Le zone di guasto del Midwest sono ancora vive

Guarda qui sotto! I terremoti che si verificano oggi nella Nuova zona sismica di Madrid (centro dell'immagine, i punti rossi indicano terremoti maggiori di magnitudo 3 che si sono verificati dal 1974) non sono scosse di terremoto che si sono verificati nell'inverno del 1811-12, un

I terremoti occasionali che scuotono la Nuova zona sismica di Madrid, una serie di faglie del Midwest nominate per una piccola città nel Missouri Bootheel, non sono una conseguenza delle enormi terremoti che hanno scosso la nostra nascente nazione più di 2 secoli fa, suggerisce un nuovo studio. L'analisi rinvigorisce un dibattito sul vero livello di rischio sismico posto da quelle zone di faglia.

Nell'inverno del 1811-1812, una serie di terremoti colossali - secondo alcune stime tra le più forti mai viste in quelli che oggi sono gli Stati Uniti continentali - esplose sotto quello che ora è il Midwest americano. In meno di 2 mesi, quattro temblori di magnitudo 7 o più grandi hanno colpito una serie di zigzag di faglie centrate vicino alla città fluviale di New Madrid, nel Missouri, il più vicino insediamento per la distruzione. Sebbene i terremoti fossero avvertiti tanto lontano quanto la costa orientale, l'area intorno al terremoto era scarsamente popolata, quindi la devastazione era limitata. (L'area di Greater St. Louis, che ospita circa 2,9 milioni di persone oggi ma meno di 6000 al momento in cui si sono verificati i terremoti, si trova a circa 235 chilometri a nord di New Madrid.)

Come per tutti i principali terremoti, i terremoti del New Madrid hanno generato un sacco di scosse di assestamento, afferma Morgan Page, un geofisico con l'US Geological Survey (USGS) a Pasadena, in California. In effetti, uno dei quattro più grandi terremoti di quell'inverno, quello che si verificò all'alba del 16 dicembre 1811, è considerato una scossa del primo terremoto della serie, avvenuta circa 5 ore prima. Uno dei maggiori dibattiti di sismologia, che sopporta la quantità di rischio sismico nell'area oggi, è il tempo in cui sono proseguite le scosse di assestamento. Alcuni studi suggeriscono che sono ancora in corso, il che sosterrebbe coloro che sostengono che ci sono poche possibilità di grandi terremoti che colpiscono la Nuova Madrid nei prossimi secoli.

Una nuova analisi di Page e della collega di USGS, Susan Hough, indica che i rumori dei giorni nostri nella Nuova zona sismica di Madrid non sono comunque echi dei terremoti del 1811-1812. Invece, sono segni che la zona sismica è ancora viva e vegeta. L'analisi del team utilizza un modello che simula il modo in cui si svolgono le serie di scosse di assestamento, statistiche che furono descritte per la prima volta da un sismologo giapponese negli anni '90. (Secondo quel modello, il numero e le dimensioni delle scosse di assestamento generalmente diminuiscono nel tempo in modo prevedibile).

Per il nuovo studio, Page e Hough hanno preso in considerazione tre serie di dati: il numero e la dimensione dell'insieme originale di terremoti, il numero e la spaziatura delle scosse di magnitudo 6 o più grandi registrate negli anni dopo il gruppo originale di temblors e il numero e dimensioni di terremoti di magnitudo 4 o più grandi registrati dai sismometri nella regione oggi. I risultati dell'analisi statistica del team suggeriscono che il modello verificato da più di un secolo fa non si adatta al modello di sismicità osservato nella Nuova zona sismica di Madrid negli ultimi 2 secoli, i ricercatori riportano oggi online in Scienza .

In particolare, il team ha scoperto che se i terremoti di magnitudo-4 di oggi sono stati davvero delle scosse di assestamento dei terremoti del 1811-1812, gli scienziati avrebbero dovuto vedere circa 135 magnitudini 6 o più grandi tra il 1812 e il 2012. In realtà, Pagina dice solo due tali terremoti si sono verificati. Viceversa, una serie di scosse di assestamento che contiene solo due scosse di assestamento di dimensioni moderate potrebbero anche contenere terremoti di magnitudo 4 o più grandi di quelli effettivamente registrati oggi. In altre parole, i terremoti moderni sono segni che i difetti nella regione stanno ancora accumulando stress E a volte rilasciandolo come nuovi rumori.

Ma alcuni scienziati non trovano convincenti i risultati della squadra. Ad esempio, sequenze di assestamento secondario per terremoti che si verificano a faglie lontane da un limite di placche tettoniche, come la Nuova zona sismica di Madrid, spesso durano molto più a lungo di quelle scatenate dai terremoti vicino ai confini delle placche, dice Seth Stein, geofisico della Northwestern University di Evanston , Illinois. Poiché tali difetti si comportano in modo diverso, egli sostiene, il nuovo studio non mostra che i terremoti dei giorni nostri non siano scosse di assestamento.

Stein e Mian Liu, un geofisico dell'Università del Missouri, in Colombia, hanno scoperto che le apparecchiature GPS installate in tutta la regione non sono riuscite a rilevare la formazione di ceppi nella crosta terrestre che sarebbe stata necessaria per innescare nuovi tremiti. Ciò suggerirebbe che la nuova minaccia di Madrid non sta crescendo, ma la fonte dello stress sismico nella regione, lontana da qualsiasi confine in cui le placche tettoniche si muovono e si incrocino a vicenda, non è chiara. Alcuni scienziati hanno sostenuto che la crosta terrestre nelle parti settentrionali del Nord America sta ancora lentamente salendo verso l'alto in risposta allo scioglimento della calotta glaciale che ha soffocato la regione durante l'ultima era glaciale. Come rallenta il rimbalzo, così dovrebbe essere l'accumulo di stress nella crosta sottostante al Midwest, dicono. Per questo motivo, Stein e altri scienziati hanno suggerito in passato che la Nuova zona sismica di Madrid sta gradualmente morendo.

Ma studi precedenti non mostrano che la sismicità nella regione sta rallentando, almeno nel lungo periodo. In effetti, gruppi di grandi terremoti colpiscono la Zona sismica di Madrid con una certa regolarità, dice Page. Prove geologiche dimostrano che altri gruppi di grandi terremoti hanno rombato la regione intorno al 900 d.C. e intorno al 1450, nota. Ma quella recente storia sismica non aiuta a prevedere quando si verificherà la prossima serie di "grandi", o quanto saranno grandi. "Queste cose non si ripetono regolarmente", aggiunge.

Sulla base di precedenti analisi, gli scienziati USGS hanno stimato che la probabilità di avere un terremoto simile a uno dei 1811-1812 tembleri nei prossimi 50 anni è di circa il 7% -10%, e la possibilità di avere un terremoto di magnitudo 6 o maggiore in i prossimi 50 anni vanno dal 25% al ​​40%.

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