I vecchi dati giocano duramente per ottenere, per trovare i risultati

Più vecchi i dati grezzi, più difficile è mettere le mani su. Questo è il messaggio forse non sorprendente di un nuovo studio condotto da un gruppo di ecologi e biologi evoluzionisti, che ha cercato di rintracciare gli autori di 516 articoli pubblicati tra 2 e 22 anni fa.

Il biologo evoluzionista Timothy Vines, dell'Università della British Columbia, Vancouver, in Canada, ha avuto l'idea per il progetto dopo aver terminato un carta alla fine dell'anno scorso su come le politiche di archiviazione delle riviste hanno influito sulla disponibilità dei dati. Vines ha iniziato a interrogarsi su una domanda più ampia: quanto velocemente i dati (o le persone che lo generano) scompaiono?

Vines ei suoi colleghi si sono concentrati su un tipo di raccolta di dati che non è cambiato molto, alcuni tipi di studi morfologici di piante e animali. Si sono concentrati su 516 articoli pubblicati dopo il 1990, esaminando solo quelli che apparivano negli anni dispari per rendere la loro lista più gestibile. Hanno cercato gli indirizzi e-mail degli autori online.

In un certo senso, è stato difficile raccogliere dati indipendentemente dal momento in cui è stato pubblicato il documento. In 167 articoli pubblicati prima del 2000, il 38% non aveva email di lavoro autore; per i 349 articoli pubblicati dopo il 2000, il numero è sceso al 19%. Per i documenti in cui è apparentemente arrivata una e-mail, Vines e i suoi colleghi hanno ricevuto una risposta circa la metà delle volte, indipendentemente dal momento in cui il documento è stato pubblicato.

Vines sospetta che alcune e-mail, in particolare su vecchi documenti, non siano state esaminate. Gli autori di documenti più vecchi avevano molte più probabilità di ammettere che i loro dati erano andati perduti. L'analisi statistica dei risultati ha suggerito che per ogni anno in più era in circolazione un documento, le probabilità che i suoi dati fossero ancora diminuiti del 17%. In soli due casi su 26 del 1991, Vines ei suoi colleghi stabilirono che i dati esistevano ancora; il numero è salito costantemente a quasi il 40% entro il 2011 (e sarebbe probabilmente stato molto più alto se più autori avessero risposto alle loro e-mail).

Vines osserva che lo studio, pubblicato oggi a Biologia corrente , ha i suoi limiti. Molti autori potrebbero semplicemente aver ignorato le e-mail che richiedevano i dati. "Se avessimo detto loro, 'I fondi della tua ricerca si fermeranno in questo momento se non ci fornisci i tuoi dati', chiaramente avremmo avuto un più alto tasso di risposta", ammette. Tuttavia, non c'è dubbio che i dati stanno scomparendo, sia perché i ricercatori diventano difficili da trovare, sia perché, come hanno scoperto anche Vines, i dati più vecchi vengono archiviati utilizzando una tecnologia obsoleta come i floppy disk.

"Tutti pensano che questo stia accadendo e lo riconosce tranquillamente, ma penso che sia importante trascinarlo alla luce", dice Vines. Alcuni insiemi di dati, come il lavoro sul campo in ecologia, sono "insostituibili", dice. Alcuni sono costosi da rifare. Infine, "se la tua ricerca è pagata con denaro pubblico, in un certo senso i dati non appartengono agli autori", sostiene Vines. "Appartiene alle persone che hanno pagato per questo."

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