Influenza aviaria riguarda i mercati del pollame dell'otturatore

Fonte di influenza? Un mercato avicolo in Cina.

WASHINGTON DC.- Con i casi umani di influenza aviaria H7N9, le autorità cinesi hanno ordinato la chiusura dei mercati del pollame vivo in tre città orientali nel tentativo di arrestare la trasmissione del virus. Finora, il Centro cinese per il controllo e la prevenzione delle malattie (CDC cinese) afferma di non aver rilevato una trasmissione umana prolungata del virus. Ma gli esperti non vedono motivo per respirare facilmente. Se H7N9 dovesse acquisire tale capacità di diffusione, avverte Chen Hualan, direttore del National Avian Influenza Reference Laboratory di Harbin, in Cina, "sarà un disastro".

Finora a gennaio ci sono stati 105 casi umani confermati, secondo il CDC cinese, rispetto ai 144 di tutto il 2013 dopo che il virus è emerso in Cina lo scorso febbraio. Gli scienziati concordano sul fatto che il pollaio ospiti H7N9 e alcuni sospettano che la quaglia potrebbe essere il serbatoio principale. Ma la sorveglianza confusa, il virus non causa sintomi visibili nel pollame. Mentre alcune infezioni umane sono lievi, osserva Chen, il tasso di mortalità ha raggiunto quasi il 30% dei casi ospedalizzati nel 2013. Il tasso di mortalità è diminuito e nel 2014 i casi si aggirano intorno al 20%, secondo il CDC cinese.

La tempistica dell'incremento dei casi è preoccupante: decine di milioni di cinesi stanno per imbarcarsi in una migrazione annuale verso la loro città natale per celebrare il nuovo anno lunare, una settimana di ferie che inizia il 31 gennaio. Come misura preventiva, le autorità della provincia di Zhejiang hanno ordinato la chiusura immediata di tutti i mercati di pollame vivo nelle città di Hangzhou, Ningbo e Jinhua, secondo l'agenzia di stampa statale Xinhua. Secondo quanto riferito, i funzionari di Hangzhou intensificano i controlli negli allevamenti di pollame e stanno tentando di fermare "il volo di colombi domestici". Shanghai, nel frattempo, prevede di chiudere i suoi mercati di pollame vivo dal 31 gennaio al 30 aprile.

La situazione è pericolosa, avverte Chen, che ha parlato qui oggi all'American Society for Microbiology's Biodefense e Emerging Diseases Research Meeting. Il suo team e altri hanno riferito l'anno scorso che alcuni ceppi di H7N9 possono essere trasmessi attraverso goccioline trasportate dall'aria a furetti infetti a furbi, un animale usato per modellare la diffusione dell'influenza negli esseri umani. "Sono abbastanza sicuro che ci sia stata una trasmissione da uomo a uomo in Zhejiang", ha detto Chen alla riunione. Ha chiarito in seguito a Scienza Insider che si riferiva a notizie di tre persone infette della stessa famiglia in Zhejiang.

Altri ricercatori sottolineano che le prove per la trasmissione da uomo a uomo sono tenue. "Ci sono un paio di nuclei familiari" in cui gli investigatori non potevano escludere una limitata trasmissione da uomo a uomo, dice George Gao, direttore del laboratorio chiave di microbiologia patogena e immunologia dell'Accademia delle scienze cinese a Pechino. L'esposizione al pollame vivo in quelle famiglie non può essere esclusa, dice. "È troppo presto per dire qualcosa al momento", dice.

Una pandemia H7N9 potrebbe essere davvero triste. L'alto tasso di mortalità è una preoccupazione principale; un altro è che H7N9 presenta una sfida formidabile per i vaccinatori. Il virus è più robusto di altri ceppi influenzali, "in grado di sfuggire alla risposta immunitaria cellulare e umorale umana", ha riferito un gruppo guidato da Anne de Groot dell'Università del Rhode Island, Providence, nel numero di maggio 2013 di Vaccini umani e immunoterapici .

"Continueremo a guardare" per i segnali di una trasmissione umana-umana sostenuta, dice Gao, "e osserviamo da vicino ogni singolo caso."

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