Nonostante la chiusura degli Stati Uniti, i progetti di ricerca antartica sono ancora annullati

Senza sbocco sul mare. L'ecologa Stacy Kim, che si è tuffata in Antartide nel 2011, è stata informata che la sua stagione sul campo del 2013 alla stazione McMurdo dovrà essere posticipata fino al prossimo anno a causa della chiusura del governo degli Stati Uniti.

Aspetta fino al prossimo anno.

Questo è ciò che la National Science Foundation (NSF) ha detto all'ecologista bentica Stacy Kim, che più tardi questo mese si aspettava di riunire il suo team di ricerca di 13 membri in Antartide per studiare la sua intricata rete alimentare. Anche se il programma statunitense antartico di NSF è tornato in attività, i timori che il fermo di 16 giorni del governo degli Stati Uniti spremesse la ricerca sul continente ghiacciato sono diventati realtà per alcuni scienziati.

La cattiva notizia per Kim è arrivata lo scorso venerdì mattina, solo 24 ore dopo che il suo direttore del programma e il resto dello staff NSF erano tornati al lavoro. "Ha detto che il mio progetto non è soddisfacente perché le risorse non saranno disponibili in tempo", dice Kim, ricercatore presso Moss Landing Marine Laboratories, nel nord della California, una parte delle università statali della California. "Quindi il progetto è in ritardo fino al prossimo anno."

Kim ha una sovvenzione NSF per studiare come le abitudini di foraggiamento dei predatori più importanti del continente, pinguini di Adelia e balenottere, influenzino la distribuzione delle loro prede, principalmente krill e silverfish. Il progetto è basato su un campo camper allestito sul ghiaccio marino fuori dalla stazione di McMurdo, il più grande dei tre avamposti antartici degli Stati Uniti. Include un sommergibile gestito da remoto dotato di sensori ambientali e subacquei. Quest'anno, la sua seconda e ultima stagione sul campo della sovvenzione di 4,5 anni, Kim ha anche organizzato una collaborazione unica con scienziati nelle vicine basi italiane, neozelandesi e australiane per ampliare l'ambito geografico del suo progetto.

La ricerca richiede un notevole supporto logistico. I ricercatori hanno bisogno di motoslitte all'inizio della stagione per portare campioni di ghiaccio e campioni d'acqua alla stazione. Una volta che il ghiaccio diventa troppo instabile, il trasporto viene effettuato in elicottero. Kim non sa perché il suo progetto è stato tirato fuori dalla scaletta, né i criteri che NSF sta usando. Ma lei comprende che sia NSF che l'appaltatore, Lockheed Martin, sono stati costretti a fare delle scelte difficili.

"È un lavoro duro coordinare tutto e sono solidale con quello che stanno attraversando", dice. "Ma il fatto che sia successo così velocemente mi fa pensare che NSF abbia creato alcune regole che sta applicando senza guardare effettivamente ai singoli progetti".

Kim ha detto che l'appaltatore, con sede a Denver, le ha chiesto il giorno dopo che NSF aveva annunciato che le stazioni avrebbero assunto lo status di custode se fosse stato possibile ridimensionare le sue ricerche. Il piano di emergenza da lei presentato ha ridotto il numero di campioni da raccogliere "al minimo necessario per poter svolgere il lavoro che ci eravamo impegnati a fare", afferma. "Ma i collaboratori internazionali sono disponibili solo quest'anno, per un mese, quindi non volevo eliminarli."

Sebbene NSF le abbia promesso che il progetto sarà supportato nella stagione 2014-15, Kim non è sicura di poter mantenere la sua squadra. "Alcuni ingegneri e tecnici dovranno andare in disoccupazione, perché se non possono andare in Antartide non possono lavorare", dice. "Ho due studenti che terminano il programma di un master e un ritardo di 1 anno sarà un duro colpo per loro. Il mio postdoc è nel suo ultimo anno. Sono anche preoccupato per il futuro del mio nuovo dottorato. studente, perché ritardare la sua partenza non è buona. "

Anche la riprogrammazione crea un incubo logistico. "Tutti hanno subaffittato i loro posti", spiega Kim. "Ora che non andranno in Antartide per 3 mesi, dovranno scoprire dove vivere."

Venerdì, il programma antartico degli Stati Uniti ha emesso una lettera "Caro collega" alla comunità sui suoi piani di rimbalzo dalla chiusura. La lettera, di Scott Borg, responsabile della Sezione Scienze antartiche, includeva questa descrizione di come i progetti sarebbero stati programmati:

"Le decisioni di NSF sulle priorità per il riavvio sono condizionate da fattori quali la continuità di insiemi di dati a lungo termine, la criticità temporale delle osservazioni o degli studi, l'impatto sugli investigatori di carriera giovani o iniziali e le partnership internazionali o interagenzie. Le nostre deliberazioni sono state, e continueranno a essere, informate dai contributi forniti dai Principal Investigators potenzialmente interessati. "

* Aggiornato, 21 ottobre, 9:40 am: Questo articolo è stato aggiornato per includere informazioni su una lettera "Caro collega" che il Programma Antartico degli Stati Uniti ha inviato ai ricercatori venerdì 18 ottobre.

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