Nuovo virus mediorientale trovato in cammelli

Nuovo virus mediorientale trovato in cammelli

I segni stanno aumentando che i cammelli sono coinvolti nel diffondere un nuovo virus mortale che è emerso in Medio Oriente l'anno scorso. L'Organizzazione Mondiale della Sanità (OMS) ha annunciato oggi che i ricercatori hanno rilevato il coronavirus della sindrome respiratoria del Medio Oriente (MERS) in un allevamento di cammelli in Qatar legato a due recenti casi umani. "Questo è un pezzo molto importante del puzzle", afferma Mike Osterholm, direttore del Centro per la ricerca e la ricerca sulle malattie infettive dell'Università del Minnesota, Twin Cities. Finora, il virus ha ammaliato 160 persone e ne ha uccise 68.

La scoperta è stata parte di un'indagine su due pazienti del Qatar che hanno entrambi contratto la MERS ma sono sopravvissuti. Funzionari del Qatar hanno prelevato campioni dall'ambiente e numerosi animali nella fattoria in cui lavoravano. Ricercatori nei Paesi Bassi hanno rilevato l'RNA di coronavirus MERS in tamponi nasali da tre dei 14 cammelli testati. Gli scienziati hanno confermato il risultato sequenziando un frammento del virus. "Sulla base della lunghezza della sequenza siamo assolutamente certi che questo è MERS", afferma Marion Koopmans, capo della virologia presso l'Istituto nazionale per la salute pubblica e l'ambiente nei Paesi Bassi, che è stato coinvolto nel lavoro.

Gli scienziati sospettano pipistrelli come la fonte ultima del nuovo virus, ma le interazioni umane con i pipistrelli sono limitate in modo che un'altra specie animale possa agire da ponte. Ad agosto, Koopmans e altri scienziati segnalati che avevano trovato anticorpi contro il coronavirus MERS in 50 su 50 cammelli dell'Oman. Hanno anche testato pecore, capre e mucche ma non hanno trovato anticorpi. Se i cammelli fossero davvero infetti da MERS è rimasto poco chiaro , però. All'inizio di questo mese, i funzionari sauditi hanno annunciato che un cammello di proprietà di un paziente MERS era risultato positivo anche per la MERS, ma non hanno ancora presentato dati di sequenza.

Il risultato dei cammelli del Qatar non dimostra che il virus sia trasmesso dai cammelli agli umani. Anche gli esseri umani infetti potrebbero averlo trasmesso ai cammelli e altri animali potrebbero essere coinvolti. "Dobbiamo stare attenti a pensare che si tratti solo di cammelli", afferma Osterholm. "Se i cammelli possono essere infettati, è molto probabile che anche altri animali domestici possano essere infettati". Il virologo Ab Osterhaus, che è stato coinvolto nel lavoro, ha confermato a Scienza Insider che anche altri animali tra cui piccioni, polli e pecore sono stati testati, ma non ha voluto discutere i risultati preliminari. I ricercatori stavano anche cercando di mettere insieme l'intera sequenza virale trovata nei campioni di cammello, ha detto.

Anche se hanno successo e il collegamento con i cammelli è confermato, molte domande sull'epidemia rimangono aperte. Non è chiaro, per esempio, quanti dei casi osservati sono collegati alle trasmissioni da uomo a uomo e quanti sono da animale a uomo. Osterholm sottolinea inoltre che molti casi lievi negli esseri umani potrebbero essere stati persi. L'Arabia Saudita ha cercato il virus solo nei pazienti in terapia intensiva, dice. "È come l'ubriaco che cerca le sue chiavi perse solo sotto il lampione perché è lì che c'è luce."

Osterholm elogia il Qatar per i suoi sforzi. "I funzionari della sanità pubblica in Qatar meritano un grande credito per le loro azioni aggressive nell'indagare su questa situazione e coinvolgere i partner di laboratorio internazionali competenti", afferma. "Questo potrebbe essere stato fatto in Arabia Saudita mesi fa."

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