Le persone autistiche possono avere un groviglio di sensi

La sinestesia, quando un senso innesca un altro (come una lettera normalmente nera che viene percepita a colori) può essere una caratteristica insospettata dell'autismo.

Le persone con autismo sperimentano una versione più estrema del mondo rispetto al resto di noi. Per oltre il 90%, i suoni sono più forti, i colori sono più brillanti e il tocco può essere un'intrusione inquietante. La ragione, secondo un nuovo studio, potrebbe essere che molte persone autistiche hanno anche sinestesia, una condizione di percezione intrecciata in cui un senso stimola un altro.

La maggior parte delle persone con sinestesia non trova la condizione che disturba; molti lo apprezzano Certamente rende il mondo un posto più interessante. Synesthetes può vedere il suono di una sinfonia come una matassa di linee increspate, per esempio, o una lettera nera "A" come rosso vivo. Le persone con sinestesia dicono che la loro esperienza non è la stessa dell'immaginazione, ma realizzano anche che le loro percezioni sono nella loro mente e non fanno parte di oggetti nel mondo esterno. "La loro esperienza è una via di mezzo, né immaginaria non esterna, un ulteriore livello nella mente", dice il neuroscienziato cognitivo Simon Baron-Cohen dell'Università di Cambridge nel Regno Unito, che ha guidato lo studio.

La sinestesia è stata collegata all'autismo in pochi casi isolati. Ma Baron-Cohen, che studia entrambe le condizioni, ritiene che le somiglianze sottostanti giustifichino un esame più attento. Gli scienziati ritengono che la sinestesia sia causata da una sovrabbondanza di connessioni tra i neuroni. Curiosamente, una simile sfrontatezza è stata proposta come causa dell'autismo. Mentre queste interconnessioni possono fornire sinesteti con una ricca mescolanza di esperienze sensoriali, le persone con autismo potrebbero trovare la fusione dei sensi che distrae - a volte fino al punto in cui si ritirano o si calmano con movimenti monotoni, come il dondolo.

Così Baron-Cohen e Donielle Johnson, che studiava l'autismo per il suo lavoro di specializzazione a Cambridge, insieme ad alcuni colleghi, hanno inviato questionari online a un gruppo di adulti, con e senza autismo o sindrome di Asperger. Poiché le persone autistiche hanno spesso problemi relativi agli altri, le valutazioni degli intervistati delle loro abilità sociali - come la capacità di entrare in empatia con un personaggio immaginario o giudice dal tono di un'altra persona quando era il loro turno di parlare in una conversazione telefonica - sono state utilizzate come indicatore del disturbo. I test per la sinestesia includevano domande come "Vedi colori quando ascolti note musicali o leggi lettere individuali (nere)?"

Le persone con autismo avevano quasi tre volte più probabilità di avere qualche tipo di sinestesia , i ricercatori riferiscono online questa settimana a Autismo molecolare . Dei 164 adulti con autismo, 31, o 18,9%, ha soddisfatto i criteri per la sinestesia, rispetto a solo sette (7,2%) dei 97 "tipici" intervistati. I tipi più comuni di sinestesia riportati sono stati sinestesia "grafema-colore", in cui le lettere nere appaiono a colori e "suono-colore", in cui i suoni evocano i colori.

"Siamo rimasti sorpresi dall'entità della differenza: quasi un quinto delle persone con autismo aveva sinestesia, ed è straordinario che questo collegamento non sia stato documentato prima", afferma Baron-Cohen. Una spiegazione potrebbe essere che lo studio era limitato a persone con autismo capaci di rispondere a questionari online, egli ipotizza; molte persone con autismo potrebbero non essere in grado di capire o spiegare le loro esperienze.

Secondo Baron-Cohen, i sensi misti in ogni condizione possono derivare da connessioni neurali supplementari che vengono solitamente eliminate durante l'infanzia, come si sviluppa il cablaggio del cervello. Nell'autismo e in sinestesia, spiega, questa potatura potrebbe non avvenire nel modo tipico, quindi le interconnessioni persistono anche nell'età adulta.

Baron-Cohen afferma che i protocolli di imaging cerebrale utilizzati per studiare la sinestesia potrebbero ora essere utilizzati anche per l'autismo. Suggerisce anche che le indagini genetiche sulla sovrapposizione tra le due condizioni potrebbero aiutare la ricerca di "geni dell'autismo".

"Questo è uno studio molto intelligente che fornisce nuove importanti informazioni", afferma il neuroscienziato David Amaral, direttore della ricerca dell'Istituto di malattie neurologiche in sviluppo presso l'Università della California, Davis. Ritiene che sia troppo presto per trarre conclusioni sulla base neurobiologica dell'autismo dalle risposte fornite da un piccolo gruppo di persone con autismo ad alto funzionamento. Ma, dice, "sarà interessante vedere se gli individui con autismo e sinestesia differiscono in qualche modo fondamentale da quelli con entrambe le condizioni da soli - se hanno un'organizzazione cerebrale diversa, per esempio".

Johnson aggiunge che il lavoro potrebbe indicare modi per aiutare i caregiver a capire quali colori e stimoli possono essere distrattivi o lenitivi, con il risultato di avere un ambiente più favorevole all'autismo.

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