Paleoindiani. E questo potrebbe aiutare le tribù che vogliono rivendicare e risucchiare antichi scheletri americani come quello del Kennewick Man, di 9400 anni, dello stato di Washington. "Questa è la prova che Kennewick Man era nativo americano", dice l'archeologo Dennis Jenkins dell'Università dell'Oregon, Eugene. Sarah Anzick, la cui famiglia è in possesso del bambino, dice che rischia di essere seppellita a maggio.

I ricercatori hanno a lungo voluto esaminare il DNA dei primi americani per trovare indizi sulle loro origini. Ma anche dopo che gli scienziati hanno sviluppato strumenti per ottenere il DNA da ossa mal conservate, mancava la piena collaborazione dei nativi americani di oggi. Il bambino Anzick è rimasto disponibile per lo studio in parte perché è stato trovato in terra privata, quindi la legge statunitense sulla protezione e il rimpatrio delle tombe dei nativi americani (NAGPRA) - che conferisce ai popoli nativi il diritto di rivendicare e reprimere molti resti umani - non si applica .

Willerslev e colleghi hanno estratto il DNA dai frammenti ossei prelevati dal cranio del bambino e da una delle sue costole, quindi sequenziato il genoma. Hanno confrontato il genoma con quelli di 143 popolazioni moderne non africane, tra cui 52 nativi americani, in un database compilato per diversi decenni dal genetista David Reich della Harvard Medical School e altri. Il database include 45 campioni di DNA dall'America centrale e meridionale e sette dal Canada e dall'Artico, ma nessuno dai 48 stati inferiori, in parte perché i gruppi nativi americani con sede negli Stati Uniti hanno storicamente resistito alla fornitura di campioni di DNA, e perché Reich sentiva che il consenso mancava per alcuni campioni.

Nonostante il gap di dati nordamericano, il team è stato in grado di determinare che il genoma di Anzick era molto più strettamente legato ai nativi americani rispetto a qualsiasi altro gruppo in tutto il mondo. Il DNA del bambino ricorda più da vicino quello del Centro e del Sud America che quello dei nativi americani dall'estremo nord, sebbene il rapporto sia ancora molto vicino, dice Willerslev. Confrontando il genoma Anzick con quello di a Ragazzo siberiano di 24.000 anni e un paleo-eskimo di 4000 anni dalla Groenlandia conferma che i nativi americani originariamente provenivano dall'Asia nordorientale.

Come spiegare la differenza nord-sud? Il team conclude che lo scenario più probabile è che una popolazione ancestrale che visse diverse migliaia di anni prima del periodo di Clovis si divise in due gruppi, uno che si trovava a nord e uno a sud. Willerslev e Rasmussen sostengono che non è possibile determinare la divisione in base ai dati genetici. I nordici probabilmente si accoppiarono con i popoli che arrivarono più tardi dall'Asia, e così divennero leggermente più geneticamente distanti da Anzick.

Lo studio "è una vera conquista tecnica e analitica", afferma l'antropologo Theodore Schurr dell'Università della Pennsylvania, che non era un coautore. "In effetti mette a riposo l'ipotesi di Solutrean", dice. Ma i sostenitori di questa idea si adombrano per un simile licenziamento. "Questo è un singolo individuo e non può in alcun modo rappresentare tutto ciò che stava accadendo", dice l'archeologo Bruce Bradley dell'Università di Exeter nel Regno Unito.

Schurr avverte che la mancanza di genomi nativi americani basati negli Stati Uniti potrebbe aver distorto l'analisi di quanto il ragazzo Anzick sia strettamente correlato ai popoli nativi di oggi. "Gli autori potrebbero voler essere più cauti nel fare dichiarazioni così definitive" sullo stato ancestrale della cultura di Clovis "senza avere ... un campionamento molto più ampio delle popolazioni indiane del Nord America", dice.

I membri del team dicono che sperano di ottenere più dati negli Stati Uniti. "Speriamo che il dialogo continuo con le popolazioni locali e studi come questo attirino ... le popolazioni native a partecipare a studi genetici", dice Rasmussen. Shane Doyle, un professore di studi sui nativi americani alla Montana State University, Bozeman e membro della tribù Crow, condivide questa speranza. Doyle sta coordinando le trattative sul riconsiderare il bambino con la famiglia Anzick, i ricercatori e membri di 11 gruppi tribali locali, ma vede il valore di tale ricerca per i nativi americani di oggi. "Questo cambierà il gioco su come pensiamo ai Paleoindi e ai loro legami con le tribù dei nostri giorni", dice Doyle.

Sia Doyle che Anzick (che nota che lei sta recitando per la sua famiglia, non il NIH) dicono che sono angoscianti su come, e quanto presto, il bambino dovrebbe essere nuovamente seppellito. Si preoccupano che la sepoltura distrugga i dati che potrebbero essere recuperati da anni con migliori tecniche genetiche che continuano a migliorare. Schurr concorda: "Questo è il motivo per cui gli scienziati stanno combattendo contro i rimpatri NAGPRA di resti paleoamericani, come si può apprendere da questi antichi campioni".

Ma Doyle e Anzick insistono sul fatto che il bambino debba essere riasfaltato per rispetto ai suoi discendenti nativi americani. "Il ragazzo ci ha regalato un regalo fantastico", dice Doyle. "Ora dobbiamo ripagarlo rimettendolo al suo posto."

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