Rafforzare un legame tra la malattia di Alzheimer e l'esposizione al piombo

Pericolo per tutta la vita. I neonati esposti a piombo da vernice scrostata e altre fonti possono essere più suscettibili all'Alzheimer

I ricercatori che cercano di capire le origini della demenza stanno costruendo il caso contro un possibile colpevole: portare l'esposizione presto nella vita. Uno studio di 23 anni ha ora rivelato che le scimmie che hanno bevuto una formula ricca di piombo come infanti in seguito hanno sviluppato grovigli di una proteina chiave del cervello, chiamata tau, legata alla malattia di Alzheimer. Anche se i neuroscienziati dicono che è necessario più lavoro per confermare la connessione, la ricerca suggerisce che le persone esposte al piombo come bambini - come in America prima di essere eliminate dalla vernice, dalle emissioni delle automobili, dall'acqua e dal suolo - potrebbero avere un rischio maggiore della forma comune e tardiva della malattia di Alzheimer.

Anche a piccole dosi, il piombo può devastare il cuore, l'intestino, i reni e il sistema nervoso. I bambini sono particolarmente inclini ai suoi effetti perniciosi, in quanto frenano lo sviluppo del cervello. Molti studi hanno collegato l'esposizione al piombo precoce con un QI più basso. I ricercatori stimano che un bambino su 38 negli Stati Uniti abbia ancora livelli nocivi di metallo nei loro sistemi, ma le prove che collegano questa esposizione alla demenza più tardi nella vita sono state tenue.

Una squadra guidata dal tossicologo Nasser Zawia, tuttavia, ha vigorosamente perseguito l'ipotesi principale. In uno studio iniziale, dal 2008, il gruppo ha mostrato che placche, globuli insolubili di una proteina chiamata β-amiloide, rovinato il cervello di cinque macachi che aveva consumato una formula arricchita di piombo come infanti. I ricercatori hanno confrontato i tessuti cerebrali preservati da quei macachi, sacrificati nel 2003 all'età di 23 anni in un laboratorio del National Institutes of Health, con quattro scimmie di età simile che avevano avuto formula senza piombo. Le placche amiloidi assomigliano da vicino a quelle del cervello di adulti con malattia di Alzheimer che si ritiene contribuiscano alla demenza.

Ora, il team di Zawia ha utilizzato campioni di cervello degli stessi cinque macachi che hanno ricevuto una formula arricchita di piombo per trovare prove evidenti di un altro cambiamento strutturale fortemente legato all'Alzheimer: i grovigli di proteina tau. Non è chiaro come, o anche se, questi grovigli promuovono la demenza, ma quando le proteine ​​tau si decompongono in fili accartocciati all'interno di un neurone, il sistema vitale di trasporto della cellula può bloccarsi. I ricercatori hanno analizzato i tessuti della corteccia frontale per dimostrare che le scimmie esposte al piombo avevano una proteina tau tre volte più irregolare nelle loro cellule cerebrali rispetto alle scimmie che avevano bevuto la normale formula da neonati. Inoltre, le istruzioni genetiche che assemblano le proteine ​​tau sono state alterate, suggerendo che l'esposizione anticipata al piombo ha riprogrammato epigeneticamente il DNA delle scimmie .

"Questa è una prova molto forte che l'esposizione [al piombo] precoce può determinare cosa succede nella vecchiaia", afferma Zawia, dell'Università di Rhode Island, Kingston. I risultati della squadra appaiono nel numero di dicembre di Neurotoxicology .

Le fisiologie cerebrali di macachi e umani sono abbastanza vicine che i ricercatori della demenza dovrebbero prestare attenzione ai risultati, afferma il neuroscienziato Marc Weisskopf della Harvard School of Public Health di Boston. "Questo studio aggiunge un altro tassello importante a questo legame tra esposizione al piombo nella prima età e patologia simile al morbo di Alzheimer".

Mentre Weisskopf afferma di essere "incuriosito" dal fatto che i ricercatori potrebbero trovare macachi che hanno vissuto una vita piena dopo l'esposizione al piombo, è prudente. "Per quanto posso dire, c'è solo un gruppo che sta mettendo fuori questa storia", dice. "Ci piacerebbe vedere che questo è replicabile, ma è difficile. È solo uno studio difficile aspettare così tanto e avere quel tipo di dati. "

Comprendere come il piombo possa interferire con le istruzioni del DNA per promuovere la degenerazione del cervello più avanti nella vita richiederà molto più lavoro, aggiunge Weisskopf. La correlazione dell'esposizione al piombo dei neonati umani a una malattia che non si manifesta fino a quando le persone hanno 60, 70 e 80 anni è impegnativa, dice.

Le attuali normative sui piombo negli Stati Uniti dovrebbero essere sufficienti a prevenire tali danni neurologici a lungo termine, ritiene Zawia. Tuttavia, i bambini in molti altri paesi affrontano ancora questo rischio, così come gli adulti negli Stati Uniti che sono cresciuti in aree densamente popolate molto più contaminate dal piombo. "Questo studio è un buon indicatore per non dimenticare le persone che sono state esposte in passato prima della [principale] consapevolezza e regolamentazione", afferma. "Il loro rischio [di sviluppare demenza] potrebbe essere aumentato."

* Correzione, 10 dicembre, 12:40 pm: Questo oggetto è stato aggiornato. La frase originale, "Mentre Weisskopf dice di essere 'incuriosito' che i ricercatori possano trovare macachi che hanno un'esposizione permanente al piombo ..." è stato cambiato in "Mentre Weisskopf dice di essere" incuriosito "che i ricercatori potrebbero trovare macachi che vivevano un piena vita dopo l'esposizione al piombo infantile .... "

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