Le uccisioni di massa possono tormentare gli elefanti per decenni

Gli elefanti africani che hanno vissuto il trauma di un abbattimento - o uccisione selezionata dei loro parenti - possono sembrare abbastanza normali per l'osservatore casuale, ma socialmente sono un disastro. Questa è la conclusione di un nuovo studio, il primo a dimostrare che le attività umane possono interferire con le abilità sociali dei mammiferi a grande cervello che vivono in società complesse da decenni. La scoperta, dicono gli esperti, ha implicazioni per la gestione della conservazione, che spesso si concentra esclusivamente sul numero di animali in una popolazione e può estendersi a scimpanzé, delfini, balene e altre specie.

"È uno studio rivoluzionario, perché è il primo a dimostrare, sperimentalmente, una connessione diretta tra gli effetti dell'abbattimento e specifici danni psicosociali", dice Lori Marino, neuroscienziato ed esperto di comportamento dei delfini presso l'Emory University di Atlanta, che era non coinvolto nella ricerca. "Mostra inequivocabilmente che gli elefanti sono psicologicamente danneggiati dalla raccolta".

I funzionari della fauna selvatica spesso usavano l'abbattimento come strumento di conservazione in Sud Africa dagli anni '60 agli anni '90. (È ancora riservato come strumento di gestione lì). A quel tempo, i gestori della fauna selvatica temevano che se ci fossero troppi elefanti in una riserva recintata, come il famoso Kruger National Park, i behemoth finirebbero per distruggere l'habitat, mangiando o calpestando tutti la vegetazione e lo sradicamento degli alberi. Durante una raccolta, un pilota di elicotteri raduna una famiglia di elefanti in un gruppo ristretto. I cacciatori professionisti a terra sparano agli animali il più rapidamente possibile. Vengono salvati solo giovani elefanti dai 4 ai 10 anni. I funzionari del parco in genere li spedivano in altri parchi che mancavano di elefanti o avevano popolazioni più piccole per aumentare le mandrie, perché gli elefanti erano popolari tra i turisti.

"Alcuni di questi elefanti sono finiti nel Parco nazionale di Pilanesberg", nella provincia del Nord-Ovest del Sud Africa, dove è stato condotto parte del nuovo studio, Graeme Shannon, ecologista comportamentale presso la Colorado State University, Fort Collins, e l'autore principale del nuovo studio. "Sono trascorsi venti o trent'anni dall'assunzione e dal trasferimento".

Gli scienziati hanno saputo dalla fine degli anni '90 che molti di questi elefanti sono stati psicologicamente colpiti dalle loro esperienze durante l'abbattimento. Altri studi hanno descritto questi effetti come affetti da disturbo da stress post-traumatico. Per esempio, gli elefanti maschi orfani di Pilanesberg e un'altra riserva hanno fatto notizia per aver attaccato e ucciso 107 rinoceronti per un periodo di 10 anni, qualcosa che gli elefanti non avevano mai riferito di fare. Altri ricercatori che studiano elefanti maschi attribuiscono il comportamento anormale dei giovani maschi ai loro ormoni in aumento e alla mancanza di apprendimento sociale, entrambi controllati dopo l'introduzione di elefanti maschi anziani. In alcuni casi, le elefanti femmine orfane erano anche iperaggressive e attaccavano veicoli turistici. Ma anche loro apparentemente si sono ripresi e hanno continuato a formare gruppi familiari, sebbene questi gruppi a volte includano individui non imparentati, cosa rara negli elefanti.

"In apparenza, sembrano come se stessero andando bene," dice Karen McComb, ecologa comportamentale all'Università del Sussex nel Regno Unito e coautrice dello studio. "Ma abbiamo trovato un modo per andare più a fondo nelle loro menti, ed è così che abbiamo trovato i deficit nelle decisioni sociali che fanno".

Dagli studi della popolazione di elefanti relativamente indisturbata nel Parco Nazionale Amboseli in Kenya, gli scienziati sanno che l'apprendimento sociale è importante per questi animali. Nei loro gruppi familiari, la donna più anziana è la matriarca guida, e trasmette ai membri più giovani comportamenti come come salutare i membri della famiglia e come reagire agli appelli di strane femmine.

