Puoi nominare quell'odore?

Uno su un trilione. Le fiale di odori che i volontari annusavano nel nuovo studio erano solo un piccolo campione di tutti i possibili odori che gli umani possono distinguere.

Chiedi a un gruppo di persone di descrivere il colore di un foglio di carta, di una nuvola o di un bicchiere di latte, e è probabile che diranno tutti "bianco". Ma chiedi allo stesso gruppo di descrivere l'odore della cannella, e tu Probabilmente otterremo un pot-pourri di risposte, che vanno da "speziato" a "fumoso" a "dolce" ea volte tutti e tre. Quando si tratta di nominare gli odori, gli umani lottano per trovare termini concisi e universali. In effetti, gli scienziati hanno a lungo pensato che l'abilità fosse fuori dalla nostra portata. Ma un nuovo studio indica che gli abitanti di una remota penisola nel Sud-Est asiatico possono dipingere gli odori con la stessa facilità con cui il resto di noi sceglie i colori.

Lo studio riguarda i Jahai, cacciatori-raccoglitori nomadi che vivono nelle foreste pluviali di montagna lungo il confine tra la Malaysia e la Thailandia. L'olfatto è molto importante per questa società. Gli odori sono spesso evocati in malattia o in medicina, ad esempio, ed è una delle poche culture ad avere parole dedicate esclusivamente agli odori. "Ad esempio, il termine p ʔ noi (pronunciato "pa-oos") descrive l'odore di vecchie capanne, cibo di un giorno e cavoli ", dice Asifa Majid, psicologa del Centro di studi linguistici dell'Università Radboud di Nijmegen nei Paesi Bassi. Ciò suggerisce, afferma, che il Jahai può isolare le proprietà olfattive di base, proprio come possiamo isolare il colore bianco dal latte.

Per scoprire se i Jahai sono migliori nel nominare gli odori rispetto a noi, Majid e colleghi hanno chiesto a parlanti nativi di Jahai e madrelingua inglese di descrivere 12 diversi odori: cannella, trementina, limone, fumo, cioccolato, rosa, diluente, banana , ananas, benzina, sapone e cipolla. Il Jahai ha chiamato facilmente e coerentemente gli odori, mentre gli altoparlanti inglesi hanno lottato , il team riporta nel numero di febbraio di Cognizione .

Ad esempio, tutti gli altoparlanti Jahai testati concordano sul fatto che l'odore della cannella dovrebbe essere descritto come CN ə S , pronunciato "cheng-us", la stessa parola che usano per gli odori di aglio, cipolla, caffè, cioccolato o cocco. Ciò suggerisce che Jahai è in grado di identificare le proprietà degli odori comuni in tutti questi alimenti, suggerendo una capacità di percezione speciale rispetto ad altre culture.

Al contrario, afferma Majid, "le descrizioni in inglese degli odori erano cinque volte più lunghe e quasi ogni partecipante aveva un nome completamente diverso. C'è poco consenso su come descrivere gli odori, e spesso le persone danno molte descrizioni contrastanti e contraddittorie. "Inoltre, osserva, quando gli oratori inglesi descrivevano gli odori, spesso usavano la fonte dell'odore nella loro descrizione; un limone, ad esempio, puzzava di "lemonia". I Jahai, nel frattempo, avevano le loro parole uniche per gli odori.

La disparità può essere dovuta all'importanza degli odori nella vita quotidiana del Jahai, afferma Douglas Medin, psicologa della Northwestern University di Evanston, nell'Illinois, ed esperta in cognizione e apprendimento nelle culture indigene. In una fitta foresta pluviale, i tronchi possono sembrare uguali, ad esempio, quindi non è sempre possibile identificare un albero solo per il suo aspetto, dice Medin, che non è stata coinvolta nel lavoro. Inoltre, dopo una forte pioggia, gli odori diventano più evidenti e puoi facilmente identificare una pila di escrementi di scimmia, foglie in decomposizione o fiori nelle vicinanze, se impari a identificare gli odori. In alternativa, avere un modo concordato per descrivere un odore che potrebbe attirare una tigre potrebbe salvarti la vita.

È anche possibile che i Jahai siano costruiti in modo diverso rispetto al resto di noi. I geni che codificano per i recettori olfattivi nei nostri nasi mostrano una grande quantità di variazione non solo tra le diverse popolazioni umane ma anche tra le persone. Quindi potrebbe essere che i Jahai hanno sviluppato più di questi recettori o una maggiore diversità di loro rispetto a tutti gli altri, proprio come il Le tribù Tsimane della foresta pluviale boliviana si dimostrarono più sensibili agli odori di quanto non lo fossero i tedeschi .

"Non saremo in grado di rispondere a queste domande fino a quando non verranno effettuati studi comparabili su molte altre culture umane", afferma Nicholas Evans, psicologo e biologo specializzato sulla diversità delle strutture linguistiche presso l'Australian National University di Canberra. "Ma questo studio ha rotto il sigillo sulla bottiglia di profumo."

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