Il Desert Farming Experiment produce i primi risultati

Un'acqua salata

Un progetto per aree "verdi" del deserto con un mix innovativo di tecnologie - produzione di cibo, biocarburanti, acqua pulita, energia e sale - ha raggiunto una pietra miliare questa settimana nello stato del Golfo del Qatar. Un impianto pilota costruito dal Sahara Forest Project (SFP) ha prodotto 75 chilogrammi di vegetali per metro quadrato su tre colture all'anno, paragonabili alle fattorie commerciali in Europa, consumando solo la luce solare e l'acqua di mare. Il cuore del concetto SFP è una serra appositamente progettata. Ad una estremità, l'acqua salata viene gocciolata su una cortina a griglia in modo che il vento prevalente spinga l'aria fresca e umida che ne risulta sulle piante all'interno. Questo effetto di raffreddamento ha permesso allo stabilimento del Qatar di coltivare tre raccolti all'anno, anche durante l'estate torrida. All'altro capo della serra c'è una rete di tubi con acqua di mare fredda che li attraversa. Parte dell'umidità presente nell'aria si condensa sui tubi e viene raccolta, fornendo una fonte di acqua dolce.

Uno degli effetti collaterali sorprendenti di una simile serra di acqua di mare, osservata durante i primi esperimenti, è che l'aria fresca e umida che fuoriesca da essa incoraggia altre piante a crescere spontaneamente all'esterno. L'impianto del Qatar ha approfittato di questo effetto per coltivare le colture intorno alla serra, tra cui rucola d'orzo e insalata (rucola), nonché utili piante del deserto. L'impianto pilota ha accentuato questo raffreddamento esterno con più "siepi evaporative" che hanno ridotto le temperature dell'aria fino a 10 ° C. "È stato sorprendente il poco incoraggiamento richiesto alle colture esterne", afferma Joakim Hauge, capo dello SFP.

Il terzo elemento chiave della struttura SFP è una centrale a energia solare concentrata. Questo utilizza specchi nella forma di un recipiente parabolico per riscaldare un fluido che scorre attraverso un tubo nel suo fuoco. Il fluido riscaldato quindi fa bollire l'acqua, e il vapore guida una turbina per generare energia. Quindi, l'impianto ha l'elettricità per far funzionare i suoi sistemi di controllo e le pompe e può usare qualsiasi eccesso per desalinizzare l'acqua per irrigare le piante.

L'impianto del Qatar ha anche sperimentato altre possibilità come coltivare alghe tolleranti al calore, coltivare erbe tolleranti al sale per mangimi o biocarburanti ed evaporare la soluzione salina concentrata che la pianta emette per produrre sale.

L'impianto del Qatar, che è supportato dalle società di fertilizzanti del Qatar Yara International e Qafco, è di appena 1 ettaro di estensione con 600 metri quadrati di superficie coltivata nella serra. Il fatto che questa piccola serra abbia prodotto raccolti così buoni, dice Hauge, suggerisce che una pianta commerciale - con forse quattro raccolti all'anno - potrebbe fare ancora meglio. I ricercatori di SFP stimano che un impianto con 60 ettari di area di coltivazione in serra potrebbe fornire tutti i cetrioli, i pomodori, i peperoni e le anguille ora importati in Qatar. I risultati "rivelano il potenziale per consentire la crescita riparativa e la creazione di valore in terra arida", dice Hauge. "Personalmente ritengo che sia molto importante che le persone promuovano e investano in queste idee: l'agricoltura protetta (che io chiamo" produzione alimentare indoor ") è un'opzione importante per le aree desertiche, in particolare in Medio Oriente", afferma Richard Tutwiler, direttore del Desert Development Center presso l'American University al Cairo. "La grande domanda è la fattibilità economica: quanto è costato produrre 75 kg di cetrioli per metro quadrato?"

SFP è ora impegnato in studi volti a costruire a Impianto di prova di 20 ettari vicino ad Aqaba in Giordania. "Si tratterà di un considerevole aumento rispetto agli 1 ettaro in Qatar", afferma Hauge, e abbastanza grande da dimostrare l'operatività commerciale.

* Aggiornamento, 11 novembre, 2:58 pm: Una citazione di Richard Tutwiler, direttore del Desert Development Center presso l'American University al Cairo, è stata aggiunta alla storia.

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