I ricercatori hanno confrontato le reazioni di 14 famiglie di elefanti di Pilanesberg e 39 famiglie di elefanti ad Amboseli a diversi livelli di minacce sociali. Per ogni test, posizionarono la loro Land Rover a 100 metri da un gruppo familiare e trasmisero una chiamata di saluto con la gola profonda di un elefante per 10-20 secondi. Le chiamate provenivano da elefanti familiari o sconosciuti o erano chiamate resynthized che erano state fatte per suonare come individui di specifiche classi di età. (Puoi ascoltare esempi qui .) Questi test hanno misurato la capacità degli elefanti di prendere la decisione migliore di fronte a quella che potrebbe essere una grave minaccia: una donna più anziana, dominante, strana. Tali animali possono rappresentare un pericolo per una famiglia costringendoli, per esempio, a lasciare le aree in cui si nutrono, dice McComb.

Gli scienziati hanno registrato le reazioni delle famiglie alle varie chiamate e hanno misurato alcuni comportamenti chiave, come se gli elefanti si raggruppassero in modo difensivo, se ascoltassero e sentissero l'estraneo e quanto tempo dedicassero a fare queste attività.

Quando i ricercatori hanno svolto le chiamate agli elefanti di Amboseli, quasi tutte le famiglie hanno risposto in modo appropriato ai rumori della donna più anziana e sconosciuta. In genere, l'intera famiglia si bloccava sul posto. I membri hanno alzato le orecchie per ascoltare e i loro tronchi da annusare per l'invasore. Si voltarono verso il veicolo e si raggrupparono, formando una fortezza di carne di elefante con davanti la matriarca. A volte, caricavano il veicolo dello scienziato, cercando la sgualdrina aliena. "Hai la sensazione di sapere davvero cosa stanno facendo", dice McComb. "Hanno risposte molto coordinate."

Al contrario, gli elefanti di Pilanesberg non sembravano mai sapere cosa fare. "Il modello non esisteva affatto; le loro reazioni erano completamente casuali ", dice McComb. In un caso estremo, una famiglia lasciò immediatamente l'area, viaggiando per più di un chilometro prima che si fermassero, ma lo fecero in risposta alla chiamata di un elefante che tutti conoscevano. "Tuttavia, quando hanno sentito la chiamata della donna più anziana e strana, non hanno fatto nulla; sono rimasti completamente rilassati ", dice Shannon.

"Si potrebbe pensare, a causa della loro storia, che stavano solo più accettando gli estranei", dice McComb. "Ma non era quello. Hanno semplicemente fallito nel cogliere le chiamate di animali più anziani e socialmente dominanti ".

Perché gli elefanti di Pilanesberg sono cresciuti senza la conoscenza sociale delle loro famiglie originali, probabilmente non risponderanno mai adeguatamente alle minacce sociali e possono anche trasmettere i loro comportamenti inappropriati alla generazione successiva, il team conclude nel numero attuale di Frontiere in zoologia . E potrebbe essere che le popolazioni di elefanti che sono pesantemente affogate o altrimenti influenzate negativamente dalle attività umane sono altrettanto socialmente danneggiate, dicono.

Tutto ciò è importante perché uno scarso processo decisionale può influire sul successo riproduttivo degli elefanti, dice McComb. Uno studio precedente che lei e altri svolgevano ad Amboseli paragonava le capacità decisionali delle matriarche più giovani e più anziane. Quelle famiglie guidate dagli individui più anziani con più esperienza avevano anche il maggior numero di vitelli. Il modo esatto in cui le decisioni sbagliate degli elefanti di Pilanesberg si ripercuoteranno in futuro non è ancora noto. "Quello che ora sappiamo è che la loro comprensione sociale è sicuramente compromessa", dice McComb.

Le scoperte della squadra "possono anche applicarsi ad altre specie, come i cetacei ei primati non umani" che sono stati e, in alcuni casi, continuano ad essere pesantemente gestiti, dice Marino. Mostrano anche "inequivocabilmente quella conservazione che si basa solo sui numeri", cioè su quanti animali ci sono in una popolazione, "e che non tiene conto del fatto che l'individuo finisce in un disastro".

Richard Connor, un biologo di cetacei dell'Università del Massachusetts, Dartmouth, aggiunge: "È difficile non concludere che l'uccisione legale o il bracconaggio illegale di elefanti non sia solo disumano, è barbaro".

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