Perché gli uccelli volano in una formazione V

Cattura l'aria. Gli ibis calvi nordici (Geronticus eremita) migrano nella formazione perfetta per sfruttare le correnti ascensionali.

Chiunque guardi il cielo autunnale sa che gli uccelli migratori volano in una formazione a V, ma gli scienziati hanno a lungo dibattuto sul perché. Un nuovo studio sugli ibis rileva che questi uccelli dalle ali grosse posizionano attentamente le loro estremità alari e sincronizzano il loro agitarsi, presumibilmente per catturare la corrente ascendente dell'uccello precedente e risparmiare energia durante il volo.

Ci sono due motivi per cui gli uccelli potrebbero volare in una formazione a V: può rendere il volo più facile o semplicemente stanno seguendo il leader. Squadroni di aerei possono risparmiare carburante volando in una formazione a V e molti scienziati sospettano che gli uccelli migratori facciano lo stesso. I modelli che trattavano gli uccelli svolazzanti come gli aeroplani ad ala fissa stimano che risparmiano energia tra loro, ma le correnti create dagli aeroplani sono molto più stabili dei vortici oscillanti che escono da un uccello. "L'aria diventa dannatamente vivace dietro un'ala che sbatte", dice James Usherwood, un biomeccanico locomotore al Royal Veterinary College dell'Università di Londra di Hatfield, dove ha avuto luogo la ricerca.

Lo studio, pubblicato online oggi a Natura , ha approfittato di un progetto esistente per reintrodurre gli ibis calvi nordici in via di estinzione ( Geronticus eremita ) verso l'Europa. Gli scienziati hanno utilizzato un aereo ultraleggero per mostrare agli uccelli alzati a mano la loro rotta di migrazione ancestrale dall'Austria all'Italia. Un gruppo di 14 giovani portava registratori di dati appositamente costruiti da Usherwood e dal suo laboratorio. Il GPS del dispositivo determinava la posizione di volo di ciascun uccello entro 30 cm e un accelerometro mostrava i tempi delle alette.

Proprio come le previsioni aerodinamiche avrebbero previsto, gli uccelli si sono posizionati per volare appena dietro e sul lato dell'uccello davanti, sincronizzando i loro battiti d'ala per catturare i vortici edificanti . Quando un uccello volava direttamente dietro a un altro, i tempi dello sbattimento si invertivano in modo da minimizzare gli effetti del downdraft proveniente dalla parte posteriore del corpo dell'uccello. "Non pensavamo che fosse possibile", dice Usherwood, considerando che l'impresa richiede un volo attento e un'incredibile consapevolezza dei propri vicini. "Forse questi grandi uccelli a forma di V possono essere pensati come un aeroplano con le ali che vanno su e giù".

I risultati probabilmente si applicano ad altri uccelli dalle ali lunghe, come pellicani, cicogne e oche, dice Usherwood. Gli uccelli più piccoli creano scie più complesse che renderebbero troppo difficile la stesura. I ricercatori non hanno tentato di calcolare il risparmio energetico dell'uccello perché le misure fisiologiche necessarie sarebbero troppo invasive per una specie in via di estinzione. Precedenti studi stimano che gli uccelli possono usare dal 20% al 30% di energia in meno mentre volano in un V.

"Dal punto di vista comportamentale è davvero una svolta", afferma David Lentink, ingegnere meccanico presso la Stanford University di Palo Alto, in California, che non è stato coinvolto nel lavoro. "Dimostrare che gli uccelli si preoccupano di sincronizzare i battiti delle ali è sicuramente una visione importante che non avevamo prima." Per dire definitivamente che gli uccelli si stanno disegnando a vicenda, tuttavia, la posizione esatta dei vortici e le aree del downdraft sarebbero devono essere misurati sugli ibis, il che richiederebbe il loro volo in una galleria del vento, un processo molto più intrusivo del semplice trasporto di un data logger.

Gli scienziati non sanno come gli uccelli trovano quel punto dolce aerodinamico, ma sospettano che gli animali si allineino alla vista o percependo le correnti d'aria attraverso le loro penne. In alternativa, possono spostarsi finché non trovano la posizione con la minor resistenza. In studi futuri, i ricercatori passeranno a uccelli più comuni, come piccioni o oche. Progettano di indagare su come gli animali decidono chi stabilisce il percorso e il ritmo, e se un errore commesso dal leader può incorrere nel resto del gruppo per causare ingorghi.

"È un lavoro piuttosto impressionante così com'è, ma suggerisce che c'è molto altro da imparare", dice Ty Hedrick, un biologo dell'Università della Carolina del Nord, Chapel Hill, che studia l'aerodinamica di volo negli uccelli e negli insetti. Comunque lo fanno, dice, "gli uccelli sono dei pessimi piloti del deltaplano".

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