L'India cerca collaboratori per una missione su Venere, il pianeta trascurato

L'India cerca collaboratori per una missione su Venere, il pianeta trascurato

Venere è un pianeta ostile da studiare. Circa la metà delle missioni finora ha fallito.

JPL / NASA

NUOVA DELHI- L'Organizzazione indiana per la ricerca spaziale (ISRO) a Bangalore invierà un orbiter a Venere nel 2023 e ha invitato scienziati di tutto il mondo a presentare proposte di strumenti da portare avanti. Il piano, che includerà un pallone lanciato nell'atmosfera del pianeta, ha ricevuto un caloroso benvenuto dagli scienziati di Venere, molti dei quali pensano che, rispetto alla luna e Marte, il loro pianeta ha ricevuto poca attenzione negli ultimi 2 decenni.

L'astronave ancora senza nome peserà probabilmente 2500 chilogrammi e potrebbe avere un carico utile di 100 chilogrammi; sarà lanciato sul razzo più pesante dell'India, il Geosynchronous Satellite Launch Vehicle Mark III. L'orbiter verrà inizialmente posizionato in una grande orbita ellittica attorno a Venere che viene gradualmente ridotta.

Come la Terra, Venere ha circa 4,5 miliardi di anni; i pianeti hanno dimensioni e massa simili. Ma Venere ha assistito a un fuggiasco fenomeno di serra, che porta a una densa atmosfera ricca di anidride carbonica che potrebbe offrire agli scienziati indizi sullo sviluppo dell'atmosfera terrestre. "La climatologia comparata planetaria è un'area di continuo interesse e ricerca. L'opportunità di esplorare insieme Venere è benvenuta ", afferma Lori Glaze, a capo della divisione di scienza planetaria della NASA a Washington, DC.

Venere è un pianeta ostile da studiare: le sue nubi spesse rendono difficile la ricerca da un orbiter, mentre il calore, l'alta pressione e le gocce di acido solforico fanno scendere alla superficie un incubo tecnologico. Delle oltre 40 missioni di Venere finora, circa la metà hanno fallito, e solo una manciata di astronavi è atterrato sulla superficie del pianeta.

Ecco perché la folla riunita in un incontro del Venus Exploration Analysis Group della NASA a Laurel, nel Maryland, è stata "molto entusiasta" di sentire la richiesta di collaborazione dell'India il 6 novembre, afferma Patrick McGovern del Lunar and Planetary Institute di Houston, in Texas. "In assenza di nuove missioni e dati di Venus, è sempre più difficile generare supporto per studenti e ricercatori in cerca di carriera interessati a Venere", afferma. Ciò mantiene piccola la comunità di Venus, che "a sua volta influenza la capacità di sostenere le nuove missioni", afferma McGovern. "Secondo me siamo attualmente allo stadio di ricognizione dell'esplorazione [di Venere], equivalente a quello di Marte pre-1997".

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"L'esplorazione planetaria dovrebbe riguardare tutti i partenariati globali", afferma Organizzazione indiana per la ricerca spaziale sedia Kailasavadivoo Sivan .

Pallava Bagla

L'ISRO ha già selezionato 12 strumenti, proposti da scienziati indiani, tra cui macchine fotografiche e analizzatori chimici per studiare l'atmosfera. Ora spera che altri scienziati si uniranno. "L'esplorazione planetaria dovrebbe riguardare tutti i partenariati globali", afferma Kailasavadivoo Sivan, uno scienziato missilistico e presidente dell'ISRO. (La scadenza per la presentazione delle proposte è il 20 dicembre.)

McGovern spera di inviare uno strumento radar in grado di penetrare le spesse nuvole e rendere più nitide le mappe della superficie, il che potrebbe aiutare a risolvere le questioni che rimangono dopo la missione Magellano della NASA del 1989 a Venere. Lo scienziato planetario Larry Esposito dell'Università del Colorado a Boulder dice che vorrebbe contribuire con strumenti che possano studiare l'atmosfera del pianeta. È particolarmente interessato alle nuvole di Venere e al modo in cui potrebbero rispondere alle possibili eruzioni vulcaniche in corso. "Le passate missioni ISRO danno fiducia", afferma Esposito. (L'India ha visitato la luna nel 2008 e Marte nel 2014; un'altra missione lunare in programma l'anno prossimo e una nuova visita su Marte nel 2022.)

L'astrofisico Jacques Blamont, ex capo del Centro nazionale francese per gli studi spaziali a Parigi, diversi anni fa ha proposto di produrre palloncini metallici che potrebbero immergersi dentro e fuori l'atmosfera calda di Venere per studiarne la chimica. L'ISRO ha adottato questa idea, dice Sivan, ma svilupperà il pallone internamente. Trasporta 10 chilogrammi di strumenti e galleggia fino a 55 chilometri sopra la superficie.

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