Il vero colore delle antiche creature del mare

Pieno di colori. Alcuni antichi rettili marini, come la tartaruga liutaio Eosphargis breineri (in alto), l'ittiosauro (al centro) e il mosasaur (in basso), avevano schemi cromatici simili al moderno

Un po 'come un delfino, ma con un muso lungo e magro pieno di denti appuntiti, una specie di ittiosauro era praticamente invisibile nelle torbide profondità del mare giurassico, grazie alla pigmentazione scura che copriva tutto il suo corpo. Questa è una conclusione di un nuovo studio che fornisce una sbirciata senza precedenti sulla colorazione delle creature marine vive durante o subito dopo l'era dei dinosauri.

Le nuove scoperte "sono meravigliose, così belle", afferma Anne Schulp, paleontologa vertebrata del Naturalis Biodiversity Center di Leida, Paesi Bassi, che non è stata coinvolta nella ricerca. "Questa è la paleontologia ben oltre le ossa e gli argomenti [della squadra] sono perfettamente logici."

I tessuti molli non sono spesso conservati nella documentazione fossile. Di conseguenza, capire quali fossero le creature antiche - e in particolare i colori che avrebbero potuto essere - era necessariamente speculativo. Ma negli ultimi anni, gli scienziati hanno sviluppato metodi high-tech per mappare le tracce chimiche dei tessuti molli nelle rocce che circondano i fossili, che a loro volta li hanno aiutati a visualizzare i resti dei pigmenti, quasi letteralmente riportare in vita i colori preistorici . La maggior parte degli sforzi precedenti si sono concentrati sugli uccelli fossili e sui resti di piume conservati, afferma Johan Lindgren, un paleontologo vertebrato all'Università di Lund in Svezia. Ora, lui ei suoi colleghi hanno usato queste tecniche per analizzare i fossili di antichi rettili marini.

Per il loro studio, i ricercatori hanno esaminato tre serie di fossili (ora ospitati in musei in Danimarca, Inghilterra e Texas) di creature molto disparate di epoche diverse: una tartaruga liuta che visse circa 55 milioni di anni fa, un grande predatore chiamato mosasauro che visse circa 86 milioni di anni fa, e un ittiosauro che nuotava tra i 190 milioni e 196 milioni di anni fa. (Gli antenati di ognuna di queste creature una volta vivevano sulla terra, quindi tutti e tre erano arieggiati.) In tutti e tre i fossili, i contorni dei tessuti molli erano preservati nella roccia circostante come materiale nero opaco. I paleontologi hanno a lungo presunto che tali film fossero semplicemente residui di tessuti ricchi di carbonio, afferma Lindgren. Ma uno sguardo a quei materiali con un microscopio elettronico a scansione ha rivelato densi strati di minuscole strutture a forma di palla da rugby che vanno da 0,5 a 0,8 micrometri di lunghezza. Questi piccoli frammenti hanno le stesse dimensioni e la stessa forma delle strutture pigmentarie (chiamate melanosomi) che si trovano nella pelle e nelle squame delle lucertole moderne e nelle piume degli uccelli. La loro forma ovoidale suggerisce che i pigmenti erano neri; i melanosomi che conferiscono un colore rosso o giallo sono tipicamente sferici, note di Lindgren.

Quando il team ha bombardato i fossili con particelle cariche e poi analizzato le particelle che sono state buttate dalla superficie (una tecnica chiamata spettrometria di massa di ioni secondari del tempo di volo), hanno identificato chimicamente i resti di eumelanina, un pigmento che tipicamente presta un nero o colore marrone a pelle o piume. Le rocce che circondano i tessuti conservati non contenevano i composti ricchi di carbonio, suggerendo inoltre che i residui chimici derivano da tessuti morbidi conservati e non da sedimenti antichi, il team riporta oggi online in Natura . Considerando le concentrazioni di melanosomi che i ricercatori hanno trovato, anche se gli animali avessero altri pigmenti che alla fine non erano stati preservati, le aree portatrici di pigmento sarebbero probabilmente grigio scuro o nero.

I modelli globali di pigmento nei fossili sono molto simili a quelli delle creature marine moderne , i ricercatori notano. Nella tartaruga liuto e nel mosasauro, i pigmenti erano concentrati sulle superfici superiori dei corpi degli animali. Gli studi suggeriscono che questo schema di colori dark-above-and-light-below, noto come controsalone, aiuta a fornire il mimetismo, dice Lindgren. Quando illuminato dall'alto (come sarebbe quando l'animale stava nuotando in una postura normale) e visto di lato, la parte inferiore più chiara sarebbe in ombra, aiutando la creatura a mimetizzarsi sullo sfondo, osserva. Dato che queste creature sono avari d'aria, avrebbero trascorso una notevole quantità di tempo in superficie o nelle parti superficiali e ben illuminate dei mari.

Ma l'ittiosauro sembra avere dei pigmenti scuri su tutto il corpo. È insolito, ma non è sconosciuto tra le moderne creature del mare, afferma Lindgren. Il capodoglio è anche scuro in tutto-uno schema di colori che può aiutare il temibile predatore a nascondersi nelle tenebrose profondità dove tipicamente foraggia.

I pigmenti possono avere anche altri scopi. Le superfici superiori scure, in particolare, aiutano i moderni rettili marini come le tartarughe liuto ad assorbire la luce solare mentre si crogiolano sulla superficie. Ciò aumenta le temperature corporee delle creature, consentendo loro di crescere più velocemente e di foraggiare per periodi più lunghi in acque fredde.

La ricerca del team "è molto interessante e non è banale", afferma Mike Benton, paleontologo vertebrato all'Università di Bristol nel Regno Unito. "Diversi anni fa, la gente avrebbe detto che non saremmo mai stati in grado di dire quali colori fossero le creature antiche", osserva. "Ma eccoci qui."

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