I numeri dei monarchi in Messico scendono a livelli record

Atto di sparizione. Il numero di monarchi svernanti in Messico è crollato.

CITTÀ DEL MESSICO- In inverno, le foreste degli altipiani del Messico centrale dovrebbero pulsare di arancione e nero. Non quest'anno. Le colonie di farfalle monarca ora coprono meno di un ettaro di foresta, la più piccola striscia di terra da quando la raccolta dei dati è iniziata nel 1993, gli scienziati hanno riferito in una conferenza stampa qui oggi. La figura meschina evidenzia il destino incerto di una meraviglia della natura: la migrazione da 4000 chilometri del monarca tra il Nord e l'America centrale.

Ogni autunno, i monarchi volano dai loro terreni di riproduzione negli Stati Uniti e in Canada fino al Messico, raggruppandosi tra le migliaia di abeti di pino e di oyamel in Michoacán e negli stati del Messico. Gli scienziati si stavano preparando a ricevere cattive notizie sulle colonie di quest'anno dalla scorsa primavera, quando pochi monarchi erano tornati nei loro terreni di riproduzione del nord. Una primavera fredda ha anche respinto la migrazione del 2013, interferendo con i tempi dell'allevamento monarchico, afferma Chip Taylor, un ecologista dell'Università del Kansas, Lawrence, e il direttore di Monarch Watch, che monitora le popolazioni degli Stati Uniti.

La cifra annunciata oggi - 0,67 ettari - significa che la popolazione che sverna in Messico è in calo di quasi il 44% rispetto al minimo storico precedente dello scorso anno di 1,19 ettari. Gli esperti di monarca attribuiscono gran parte della colpa al declino delle piante di piante da latte nel Nord America. I monarchi adulti depongono le loro uova su asclepiade, che i bruchi consumano prima di girare i loro bozzoli. Milkweed - e i monarchi che dipendono da esso - una volta sorsero ampiamente tra file di mais o soia nel Midwest degli Stati Uniti. Ma con sempre più agricoltori che piantano versioni resistenti agli erbicidi di queste due colture, sono in grado di irrorare i loro campi con potenti erbicidi, uccidendo le asclepiade.

"Abbiamo perso circa 100 milioni di acri di habitat monarca nei campi di mais e soia" dal 2000, con milioni di ettari in più persi nello sviluppo nel Midwest, dice Taylor. "Stiamo sostituendo quello che era un buon habitat monarca con colture e prati", aggiunge Karen Oberhauser, biologa della conservazione presso l'Università del Minnesota, Twin Cities.

Per molti anni, il disboscamento illegale in Messico è stata la principale minaccia alla migrazione monarca. Affrontando aspre critiche da parte degli ambientalisti su entrambi i lati del confine, il governo messicano, a partire dal 2007, ha intensificato i suoi sforzi di applicazione schierando truppe per proteggere l'habitat invernale e ampliare i programmi per fornire alternative economiche alle comunità vicine. Dopo aver raggiunto il picco nel 2007, il disboscamento illegale su larga scala nella regione ora sembra essere cessato, dice Omar Vidal, direttore generale del WWF in Messico, che amministra il conteggio delle colonie invernali. "Il governo messicano e il popolo messicano hanno fatto quello che doveva essere fatto [per proteggere le farfalle], a un costo elevato. Ma tutte queste cose non garantiranno la sopravvivenza della migrazione ", dice.

Vidal e altri dicono che è il turno del governo degli Stati Uniti di agire. Il Messico deve "chiedere energeticamente" che gli Stati Uniti riformino la propria politica agricola con l'obiettivo di preservare l'erba, afferma Vidal. Nel frattempo, guardando ogni anno sempre meno monarchi arrivano in Messico "è come l'acqua che fugge dalle nostre mani senza un modo per fermarlo", dice Alfonso Alonso, un biologo conservatore dello Smithsonian Institution di Washington, che studiò i monarchi come studente laureato.

Alcuni scienziati sospettano che tentativi errati di aiutare il monarca negli Stati Uniti potrebbero accelerare la fine della migrazione. Gli scienziati degli Stati Uniti hanno incoraggiato i Midwest e i texani a piantare asclepiade, ma molte persone hanno piantato la varietà sbagliata: Asclepias curassavica , una specie che cresce normalmente nei tropici. L'erba tropicale non muoiono in inverno, fornendo ai monarchi una fonte di cibo per tutto l'anno che può eliminare la necessità di migrare, dice Oberhauser.

Stare in un posto per molte generazioni rende le farfalle più sensibili ai mortali Ophryocystis elektroscirrha parassita. Secondo Lincoln Brower, biologo del Sweet Briar College in Virginia, la "malattia insidiosa" si diffonde quando le farfalle infette spargono spore su piante di euforbia, che vengono poi ingerite dalla prossima generazione di bruchi. Se un minor numero di farfalle migrano in Messico, dice, la proporzione di monarchi infetti in tutto il Nord America potrebbe aumentare, mettendo in pericolo l'intera popolazione.

Anche se il monarca vive in tutto il mondo e non è a rischio di estinzione, la fine della migrazione nordamericana rischierebbe di mettere in pericolo le foreste di pino cembro e di oyamel. La farfalla fornisce un incentivo economico per proteggere l'ecosistema alpino unico, afferma Alonso. Se la migrazione si ferma, "le persone non beneficeranno del turismo e la foresta non sarà protetta".

Il monarca potrebbe anche essere il primo segno che le reti alimentari nel Midwest degli Stati Uniti sono state irrimediabilmente interrotte come effetto collaterale della diffusione di piantagioni di colture tolleranti agli erbicidi, afferma Brower. I monarchi, dice, sono "il canarino nel campo di grano".

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