Rimane la minaccia di Sumatra Tsunami

Leggendo gli tsunami di Sumatra. Strati di sabbia depositati in un vicino

SAN FRANCISCO, CALIFORNIA- Un grande terremoto in mare aperto, come quello che ha ucciso centinaia di migliaia quando ha colpito la costa indonesiana di Sumatra nel dicembre 2004, sembrerebbe offrire una piccola misura di conforto ai sopravvissuti: la faglia tettonica offshore che ha causato il temblore dovrebbe richiedere molti secoli per ricaricarsi. Ora, sembra che un tale ottimismo sia ingiustificato. Tre oratori qui alla riunione autunnale della American Geophysical Union all'inizio di questo mese hanno avvertito che la costa dell'Oceano Indiano nel nord di Sumatra potrebbe subire un altro disastro da tsunami in soli 60 anni.

Quelle notizie che fanno riflettere sono venute da tre discorsi dei paleosismologi, ricercatori che hanno letteralmente scavato documenti su terremoti e tsunami del passato, associati all'Osservatorio della Terra dell'Università di Nanyang. Charles Rubin, Kerry Sieh, Jessica Pilarczyk e i loro colleghi hanno letto le storie millenarie degli tsunami del passato in tre tipi di documenti geologici e hanno determinato l'età di ogni tsunami registrato utilizzando la datazione al carbonio-14 radioattiva.

Il record più recente è stato trovato in una grotta situata a 200 metri dalla costa attuale. Solo l'ondata dell'entroterra di vasta portata di uno tsunami può trasportare sabbia in questa grotta, dove può quindi essere depositata strato dopo strato, lo tsunami causato dallo tsunami. Abbastanza convenientemente per i ricercatori, i depositi di tsunami in questa grotta sono delimitati da strati scuri di guano depositati tra tsunami dai pipistrelli residenti nella grotta. Altri documenti sono stati recuperati dai depositi di tsunami nelle zone umide costiere e esposti a erosione delle scogliere marine.

Presi insieme, i nuovi documenti dipingono un quadro sconcertante di ricadute di tsunami altamente imprevedibili. Due tsunami hanno colpito la costa settentrionale di Sumatra in rapida successione circa 600 anni prima dello tsunami del 2004. Precedenti datazioni più precise di corallo sollevate da terremoti offshore in quel periodo mostrano che l'intervallo tra i due tsunami era di soli 60 anni circa. Eppure il record della caverna manca di tsunami in un intervallo di 1900 anni tra circa 5400 anni fa - quando fu deposto un grosso deposito di tsunami - e circa 3300 anni fa. Poi, circa cinque tsunami minori, a giudicare dallo spessore dei loro depositi, sono entrati nella grotta nei successivi 500 anni. "La conclusione di base, quindi, sembra essere che i grandi tsunami variano in ricorrenza [tempo], da soli 60 anni a circa 2000 anni", scrive Sieh in una e-mail.

"Sembra che Madre Natura abbia questo comportamento capriccioso", afferma il sismologo Emile Okal della Northwestern University di Evanston, Illinois, che non è stato coinvolto nel lavoro. "Potremmo fare qualcosa per i prossimi 50 o 100 anni. Questo è al tempo stesso intrigante e alquanto terrificante. "Capire come una singola faglia offshore possa rompersi - forse in una sequenza di segmenti diversi - per produrre una storia così variegata di tsunami richiederà molti altri dischi come quello nella caverna guana.

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