Quando la terra brucia, le lucertole prosperano

Alla caccia. I Martu nell'Australia Occidentale bruciano chiazze di terra per cercare lucertole per il controllo della sabbia, che poi cucinano e mangiano (inserto).

Sembra un gioco da ragazzi: quando gli umani cacciano una specie, la sua popolazione diminuisce. Basta chiedere lupi e balene. Ma gli scienziati hanno scoperto un caso insolito in cui la caccia aumenta effettivamente il numero di abitanti. Quando gli aborigeni dell'Australia bruciano terra per seguire le lucertole dei monitor della sabbia, i rettili non scompaiono - prosperano. Il fenomeno può verificarsi anche negli Stati Uniti.

La ricerca riguarda il popolo Martu, che vive come cacciatori-raccoglitori nei deserti dell'Australia occidentale. Il 40% del cibo che mangiano dalla terra proviene dalle lucertole dei monitor della sabbia ( Varanus gouldii ), rettili beige che possono misurare 140 centimetri e pesare fino a 6 chilogrammi. Per cacciare le creature, che vivono in cunicoli sotterranei, i Martu bruciano macchie di sottobosco in modo che possano individuare buchi freschi e poi usare bastoni per forzare le lucertole. Gli scienziati sanno che fuochi così piccoli e controllati possono essere buoni per l'ambiente; la combustione regolare impedisce l'accumulo di vegetazione secca che può aiutare la diffusione di grandi incendi. Ma gli effetti di queste ustioni sulle specie animali sono stati meno chiari.

L'antropologa Rebecca Bliege Bird of Stanford University di Palo Alto, in California, stava studiando le abitudini di caccia della Martu quando si interessò a come i loro comportamenti influenzassero le lucertole. "Queste persone hanno così tanta conoscenza dell'ambiente, e hanno continuato a dire che le lucertole sono più abbondanti nelle aree che stanno già bruciando". Per vedere se avevano ragione, lei e i suoi colleghi hanno iniziato a raccogliere dati sulla densità di lucertole in diverse parti dei grandi e piccoli deserti sabbiosi dell'Australia occidentale. Viaggiarono in luoghi diversi a varie distanze dai villaggi e dalle strade di Martu - i luoghi più lontani sono stati cacciati dai meno e contarono lucertole in parcelle di 10 metri per 10 metri. I Martu erano su qualcosa: ce n'erano quasi il doppio delle lucertole nei paesaggi più cacciati rispetto a quelli con poca esposizione umana , il team riporta online oggi nel Atti della Royal Society B .

Lo studio non fornisce prove dirette del perché le aree cacciate ospitano più lucertole. Bird ipotizza che bruciare piccole aree di terra in momenti diversi crei un mosaico di ambienti, ciascuno in fasi diverse di recupero. Questa diversità nella terra probabilmente aumenta la diversità in insetti e altri animali e sembra aiutare le lucertole a prosperare, dice. Una caduta in così piccole ustioni in molte parti dell'Australia durante il 20 ° secolo, a causa delle pressioni sugli aborigeni di lasciare il deserto, potrebbe essere la causa della recente estinzione di molte specie australiane, tra cui dozzine di mammiferi come i tipi di wallaby e topi, note di uccelli. "Vogliamo guardare avanti se questo [cambiamento] ha avuto un ruolo nel declino dei mammiferi nativi", dice. "È ragionevole pensare che quando le persone se ne andarono, la biodiversità cominciò a cambiare, e poi vennero fuori enormi fuochi incontrollati e gli animali morirono".

Il fenomeno del comportamento umano - e degli incendi controllati - che ha un impatto positivo su una specie animale è improbabile che possa essere confinato nel deserto australiano, dice Bird. Ha intervistato membri di tribù native californiane che credono che le restrizioni sulle loro ustioni controllate hanno portato a una perdita di biodiversità e nativo specie della California, e un aumento delle malattie negli organismi tra cui querce autoctone, ma il suo team non ha ancora studiato questi ecosistemi.

"La gente aveva speculato sulle conseguenze ecologiche del regime antincendio in Australia", dice Neil Burrows, uno scienziato conservatore presso il Dipartimento di parchi e fauna selvatica dell'Australia occidentale che non è stato coinvolto nella nuova ricerca. "Quello che hanno fatto in questo studio è fornire alcune prove concrete del fatto che la patch brucia benefici almeno per questa specie."

I risultati, sostiene, suggeriscono che le agenzie di gestione del territorio dovrebbero ripensare all'idea che un'interazione meno umana sia sempre migliore per un ecosistema. Soprattutto nelle aree che sono state modellate da millenni di uso sostenibile nativo-umano, le persone possono essere la chiave per il mantenimento di alcune specie.

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