Il terreno paludoso può spiegare la carnagione liscia di Titano

Cicatrici mancanti Ad eccezione di una regione di pianura chiamata Xanadu (ellisse bianca), i crateri da impatto su Titano si presentano molto più spesso negli altipiani (sfumature di rosso e arancione) rispetto alle pianure (sfumature di blu e verde). Un nuovo studio spiega la disparità di prop

Gli scienziati planetari si sono lungamente domandati perché alcune regioni della più grande luna di Saturno, Titano, mostrino pochi crateri d'impatto. Ora, un nuovo studio suggerisce che le aree in cui i crateri sono sparsi o mancanti erano una volta zone umide saturi di sedimenti o mari poco profondi che hanno inghiottito la prova che gli impatti si sono verificati.

La faccia relativamente liscia di Titano non assomiglia alla superficie butterata della nostra luna. Le cicatrici dei crateri da impatto sono notevolmente assenti dalle regioni polari di Titano, ad esempio. E i crateri che sono presenti su Titano sembrano essere molto più superficiali del previsto, in base al loro diametro. Titan ha una spessa atmosfera, che protegge il globo dagli impatti di piccoli oggetti (sono polverizzati mentre sfociano nell'atmosfera) e supporta il tempo e l'erosione che possono aiutare a nascondere o cancellare i crateri che si formano. Ad oggi, i ricercatori hanno contato 61 crateri definiti o potenziali sull'intera superficie di Titano, la maggior parte di loro a 20 chilometri di distanza o più ampia, afferma Catherine Neish, scienziata planetaria presso il Florida Institute of Technology di Melbourne. Di quel numero, 11 sono stati soprannominati "certi" crateri e il resto è considerato "quasi certo" o "probabile".

Per spiegare le chiazze chiare, studi precedenti hanno suggerito vari scenari di cancellazione di crateri. Ad esempio, alcuni scienziati hanno proposto che grandi quantità di sedimenti trasportati da flussi di metano liquido ed etano provenienti da aree montuose potrebbero avere mascherati i crateri di pianura. Ma questo scenario non spiega la presenza di diversi crateri a Xanadu, un'ampia area vicino all'equatore di Titano che è lontana da qualsiasi collina.

Allo stesso modo, alcuni ricercatori hanno proposto che la sabbia trasportata dal vento possa aver soffocato i crateri. Ma questa spiegazione non viene lavata, dice Neish, perché la maggior parte delle dune di sabbia di Titano si trovano nelle aree montuose e non ci sono prove di sabbia nelle regioni polari prive di crateri. Il criovulcanismo diffuso - l'eruzione di acqua, metano liquido o altre sostanze volatili piuttosto che la roccia fusa - non spiega perché i crateri appaiono in alcune aree di pianura ma non in altre. Né la pioggia languida di particelle di idrocarburi prodotta dalle reazioni fotochimiche nei cieli nebulosi di Titano. Quelle particelle si accumulano ad un tasso stimato di 6 metri ogni 1 miliardo di anni, non abbastanza velocemente da oscurare un cratere di 1 chilometro o più profondo nei 4,56 miliardi di anni dalla formazione del nostro sistema solare.

Ma studi precedenti non hanno considerato uno scenario in cui gli oggetti che sbattono in Titan atterrano in uno strato superficiale di liquido, come un mare poco profondo, o in sedimenti porosi e fradici, come quelli nella regione in cui la sonda Huygens è atterrata nel 2005. In tali aree, gli strati di materiale molle potrebbero essere spessi centinaia di metri o più, dice Neish. Sia i mari poco profondi che le zone umide inzuppate - le aree in cui i fluidi fluenti si raccolgono naturalmente - si trovano più spesso nelle zone di pianura, osserva. Gli impatti in un oceano, come sulla Terra, non lascerebbero una cicatrice visibile. E un impatto che si è verificato in una zona umida sarebbe stato presto cancellato. Quasi immediatamente, il materiale fradicio intorno alle pareti del cratere si sarebbe afflosciato per riempire il buco. Anche gli impatti sui siti bagnati o fradici non creano un cratere con bordo che si trova in alto sopra il terreno circostante, un'altra ragione per cui il marchio biologico potrebbe essere cancellato più rapidamente.

I dati topografici di Titan rafforzano questa nozione , Neish e il suo collega Ralph Lorenz del Laboratorio di fisica applicata della Johns Hopkins University di Laurel, nel Maryland, sostengono nel numero del 15 gennaio 2014 Icaro . In media, i crateri di Titano si trovano ad altitudini superiori alla media. In particolare, metà dei crateri di Titano giacciono su un terreno di 100 metri o più alto rispetto all'elevazione media di Titano.

La presenza di crateri di pianura nelle pianure di Xanadu di Titano - alcuni dei terreni più antichi del satellite - può essere probabilmente spiegata dall'età degli impatti, Neish e Lorenz sostengono. Se i crateri venivano fatti saltare prima che si formasse l'atmosfera di Titano, apparivano quando la superficie era asciutta ei crateri sarebbero rimasti relativamente intatti. Il tempo e altri processi che tendono a cancellare grandi crateri non avrebbero avuto abbastanza tempo per nascondere questi pockmarks.

Lo scenario del team "è un modello interessante", afferma Jonathan Lunine, scienziato planetario alla Cornell University. "È certamente possibile che la preferenza dei crateri per altezze elevate suggerisca che il metano / etano liquido fosse presente in quantità significative in pianura, ma non dimostra che tali liquidi fossero presenti", osserva.

I crateri sepolti sarebbero difficili da distinguere da un mestiere in orbita, dicono i ricercatori. Quindi scoprire eventuali cicatrici dagli impatti del passato che sono ora completati potrebbe non essere possibile fino a quando i rover con il radar penetrante nei sedimenti avanza sul terreno sotto i cieli nebbiosi di Titano.

* Correzione, 2 dicembre, 12:35 pm: Questo articolo è stato aggiornato per riflettere la data di inizio del censimento del cratere di Titano.

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