Punto di svolta della depressione

Giù e fuori. Letture regolari dell'umore possono prevedere episodi depressivi.

Un giorno, un'app per smartphone che chiede cosa senti 10 volte al giorno potrebbe essere in grado di dirti se ti avvicini alla depressione e consigliarti di ricorrere a terapie preventive o farmaci. Gli scienziati hanno scoperto che quanto velocemente qualcuno si riprende dai sentimenti negativi, nell'arco di ore o giorni, può predire se quella persona è a rischio di un episodio di disturbo depressivo maggiore.

"Il sacro graal dell'epidemiologia della depressione è che vogliamo intervenire precocemente per impedire alle persone di avere episodi depressivi", afferma il sociologo Stephen Gilman della Harvard University, che non è stato coinvolto nello studio. "Dove è diretto questo lavoro sta facendo un passo avanti in quella direzione, verso la diagnosi precoce e quindi l'intervento precoce".

I ricercatori hanno chiesto a oltre 600 persone, alcune sane e alcune con diagnosi di depressione, di monitorare le loro emozioni per 5 o 6 giorni. Dieci volte al giorno, a intervalli casuali, un orologio emetteva un segnale acustico e i soggetti registravano quanto fortemente si identificavano con ciascuna delle quattro emozioni: allegra, contenta, triste e ansiosa. Da sei a 8 settimane dopo, i partecipanti hanno compilato un questionario più dettagliato che ha valutato i loro livelli di depressione clinica.

Alla fine del periodo di follow-up, circa il 13% dei soggetti aveva sperimentato uno spostamento verso l'essere più depressi, un numero coerente con quello che ci si aspetterebbe dalla popolazione generale. Le tendenze nei record dell'umore quotidiano, ha scoperto il team, potrebbero prevedere se una persona precedentemente in buona salute avrebbe compiuto tale passaggio verso la depressione.

Matematicamente, si scopre, il passaggio da uno stato sano a uno stato depresso assomiglia ad altri cosiddetti punti di svolta: momenti di massa critica in cui un sistema, come i cambiamenti del clima della Terra o una tendenza sociale, passa rapidamente da uno stato all'altro . Le teorie sui punti critici suggeriscono che quando un sistema si avvicina a un punto critico, diventa meno resistente.

"In qualsiasi sistema, se spingi un po 'il sistema fuori dall'equilibrio, più vicino si avvicina al punto di non ritorno, più tempo ci vuole per tornare all'equilibrio dopo quella perturbazione", spiega Ingrid van de Leemput, ecologista di Wageningen Centro universitario e di ricerca nei Paesi Bassi che ha guidato il nuovo lavoro. Infatti, più a lungo un paziente si riprendeva dai sentimenti di tristezza e ansia, più era probabile che fossero più depressi alla fine dello studio , suggerendo che erano più vicini a un punto di svolta tra salute e depressione, il suo team riporta online oggi nel Atti della National Academy of Sciences . I risultati combaciavano con un modello matematico che i ricercatori avevano precedentemente creato per rappresentare come le oscillazioni emotive potessero segnalare un punto di non ritorno imminente.

"Se una persona sana ha una telefonata spiacevole con il proprio datore di lavoro, sarà scontenta di ciò e si soffermerà su di essa per 10 o 20 minuti, ma lo farà abbastanza rapidamente", dice la ricercatrice psichiatrica Angelique Cramer dell'Università di Amsterdam, che ha collaborato con Van de Leemput. "Quello che vedi nelle persone che stanno per diventare depresso è che il giorno dopo, sono ancora tristi per una telefonata il giorno prima." Nel corso del tempo, dice, vari sintomi di depressione: stati d'animo negativi, stanchezza e problemi di concentrazione per esempio, può creare un ciclo di feedback negativo che causa una malattia psichiatrica in piena regola. Cramer dice che la nuova ricerca potrebbe portare a nuovi modi per gli psichiatri di monitorare il benessere dei loro pazienti.

"Penso che questo potrebbe aprire nuove strade di ricerca in molti modi", dice Gilman. Vorrebbe vedere il lavoro ampliato per includere più variabili che sono già note per aumentare il rischio di depressione, come la storia familiare, episodi precedenti di depressione maggiore e fattori sociali. "In realtà quello che vogliamo sapere è dove la distribuzione della tristezza e dell'umore è la linea di demarcazione tra un grave episodio depressivo e una non-depressione. E ci sono fattori che possono spingere le persone più avanti o verso quella linea divisoria? "

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