Il nuovo capo della ricerca di base in Europa è pronto a difendere la scienza fondamentale

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Oggi, la Commissione europea ha annunciato che il matematico francese Jean-Pierre Bourguignon è stato nominato nuovo presidente del Consiglio europeo della ricerca (CER), la principale agenzia di finanziamento dell'Unione europea per la ricerca di base. ( Notizie del suo appuntamento trapelate alla fine di ottobre, ma la commissione non lo confermò all'epoca).

Bourguignon, che inizierà ufficialmente il 1 ° gennaio, arriverà all'agenzia proprio all'inizio di Orizzonte 2020, il nuovo programma di ricerca settennale dell'Unione Europea, in cui ERC vede il suo budget aumentare a circa € 13 miliardi, o quasi € 2 miliardi annualmente. Questo è quasi il doppio rispetto al suo predecessore di Orizzonte 2020, che termina questo mese.

Il Bourguignon si ritirò ad agosto dopo 19 anni alla guida del Istituto di studi scientifici avanzati , un istituto privato vicino a Parigi; è stato anche fellow presso il Centro nazionale francese per la ricerca scientifica negli ultimi 45 anni. Scienza Insider ha parlato con Bourguignon dei suoi punti di vista e dei suoi piani; domande e risposte sono state modificate per brevità e chiarezza.

D: Perché hai deciso di accettare il lavoro?

J.-P.B .: Ci sono tre lati. Il primo è che sono un europeo molto convinto. Ho lavorato per organizzare meglio la scienza a livello europeo e sento che la scienza europea ha bisogno di una voce forte. Se chiedete agli scienziati quale sia il maggior successo per la scienza nell'Unione europea, molti diranno: il CER. Quindi essere coinvolto in questo era molto naturale per me.

In secondo luogo, il CER è stata la prima volta che la Commissione europea si è veramente impegnata a favore della ricerca fondamentale. Questo deve essere difeso; hai bisogno di rifare il caso, e ancora, e ancora. La ricerca fondamentale ha dato un contributo assolutamente cruciale all'alta tecnologia, ma i governi non sempre lo vedono perché la relazione è sottile.

Voglio ottenere il supporto anche dalle aziende per questo. Comprendono l'importanza della ricerca fondamentale e penso che possano svolgere un ruolo molto importante nell'ottenere la simpatia dei politici per il CER. Ai politici, una condanna di un grande capo d'azienda vale una petizione firmata da 10.000 scienziati.

Il terzo e ultimo punto ha a che fare con l'ERC stesso. Ho presieduto un comitato del CER per Starting Grants, uno dei primissimi, ed è stata un'esperienza fantastica. Il mio pannello è stato davvero eccezionale. È stato un lavoro estremamente duro, perché il CER è stato inondato di applicazioni, ma siamo sopravvissuti e abbiamo imparato molto gli uni dagli altri come matematici. Mi è piaciuto questo ambiente e ho molto apprezzato le persone che lavorano al CER. Mi sembrava un posto in cui si potesse continuare un buon lavoro.

D: Cosa cambierà sotto la tua guida?

J.-P.B .: Ora che ERC ha avuto un successo così veloce, entriamo in una seconda fase, che sarà molto diversa. La quantità di denaro che ora passa attraverso il CER, quasi 2 miliardi di euro all'anno, è abbastanza consistente da dover pensare al suo impatto sul modo in cui la ricerca è organizzata a livello europeo. Spero di impegnarmi in discussioni con agenzie di finanziamento in vari E.U. paesi e dire: dovresti prendere in considerazione il finanziamento del CER e magari cambiare il modo in cui finanziare la ricerca un po '.

D: Cambia il loro finanziamento ... in quale modo?

J.-P.B .: Se si guarda alla Francia, ad esempio, tradizionalmente, non c'erano soldi disponibili per finanziare progetti. Negli ultimi 10 anni, questo è cambiato completamente; ora tutto è basato sui progetti, e il denaro che viene regolarmente e periodicamente utilizzato nei laboratori è praticamente finito a zero. È assolutamente fondamentale che il governo riconosca che ora ci sono soldi disponibili dall'Europa per i migliori ricercatori, e invece di investire denaro in progetti, rende i fondi disponibili su base regolare.

D: Quindi stai sostenendo un allontanamento dai finanziamenti basati su progetti a livello nazionale?

