Il vaccino antinfluenzale universale rimane "il sogno di un alchimista".

Il vaccino antinfluenzale universale rimane "il sogno di un alchimista".

Le proteine di superficie in continua evoluzione, emagglutinina (arancione) e neuraminidasi (verde), sul virus dell'influenza hanno vexed tentativi di fare un vaccino che funziona contro tutti i ceppi.

Fonte KATERYNA KON/Science Source

"NASHVILLE..... Che cosa succede se invece di allinearsi per un vaccino antinfluenzale di efficacia sconosciuta ogni autunno, la gente potrebbe ricevere un vaccino che protegge da tutti i ceppi e dura per molti anni, se non per tutta la vita. Potrebbe risparmiare quantità incalcolabili di sofferenza e persino eliminare terrificanti pandemie. Gli scienziati hanno passato decenni a cercare di inventare un vaccino antinfluenzale "universale" e, a volte, sembrano aver fatto solidi progressi. Ma rimane un "sogno dell'alchimista", come ha dichiarato un virologo il mese scorso in un incontro sul tema organizzato dall'Human Vaccines Project, un'organizzazione no-profit con sede a New York City.

Un'infusione di fondi ha stimolato la ricerca: 160 milioni di dollari l'anno prossimo dall'Istituto Nazionale di Allergia e Malattie Infettive (NIAID) a Bethesda, Maryland, rispetto ai 60 milioni di dollari di 2 anni fa. Ma lo sforzo è un esercizio di umiltà, come hanno riconosciuto diversi eminenti ricercatori sull'influenza durante l'incontro. "Ogni anno impariamo che sappiamo sempre meno di questo virus", dice Martin Friede, un biochimico che coordina l'Iniziativa per la ricerca sui vaccini presso l'Organizzazione Mondiale della Sanità a Ginevra, Svizzera.

Ogni anno i produttori di vaccini preparano un nuovo preparato che contiene versioni innocue dei ceppi influenzali in circolazione l'anno precedente. Questi vaccini stagionali hanno un'efficacia mediocre dal 20% al 60%, in parte perché il vaccino è spesso una scarsa corrispondenza con il virus che le persone effettivamente si contraggono ( La scienza , 22 settembre 2017, pag. 1222). Altri fattori meno evidenti evidenziati durante l'incontro influenzano anche la risposta al vaccino stagionale, compresa la memoria del sistema immunitario di precedenti esposizioni a varianti virali.

In teoria, un vaccino antinfluenzale universale funzionerebbe se contenesse parti del virus rimaste uguali di anno in anno, i cosiddetti epitopi conservati che rendono il patogeno meno vitale se cambiano. Ma nessuno ha ancora trovato i pezzi virali in grado di stimolare una risposta immunitaria che arresta la maggior parte dei virus influenzali che affliggono gli esseri umani.

I vaccini stagionali mirano a far scattare il sistema immunitario per produrre anticorpi contro la parte superiore dell'emoagglutinina, una delle due proteine principali sulla superficie dei virus influenzali. Diversi candidati vaccini universali si concentrano invece sullo "stelo" della proteina a forma di fungo perché ha molti epitopi che differiscono poco tra i sottotipi del virus. Ma finora, gli studi clinici con i vaccini che caratterizzano questa porzione hanno sottovalutato i ricercatori. "Gli anticorpi del gambo come classe non sono molto potenti", dice James Crowe, un immunologo della Vanderbilt University, che ha aiutato ad organizzare l'incontro.

Il vaccino antinfluenzale universale rimane "il sogno di un alchimista" 1

Anticorpi (ciano e rosa) attaccati alla testa di una proteina emagglutinina (bianca)

James Crowe/Vanderbilt

David Morens, un pediatra del NIAID, ha osservato che molti studi hanno trovato che i livelli di anticorpi alla seconda proteina di superficie del virus, la neuraminidasi, sono meglio correlati con la protezione dalle malattie. Migliorare i vaccini stagionali selezionando quelli che meglio innescano la produzione di anticorpi della neuraminidasi è "potenzialmente a basso peso," dice Morens. Ciò potrebbe anche contribuire a migliorare la potenza dei potenziali vaccini universali.

I progettisti di un vaccino antinfluenzale universale affrontano un altro dilemma, hanno osservato gli oratori durante la riunione: un fenomeno immunitario chiamato imprinting. Il primo virus influenzale o vaccino antinfluenzale sperimentato dai bambini ha un profondo impatto sull'ampiezza e la potenza delle loro risposte immunitarie alle successive infezioni di diversi ceppi influenzali. Ad esempio, l'infame pandemia influenzale del 1918, che probabilmente ha ucciso più di 100 milioni di persone, è stata causata da un sottotipo virale noto come H1N1. "("H" è per l'emoagglutinina e "N" è per la neuraminidasi). Stranamente, c'è stata un'enorme mortalità in eccesso nelle popolazioni di giovani adulti, che in genere hanno meno morti per influenza. Gli studi hanno trovato questo perché l'esposizione all'H1N1 ha innescato forti risposte anticorpali a un virus di un diverso sottotipo - probabilmente l'H3N8 - che avevano visto da bambini qualche decennio prima. "Solleticare [le cellule B di memoria] un po' ed esplodono", dice Scott Hensley, un biologo molecolare della Perelman School of Medicine della University of Pennsylvania. "E dominano le successive risposte immunitarie", facendo sì che la risposta ad un nuovo virus perda il segno.

Per saperne di più su quello che alcuni chiamano "peccato antigenico originale", il NIAID sta valutando proposte per uno studio che seguirebbe i bambini fino a 7 anni per monitorare come la loro esposizione iniziale all'influenza influisce sulle successive risposte immunitarie. Nel frattempo, Hensley suggerisce che il primo vaccino antinfluenzale che i bambini ricevono sia imballato con molte versioni dei comuni sottotipi umani, un possibile passo verso un vaccino universale perché dovrebbe offrire una protezione molto più ampia di quelle stagionali.

I presentatori dell'incontro hanno anche descritto come programmi informatici sofisticati possono aiutare a guidare la progettazione del vaccino. Ted Ross dell'Università della Georgia ad Atene ha spiegato come il suo gruppo analizza il DNA che codifica la testa dell'emoagglutinina alla ricerca di sequenze conservate che possono poi combinarsi in un vaccino universale. Il laboratorio di Crowe sta invece utilizzando una tecnica di supercalcolo - prevede strutture 3D di amminoacidi - che analizza la forma di miliardi di anticorpi per selezionare quelli calcolati per avere la più ampia portata; in ultima analisi, sperano di invertire le proteine che, utilizzate in un vaccino, farebbero scattare questi anticorpi.

Lisa Wagar, immunologa della Stanford University di Palo Alto, California, ha creato un nuovo banco di prova per i ricercatori di vaccini. Invece di monitorare la risposta immunitaria nel sangue, mira a simulare le prime difese immunitarie che un virus invasore incontrerà nelle vie respiratorie. Ha usato le tonsille, ricche di tessuto mucosale, prelevate dai bambini per coltivare "organiidi" tonsillike che possono aiutare a valutare i vaccini sperimentali contro l'influenza.

Alla chiusura dell'incontro, Wayne Koff, che dirige il Progetto Vaccini Umani, ha detto che era "sobrio" che se negli anni '60 si fosse tenuto un incontro universale sui vaccini antinfluenzali, si sarebbero discussi gli stessi ostacoli. "Siamo davvero all'inizio del ballo", disse Koff.

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