La connessione per l'influenza suina fornisce indizi sulla narcolessia

Imitatore pericoloso Le cellule immunitarie innescate per identificare virus o batteri invasori a volte attaccano le cellule del proprio corpo quando un antigene estraneo (a sinistra) imita un antigene "di sé" (a destra).

La pandemia influenzale suina della fine del 2009 ha avuto un particolare effetto collaterale in alcune parti d'Europa: un picco nei bambini diagnosticati con narcolessia, un disturbo del sonno incurabile con sintomi che includono periodi di sonnolenta sonnolenza diurna. I ricercatori hanno infine collegato un vaccino ampiamente usato per allontanare il virus dell'influenza H1N1 a un piccolo ma aumentato rischio di narcolessia nei bambini e negli adolescenti. Il vaccino, Pandemrix, usato solo in Europa, ha provocato apparentemente il disturbo in circa uno su 16.000 destinatari in Finlandia. Anche Svezia, Irlanda e Inghilterra hanno riscontrato un rischio maggiore, sebbene non così drammatico come quello della Finlandia.

Ora, gli scienziati hanno un'idea del perché: uno indica una nuova comprensione della narcolessia stessa , riferiscono questa settimana Scienza della medicina traslazionale . Hanno scoperto che i pazienti con la malattia hanno cellule immunitarie che sono stimolate ad attaccare dall'ipocretina, un ormone che regola la veglia. Gli scienziati sapevano che i neuroni che producono l'ipocretina mancano nei cervelli narcolettici, ma perché scompaiono è un mistero. Il lavoro rivela "le impronte digitali di un attacco immunitario", afferma il neuroimmunologo Lawrence Steinman della Stanford University di Palo Alto, in California, che non è stato coinvolto nella ricerca. Suggerisce che una reazione autoimmune, forse toccata da Pandemrix, potrebbe essere alla base dei casi legati al vaccino. I ricercatori ipotizzano anche che l'influenza stessa possa scatenare altri casi.

Quando si è manifestata l'associazione tra Pandemrix e narcolessia, il produttore del vaccino, GlaxoSmithKline, ha finanziato una ricerca per indagare su cosa, se mai, nel vaccino potrebbe scatenare la malattia. Il ricercatore della narcolessia Emmanuel Mignot della Stanford University, che ha ricevuto uno dei sussidi, ha già sospettato che le cellule immunitarie canaglia possano contribuire alla narcolessia. Nel 2009, Mignot e colleghi hanno scoperto che quasi tutti i pazienti affetti da narcolessia hanno un particolare tipo di antigene leucocitario umano (HLA). Le molecole di HLA presentano antigeni - pezzi di proteine ​​estranee - a cellule T, che quindi coordinano l'attacco del sistema immunitario. Il processo aiuta il sistema immunitario a distinguere tra sé e le cellule estranee, e alcuni tipi di HLA sono associati a malattie autoimmuni come il diabete di tipo 1 e la sclerosi multipla. Ma non c'è alcun segno evidente di attacco immunitario nei cervelli narcolettici.

Nel nuovo lavoro, Mignot, l'immunologa Stanford Elizabeth Mellins e colleghi hanno sviluppato una linea cellulare del sistema immunitario che porta il tipo di HLA associato alla narcolessia. Hanno combinato la linea cellulare con brevi frammenti della proteina dell'ipocretina, quindi hanno aggiunto le cellule T dai pazienti e i controlli al mix.

La squadra aveva accesso a quattro serie di gemelli identici in cui un gemello aveva la narcolessia ma l'altro no. In ciascun caso, le cellule T del gemello colpito reagivano fortemente agli "epitopi" dell'ipocretina mostrati dalle cellule portatrici di HLA, ma le cellule T del gemello sano no. I ricercatori hanno trovato lo stesso schema quando hanno confrontato le cellule T di 10 bambini irlandesi che avevano sviluppato la narcolessia dopo aver ricevuto il vaccino Pandemrix con cellule T dai fratelli sani dei pazienti, tutti con lo stesso tipo di HLA e anch'essi vaccinati. Le cellule T dei pazienti hanno reagito agli epitopi dell'ipocretina, mentre le cellule dei loro fratelli no.

Quindi si sono chiesti se il virus H1N1 stesso potrebbe provocare la stessa reazione immunitaria. Una ricerca al computer ha rivelato alcuni tratti di una parte fondamentale del virus H1N1, la proteina dell'emoagglutinina, che "sembrava straordinariamente la stessa" degli epitopi dell'ipocretina, dice Mignot. Abbastanza sicuro, nei test di laboratorio il frammento proteico virale attivava le cellule immunitarie reattive all'ipocretina: forte evidenza che la narcolessia potrebbe essere dovuta a un processo noto come mimetismo molecolare, in cui frammenti di proteine ​​da un virus invasore o altro agente patogeno innescano il sistema immunitario a reagire proteine ​​native con una struttura molecolare simile.

I risultati sono "esattamente ciò che stavamo aspettando", dice l'esperta di vaccini Hanna Nohynek dell'Istituto nazionale per la salute e il benessere a Helsinki, che faceva parte del team che per primo ha identificato il maggiore rischio di narcolessia nei bambini che hanno ricevuto Pandemrix.

Ma il mimetismo molecolare da solo non può spiegare l'intero mistero. Non è chiaro come una risposta immunitaria all'ipocretina possa portare alla distruzione dei neuroni che la producono, poiché le cellule reattive nel sangue non raggiungerebbero necessariamente queste cellule cerebrali.

E non è ancora chiaro se l'influenza H1N1 da sola possa scatenare la narcolessia. Mignot e i suoi colleghi hanno riportato un aumento del disturbo tra i bambini cinesi non vaccinati che hanno avuto il virus. Ma i ricercatori della Corea del Sud e dell'Europa non hanno riscontrato un aumento del rischio di disturbo in persone che hanno avuto influenza suina.

"C'è molto lavoro da fare", dice l'esperto di vaccini Steven Black del Cincinnati Children's Hospital Medical Center in Ohio, che sta studiando possibili legami tra i vaccini H1N1 e la narcolessia. Ma il lavoro "è la prima spiegazione meccanicistica della malattia", che dovrebbe aiutare i ricercatori a comprendere il fattore in Pandemrix che potrebbe aver causato problemi. Identificarlo, dice, "è un primo passo" per riuscire a rendere i vaccini ancora più sicuri.

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