I pipistrelli potrebbero essere portatori della prossima pandemia di SARS

I pipistrelli a ferro di cavallo cinesi come questo portano una SARS

Nel novembre 2002 un nuovo virus mortale è emerso improvvisamente nel sud della Cina. In meno di un anno, la malattia che causò, conosciuta come SARS, si diffuse in 33 paesi, ammaliando più di 8000 persone e uccidendo più di 700 persone. Poi scomparve. Ora, dicono i ricercatori, per la prima volta hanno isolato un virus strettamente correlato dai pipistrelli in Cina che può infettare le cellule umane. "Questo dimostra che in questo momento in Cina ci sono pipistrelli che trasportano un virus che può infettare direttamente le persone e causare un'altra pandemia di SARS", afferma Peter Daszak, uno degli autori e presidente di EcoHealth Alliance a New York City.

Gli scienziati hanno a lungo sospettato che i pipistrelli fossero il serbatoio naturale per i coronavirus come quello responsabile della SARS (sindrome respiratoria acuta grave). Gli animali sono stati identificati come la fonte di molti virus pericolosi, come Nipah e Hendra, e sono stati anche collegati a Ebola e il nuovo coronavirus che causa una malattia simile alla SARS, soprannominato MERS . Nel 2005, Daszak e altri hanno scoperto che il DNA virale somigliava molto al virus della SARS in tre specie di pipistrelli a ferro di cavallo cinesi. Tuttavia, mentre le sequenze di quei genomi virali erano identiche all'88% -92% con quelle del coronavirus della SARS, esse mostravano marcate differenze in una regione codificante per la cosiddetta proteina spike. Nel virus della SARS, questa proteina si lega a un recettore sulla superficie delle cellule umane, mediando la sua entrata. Le differenze significavano che i virus del pipistrello non sarebbero stati in grado di infettare le cellule umane. E poiché alcuni zibetti di palma sono stati trovati portatori di un virus quasi identico al virus SARS umano, la maggior parte dei ricercatori è arrivata a credere che la SARS si diffondesse dai pipistrelli alle civette, probabilmente in un mercato cinese, dove questi e altri animali entrano in stretto contatto e quindi agli umani.

Ora, nuove ricerche suggeriscono che gli zibetti potrebbero non essere necessari per iniziare una pandemia di SARS. Per più di un anno, scienziati provenienti da Cina, Australia e Stati Uniti hanno raccolto tamponi anali o campioni di feci dai pipistrelli a ferro di cavallo in una grotta a Kunming, nel sud della Cina. Hanno trovato RNA di coronavirus in 27 su 117 animali campionati. Tra i virus ci sono due nuovi ceppi di coronavirus che ricordano il ceppo SARS più da vicino di quelli precedentemente identificati nei pipistrelli, specialmente nella parte del genoma che codifica per l'importante proteina spike. Gli scienziati sono anche riusciti a isolare il virus vivo da uno degli animali. In esperimenti, riportati online oggi a Natura , lo hanno dimostrato il virus ha infettato le cellule di maiale e di pipistrello e, forse più importante, le cellule che rivestono il polmone umano .

I nuovi risultati non possono risolvere se il virus SARS originale è passato direttamente dai pipistrelli agli umani o tramite un ospite intermedio, afferma il virologo della Columbia University Ian Lipkin, che non è stato coinvolto nel lavoro. Ma mostra che un simile coronavirus "ha il potenziale di infettare le persone senza un ospite intermedio".

Questo dovrebbe essere un avvertimento per tutti, dice Daszak. Anche se il virus della SARS è saltato agli umani per mezzo di zibetti, non è stato necessario interrompere questa tappa intermedia, sostiene. I pipistrelli sono ancora cacciati e mangiati in gran numero in Cina, osserva con preoccupazione. "Penso che la gente dovrebbe smettere di dare pipistrelli e smettere di mangiare pipistrelli."

Ma Michael Osterholm, direttore del Centro per la ricerca e la politica sulle malattie infettive dell'Università del Minnesota, Twin Cities, afferma che gli scienziati dovrebbero fare attenzione a distinguere tra ciò che è possibile e ciò che è probabile in natura. La rabbia da pipistrello, per esempio, infetta facilmente il tessuto umano, e molti pipistrelli portano il virus, dice. "Se fosse sufficiente per la trasmissione, dovremmo morire di rabbia da pipistrello negli Stati Uniti". Ma il virus può essere trasmesso solo se un pipistrello infetto morde un essere umano. Succede raramente e ci sono pochissimi casi di rabbia da pipistrello negli Stati Uniti.

Anche Christian Drosten, un esperto di coronavirus presso l'Università di Bonn in Germania, mette in guardia dall'interpretazione dei risultati. Esperimenti di laboratorio non significano necessariamente che il virus possa effettivamente infettare gli esseri umani, dice. "Gli studi sui recettori e la coltura cellulare non sono tutto: dovresti prendere questo virus e vedere in un esperimento su animali se può, ad esempio, infettare un primate".

Ciò che affascina maggiormente Drosten del giornale è un parallelo al coronavirus che causa la MERS, una malattia che è stata segnalata per la prima volta in Medio Oriente nel 2012 e che ha ucciso finora 62 persone. È stato anche dimostrato che il virus infetta le cellule di varie specie nella coltura cellulare. "Abbiamo pensato che fosse una caratteristica speciale di MERS, ma ora questo virus mostra uno schema simile", dice Drosten. Ciò suggerisce che i coronavirus presenti nei pipistrelli e in altri animali differiscono in modi che possono renderli più o meno propensi a saltare agli umani. Nel tentativo di predire le future pandemie, tali caratteristiche potrebbero guidare i virologi ai patogeni che hanno maggiori probabilità di causare una pandemia, spera, e potrebbero un giorno aiutare a prevenire un'altra pandemia di SARS.

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