J.-P.B .: In alcuni casi, sì. I laboratori che hanno dimostrato la loro capacità di attrarre sovvenzioni molto buone non dovrebbero essere costretti di nuovo a livello nazionale a presentare proposte. C'è così tanto tempo per scrivere proposte, è sconcertante. Alla luce del massiccio finanziamento del progetto proveniente dall'Europa, i paesi devono ripensare l'equilibrio.

D: Molti paesi hanno ottenuto scarsi risultati nella competizione per sovvenzioni, in particolare nell'Europa meridionale e orientale, e questo ha seminato malcontento. Che cosa dici a quei paesi?

J.-P.B .: La risposta non è affatto ovvia. Ma non dobbiamo assolutamente andare nella situazione in cui ogni paese esca dal CER ciò che ha messo in esso - il principio di giusto ritorno , come la chiamano i francesi . Questa sarebbe l'idea peggiore.

Ci sono vari motivi per cui i paesi non fanno bene. A volte il livello della scienza non è abbastanza alto; allora questo deve essere risolto da solo. Il paese di maggior successo, in assoluto, è il Regno Unito, e uno dei motivi per cui hanno fatto così bene è che le università britanniche hanno squadre in cerca di denaro tutto il tempo. Rilevano potenziali candidati ERC al di fuori della Gran Bretagna e affermano: "Vi aiuteremo con l'applicazione se venite in Gran Bretagna". Questo è stato particolarmente efficace per i candidati provenienti dall'Europa dell'Est. Altri paesi potrebbero provare lo stesso approccio.

E ci sono altre cose che possiamo fare. Possiamo assicurarci che quando una persona vuole tornare nel proprio paese dopo una sovvenzione ERC, è accompagnata adeguatamente a livello europeo. Molti scienziati tornano più forti e con più esperienza, e sono in grado di sollevare il loro paese.

Dobbiamo monitorare attentamente questo problema; non vogliamo creare una situazione in cui i politici dell'Europa centrale e orientale dicano: "Mi dispiace, ma questo è totalmente catastrofico per noi". Questo potrebbe uccidere il CER.

Q: Farai dei cambiamenti nelle sovvenzioni esistenti di ERC?

J.-P.B .: Ci sono stati due round di Sussidi [una borsa di studio per piccoli gruppi interdisciplinari di ricercatori iniziata nel 2012]. Ciò che ho visto dall'esterno non mi dà una buona impressione. Sono completamente interdisciplinari e le giurie sono ovviamente completamente interdisciplinari. Ma è molto difficile trovare degli opportuni valutatori, perché queste sovvenzioni sono progetti di frontiera lungimiranti. Hai bisogno di scienziati molto specifici per farlo.

Quello che ho visto sono rapporti su progetti che sono stati respinti. Un rapporto che ho visto era completamente assurdo; i valutatori erano chiaramente incapaci di esprimere un'opinione sul progetto. E ci sono troppi esempi di ciò. Quindi questo programma deve essere rivisto molto, molto attentamente.

D: Sei il primo presidente del CER a lavorare presso l'Agenzia esecutiva del CER a Bruxelles; il tuo lavoro includerà le responsabilità del segretario generale dell'ERC, Donald Dingwell, che si dimetterà; sarai anche un consulente speciale per la Commissione europea. Alcuni esperti avvertono che sarà difficile mantenere la vostra indipendenza dalla Commissione europea.

J.-P.B .: Sì, la posizione è cambiata in qualche modo, e penso che ciò richiederà nuovi modi di funzionamento. Sarò molto spesso nell'edificio. Ma dopo i miei primi contatti con Pablo Amor, il direttore dell'Agenzia esecutiva, non sono preoccupato per questo.

C'è un altro problema, tuttavia. La mia predecessora, Helga Nowotny, ha usato la sua indipendenza per esprimere liberamente le sue opinioni. La mia preoccupazione è che, con il presidente che diventa un consigliere speciale della commissione, sarà difficile per me dire quello che penso senza prima accertarmi che le persone intorno al commissario o al Direzione - Generale per Ricerca e l'innovazione non obietterà, specialmente se non sono d'accordo con la commissione.

Non sono il tipo di persona che non dice cosa intendo, quindi dobbiamo monitorare attentamente questo equilibrio e assicurarci che, in quanto scienziato, ho la possibilità di esprimermi. Naturalmente, la mia nuova posizione mi offre anche una fantastica opportunità per discutere delle questioni importanti con i politici e l'amministrazione, e spero di approfittarne.

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