Pesce messo su uno spettacolo di luci

Colori nascosti I ricercatori hanno scoperto un'ampia varietà di brillanti disegni fluorescenti tra i pesci marini tra cui anguille, raggi e squali.

I pesci stanno iniziando a mostrare i loro veri colori e sono davvero luminosi. In una prima ampia indagine, i ricercatori hanno identificato più di 180 specie di pesci che sfoggiano rivestimenti fluorescenti, dimostrando che questo fenomeno è diffuso e potrebbe consentire alle persone di comunicare tra loro.

L'incandescenza, o biofluorescenza, è un fenomeno in cui le proteine ​​speciali assorbono la luce in arrivo e la riemettono a una lunghezza d'onda più lunga, emettendo brillanti colori verdi, arancioni e rossi. Sebbene gli organismi marini come coralli e meduse si illuminino, l'effetto non era stato ampiamente osservato nei pesci e gli scienziati avevano individuato solo la colorazione rossa. Ma scoprire nuove proteine ​​fluorescenti potrebbe avere benefici pratici. L'isolamento di una proteina fluorescente verde da una medusa, ad esempio, ha fornito uno strumento rivoluzionario per l'imaging biologico, consentendo una visualizzazione più sicura e più semplice di tutto, dall'interno del cervello al virus dell'AIDS.

Nel nuovo studio, riportato oggi in PLOS ONE , l'ittiologo John Sparks dell'American Museum of Natural History di New York City ei suoi colleghi spiegano che in origine non avevano deciso di guardare il pesce. Stavano studiando la biofluorescenza dei coralli quando un'anguilla nuotava davanti alla loro telecamera appositamente filtrata. Inaspettatamente, la creatura divenne verde. La loro curiosità fu stimolata, i ricercatori si misero a vedere quanto fosse comune la fluorescenza tra i pesci. Accompagnato da fotografi professionisti e registi, il team ha condotto quattro spedizioni in località delle Bahamas e delle Isole Salomone e ha visitato gli acquari pubblici per esaminare una vasta gamma di specie di pesci. Usando luci blu impermeabili ad alta intensità, che corrispondono al colore predominante sott'acqua, i ricercatori hanno stimolato la fluorescenza naturale del pesce. Anche se lo spettacolo di luci risultante potrebbe essere stato invisibile agli occhi umani, i filtri gialli hanno permesso alla squadra di vedere e filmare i colori precedentemente nascosti.

"Abbiamo scoperto che la biofluorescenza è molto più diffusa in termini di colori e schemi fluorescenti di quanto non avessimo mai previsto", afferma Sparks. Il team ha individuato la biofluorescenza in circa 180 specie , compresi i pesci cartilaginei (come gli squali) e le loro controparti ossee (come anguille e pesci lucertola). Il team ritiene che la presenza di fluorescenza in così tante diverse specie indica che, tra i pesci, la capacità di brillare potrebbe essersi evoluta un certo numero di volte.

La biofluorescenza era particolarmente comune nelle specie che - almeno ai nostri occhi - sono ben mimetizzate nei loro ambienti di barriera corallina. Invece di mimetizzarsi, la specie divenne molto evidente se osservata attraverso i filtri gialli. Forse non sorprendentemente, molti degli stessi pesci fluorescenti avevano i loro filtri gialli all'interno dei loro occhi, permettendo loro di vedere i loro coetanei. Poiché questi pesci spesso mostravano modelli specifici per specie, i ricercatori propongono che la fluorescenza possa servire nella comunicazione o persino negli accoppiamenti, mantenendo il pesce mimetizzato contro i predatori.

Nico Michiels, uno zoologo dell'Università di Tubinga in Germania, che non è stato coinvolto in questa ricerca, osserva che lo studio è il primo a presentare i dati di fluorescenza di un gran numero di specie di pesci nel contesto dell'albero dei pesci della vita. Sebbene sia d'accordo sul fatto che la distribuzione della fluorescenza verde e rossa tra i pesci indichi possibili usi nella comunicazione, mette in guardia dall'assumere che la biofluorescenza sia funzionale. Dice che la necessità di luci artificiali per rilevare la debole fluorescenza in molte specie mette in dubbio l'utilità della colorazione negli ambienti naturali scarsamente illuminati del pesce.

L'esperto di bioluminescenza Steven Haddock del Monterey Bay Aquarium Research Institute della California a Moss Landing, che non è stato coinvolto nello studio, è d'accordo. Molti materiali naturali sono fluorescenti a causa della loro struttura, osserva. Persino gli umani hanno caratteristiche fluorescenti - come nella nostra pelle, nelle unghie e nelle lenti degli occhi - ma questi non hanno un ruolo specifico. Sono necessari ulteriori studi per determinare se la fluorescenza in pesci specifici abbia una funzione, dice. Tuttavia, dà credito a Sparks e colleghi per spianare la strada a domande interessanti sulle funzioni naturali della fluorescenza.

Sparks e colleghi hanno intenzione di provare a rispondere a queste domande: "Per ora vogliamo provare e ottenere l'aspetto funzionale di esso", dice Sparks. Lui e il suo team pianificano di inserire alcuni dei gruppi con modelli più diversi per determinare se la fluorescenza abbia un ruolo nella comunicazione.

* Correzione, 8 gennaio, 21:24 Questo articolo originariamente affermava che le proteine ​​bioflourescent riemettono la luce a una lunghezza d'onda più corta. Questo è stato corretto per "lunghezza d'onda più lunga".

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