Nuovo delfino scoperto in Brasile

Scoperta dei delfini Saluta le nuove specie di delfino fluviale del fiume Araguaia in Brasile, I. araguaiaensis.

Nel bacino amazzonico nel centro del Brasile, le leggende locali affermano che è una sfortuna uccidere un delfino di fiume, solo guardare negli occhi può causare una vita di brutti sogni. Ma c'è un altro motivo per proteggere queste grandi creature di acqua dolce: un nuovo studio rileva che invece di due specie nel bacino, ce ne sono in realtà tre. E ciascuno è più raro di quanto chiunque abbia realizzato.

I delfini del Rio delle Amazzoni, che possono essere rosa o grigi e hanno un becco più lungo dei delfini marini, sono sotto pressione. Nonostante il tabù contro la loro uccisione, in alcune zone i pescatori le hanno tagliate per esca per catturare il pesce gatto dal fondo. Le dighe idroelettriche frammentano il loro habitat e la pesca eccessiva impoverisce il loro approvvigionamento alimentare. I dati sulla popolazione degli animali sono incompleti, quindi il loro vero stato di conservazione è sconosciuto, ma il loro numero è molto più piccolo di molte comuni specie marine di delfini, le cui popolazioni sono composte da centinaia di migliaia di individui. Mentre gli scienziati raccolgono più dati genetici, stanno iniziando a rendersi conto che non esiste un delfino fluviale, ma più specie che vivono in bacini isolati in Amazzonia.

I ricercatori hanno annunciato ufficialmente la scoperta di un terzo delfino fluviale in uno studio pubblicato online oggi PLOS ONE . La nuova specie è chiamata Inia araguaiaensis , dopo il bacino del fiume Araguaia che chiama a casa. Gli scienziati sapevano che i delfini del fiume abitavano la regione. Ma sospettavano che il gruppo potesse essere una sua specie distinta perché è isolato da altri gruppi di delfini di fiume nel sistema del Rio delle Amazzoni da una serie di rapide.

I ricercatori hanno confrontato sezioni di DNA nucleare e mitocondriale delle tre specie per dimostrare che si sono evolute separatamente e non si sono incrociate. Hanno anche confrontato due maschi e due femmine I. araguaiaensis teschi con misure di teschi delle altre specie e trovato piccole differenze nel numero e nella forma di certi denti e un cranio leggermente più largo. Hanno esaminato così pochi esemplari perché trovare animali morti è difficile. "Si tratta di reperti occasionali, quindi non è possibile eseguire un progetto di campionamento adeguato", afferma il ricercatore capo Tomas Hrbek, biologo evolutivo presso l'Università Federale di Amazonas a Manaus, in Brasile.

Hrbek e il suo team lo stimano I. araguaiaensis è stato isolato dalla specie nel bacino del Rio delle Amazzoni, chiamato I. geoffrensis , per più di 2 milioni di anni. I due probabilmente si divisero quando la foce del fiume Araguaia si spostò verso est per svuotarsi nell'Oceano Atlantico anziché nel Rio delle Amazzoni. Le gamme di habitat delle due specie si sovrappongono potenzialmente in una piccola area a valle delle rapide dove un canale stretto collega la foce del fiume Araguaia con il delta del Rio delle Amazzoni. I ricercatori hanno in programma di condurre indagini sull'area per vedere se entrambe le specie vivono lì senza incroci. "Sarebbe una prova decisiva delle differenze a livello di specie biologiche - un test naturale", afferma Scott Baker, un genetista della conservazione presso l'Oregon State University, Corvallis, che non è stato coinvolto nella ricerca.

Eric Archer, un genetista di cetacei presso il Southwest Fisheries Science Center della National Oceanic and Atmospheric Administration a San Diego, in California, si aspetta che le nuove specie descritte saranno accettate dalla comunità di ricerca. "Le linee genetiche di evidenza sono molto forti", afferma Archer, che non è stato associato allo studio. Vorrebbe vedere misurazioni fisiche di più animali, tuttavia, per cogliere l'intera gamma di variazioni. La specie potrebbe persino fare tipi diversi di fischietti per comunicare, dice.

La scoperta potrebbe avere importanti implicazioni per la conservazione della nuova specie, dice Hrbek. "Sulla base dei dati del censimento ci sono probabilmente solo un migliaio di individui, che è una dimensione di popolazione molto piccola", dice. "Abbiamo esaminato la diversità genetica ed è piuttosto basso rispetto alle altre specie", dice. "Non è un quadro molto roseo."

Sulla base di questi risultati, i ricercatori sostengono che I. araguaiaensis dovrebbe essere considerato vulnerabile dall'Unione internazionale per la conservazione della natura, un'organizzazione che valuta se piante e animali sono in pericolo. "Riconoscendo che si tratta di tre diversi lignaggi divergenti, la perdita di uno di essi non è sostituibile", afferma Baker.

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