La missione su Marte ha avuto fortuna: il lander della NASA è atterrato in un cratere pieno di sabbia, facilitando lo studio dell'interno del pianeta.

La missione su Marte ha avuto fortuna: il lander della NASA è atterrato in un cratere pieno di sabbia, facilitando lo studio dell'interno del pianeta.

Le immagini di InSight mostrano il lander si trova all'interno di un cratere piatto e pieno di sabbia.

JPL-Caltech/NASA

PASADENA, CALIFORNIA. In un laboratorio sulla Terra, la trasformazione era già iniziata.

Il 27 novembre, il giorno dopo il riuscito touchdown del lander InSight della NASA su Marte, dopo la partenza degli equipaggi televisivi, i tecnici del Jet Propulsion Laboratory (JPL) erano già al lavoro, simulando Marte per un modello a grandezza naturale del lander, che chiamano ForeSight. Gli scienziati non sanno ancora dove si trova esattamente su Marte InSight. Ma le prime immagini inviate sulla Terra hanno stabilito il suo ambiente immediato e che il lander è leggermente inclinato di 4°. Ieri, quindi, gli ingegneri della NASA stavano giocando nella sabbia, spostando le finte rocce di Marte in posizione. Hanno spinto ForeSight sulle spalle mentre spingendo piccoli blocchi sotto la gamba di un lander per ottenere l'elenco giusto.

Guardando da una galleria sopra ForeSight c'era Matt Golombek, il geologo del JPL che guiderà il posizionamento di due strumenti di InSight, una sonda termica e un sismometro. Dalle poche foto finora restituite, dice, si è appreso molto sulla sua posizione, che ricorda molto da vicino i terreni marziani precedentemente esplorati dal rover Spirit.

Ad esempio, InSight è atterrato in quella che viene chiamata cavità, un cratere che è stato riempito di terra e livellato in piano. Nelle immagini scattate dal gomito del braccio robotico sistemato del lander, il bordo del cratere è visibile. Una volta che la squadra determina il diametro del cratere - potrebbe essere metri, forse decine di metri - i ricercatori possono dedurre la sua profondità e la quantità di sabbia soffiata in esso. In entrambi i casi, questo è di buon auspicio per lo strumento della sonda di calore, chiamato HP3, che dovrebbe penetrare il materiale con facilità. "Questa è una buona notizia per l'HP3 come si può sperare", dice.

L'atterraggio nella cavità è stato fortunato per un altro motivo. InSight non ha colpito l'occhio di bue della sua zona di atterraggio di destinazione, ed è finito su un terreno che, nel complesso, è più roccioso di quanto desiderato. Ma l'incavo è per lo più privo di rocce. Uno, di circa 20 centimetri di larghezza, siede vicino ai piedi del lander, mentre tre più piccoli si trovano più lontano, ma nessuno di essi rappresenta una minaccia per il posizionamento degli strumenti. La conca è piatta e priva di dune di sabbia, e piccoli ciottoli indicano una superficie sufficientemente densa per sostenere il peso degli strumenti. "Non avremo alcun problema", dice Golombek.

Il mistero più grande per la squadra di terraferma in questo momento è capire esattamente dove si trova. Un orbiter di Marte impostato per l'immagine del centro della zona di atterraggio il Giovedi mancherà il lander, perché ha mancato leggermente il centro. Uno strumento su InSight chiamato unità di misura inerziale ha fissato la posizione entro un cerchio di 5 chilometri di larghezza. Il team di entrata, discesa e atterraggio di InSight perfezionerà la stima fino a un chilometro o meno. "Ma non l'hanno ancora fatto perché erano così felici di essere atterrati in sicurezza che non sappiamo cosa hanno fatto ieri sera", dice Golombek con un sorriso. "E non si sono ancora presentati oggi."

C'è un'altra tecnica che potrebbe aiutare: Il terzo esperimento primario di InSight, chiamato Esperimento di rotazione e struttura interna (RISE). Lo scopo principale delle due sensibili antenne di ascolto del RISE è quello di rilevare le oscillazioni nel nucleo marziano. Ma il team di InSight può anche usarli per mappare la latitudine e la longitudine del lander utilizzando i segnali radio degli orbitanti di passaggio. Questo ha dato ai geologi una posizione in un raggio di circa 100 metri.

Ora, c'e' una gara amichevole. Golombek e i suoi colleghi sperano di battere i satelliti per riparare la posizione di InSight. Dovrebbero avere fino al 6 dicembre, quando un'orbita probabilmente lo catturerà. In questo momento, stanno allungando le scarse immagini, cercando di confrontare la loro cavità con le mappe ad alta risoluzione esistenti. Il loro lavoro sarà molto più facile la prossima settimana, quando la macchina fotografica sul gomito del braccio robotico sarà estesa per fotografare in dettaglio il terreno del lander. Per ora, il braccio è stivato: martedì si è trattato di semplici passi, come sparare le piccole cariche che fissano il braccio al ponte. Ma più tardi questa settimana, dopo che i tappi delle telecamere si sono staccati e il braccio viene rilasciato, inizierà la ricognizione dettagliata.

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