Il nuovo virus dell'influenza aviaria distrugge il pollame in Corea

L'alzavola del Baikal è tra gli uccelli colpiti dal virus.

Un pericoloso nuovo ceppo di influenza aviaria che è emerso in Corea del Sud il 17 gennaio si è diffuso a livello nazionale nonostante gli sforzi per reprimere il virus. Le autorità hanno raccolto 2,8 milioni di polli e anatre domestiche dall'inizio dell'epidemia, e il ceppo ha anche ucciso dozzine di alzavola del Baikal e altri uccelli migratori. Al momento, non ci sono segnalazioni di infezioni umane. Gli scienziati stanno scervellando su dove sia nato il ceppo H5N8, mai visto prima in una forma altamente patogena. E i ricercatori stanno lottando per tenere il virus fuori dal principale centro di ricerca sul pollame del paese.

La sorveglianza intensiva del pollame commerciale e degli uccelli selvatici non aveva mai rilevato il ceppo H5N8 in Corea, afferma Jae-Hong Kim, un microbiologo veterinario dell'Università Nazionale di Seul. L'anno scorso, un gruppo cinese segnalati averlo isolato da anatre apparentemente sane in un mercato di pollame vivo in Cina. Basandosi sull'improvvisa apparizione di H5N8 in Corea e sulla somiglianza genetica degli isolati di pollame e uccelli migratori, un comitato investigativo governativo ha "provvisoriamente concluso che [il virus] probabilmente è stato introdotto dagli uccelli migratori", dice Kim.

I conservazionisti stanno deridendo a questa conclusione. "Se gli uccelli sono malati di influenza non voleranno per migliaia di chilometri", dice Judit Szabo, responsabile scientifico per l'Africa orientale-asiatica dell'Australian Airlines Flyway Partnership, un gruppo che rappresenta 15 nazioni dell'Asia-Pacifico e organizzazioni non governative. Szabo, un biologo per la conservazione degli uccelli, ipotizza che gli uccelli migratori possano aver trasportato una forma lieve del virus in Corea, dove si è diffuso in allevamenti di pollame commerciali che forniscono "condizioni perfette affinché un virus possa diventare molto rapidamente patogeno". Dice che nelle prime fattorie infette il virus ha causato solo un calo nella produzione di uova, ma poi si è trasformato in un ceppo mortale mentre si diffondeva. Gli uccelli selvatici hanno quindi raccolto la forma altamente patogena di H5N8 dalle acque reflue della fattoria, afferma Szabo. In un dichiarazione sul suo sito web, la partnership chiama gli uccelli selvatici le vittime dell'influenza aviaria, non i perpetratori.

Mentre gli scienziati si occupano delle origini di H5N8, il virus ha raggiunto la soglia dell'istituto nazionale di scienze animali (NIAS). Un'oca selvaggia infettata dal virus è stata trovata morta il 1 ° febbraio a soli 10 chilometri dal campus Suwon dell'istituto vicino a Seoul. La struttura ospita oltre 13.000 galline e circa 5000 anatre per la ricerca sul miglioramento della razza e l'allevamento degli animali. "Se il virus infetta la struttura, elimineremmo tutto il pollame", dice Yong-sup Song, che dirige il team di emergenza del NIAS. Ciò metterebbe una seria ammaccatura nelle risorse genetiche del centro e ridimensionerebbe i programmi di ricerca in corso.

"Siamo nervosi, combattendo contro la possibilità di infezione", dice Song. Per tenere a bada l'H5N8, tutti i 263 membri del personale del centro sono in servizio 24 ore su 24 dal giorno 2 febbraio, disinfettando le strutture, allontanando gli uccelli migratori e controllando il traffico di persone e veicoli.

Se quegli sforzi falliscono, non tutto è perduto. Il NIAS mantiene un uguale numero di pollame in un altro campus a 50 chilometri di distanza. "Crediamo che ci siano poche possibilità che il virus infetti contemporaneamente entrambe le strutture", dice Song.

Con la segnalazione di Mi-Young Ahn.

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