Rosetta si sveglia e si prepara a inseguire la cometa

Rosetta si sveglia e si prepara a inseguire la cometa

La sonda europea di ricerca di comete, Rosetta, è di nuovo operativa e funzionante ancora una volta dopo essersi risvegliata con successo da un sonno di 2,5 anni e ha segnalato ansiosi controllori sul terreno. Il veicolo spaziale era stato messo in letargo durante la parte più lontana del suo viaggio di 10 anni all'inseguimento della cometa 67 P / Churyumov-Gerasimenko perché la luce del sole era troppo debole per mantenere in funzione i suoi sistemi a energia solare. Addormentandosi in un giro di stabilizzazione lento, Rosetta non ha potuto ricevere segnali da terra, quindi c'era il rischio che qualche problema potesse impedirgli di rispondere alla sua sveglia programmata alle 10:00 GMT di questa mattina. Anche allora, prima che le notizie raggiungessero la Terra, c'erano molti processi da raggiungere: i riscaldatori della nave spaziale avrebbero dovuto riscaldare i suoi sistemi, i suoi startrackers avrebbero trovato una soluzione, i booster fermare la rotazione, i pannelli solari girare verso il sole e, infine, le sue comunicazioni l'antenna dovrebbe puntare sulla Terra.

Non è stato fino alle 18,18 GMT di oggi che il segnale è stato rilevato dalle stazioni di terra della NASA a Goldstone, in California, e da Canberra in Australia, e trasmesso al centro di controllo dell'Agenzia spaziale europea (ESA) a Darmstadt in Germania. "Questa era una sveglia per non colpire il sonnellino, e dopo un giorno di tensione siamo assolutamente lieti di avere la nostra navetta spaziale sveglia e di nuovo online", ha dichiarato Fred Jansen, responsabile della missione Rosetta dell'ESA.

Rosetta è ancora a circa 9 milioni di chilometri dalla cometa. Mentre si chiude con esso nei prossimi mesi, tutti i suoi sistemi e strumenti saranno controllati e convalidati. Per entrare nell'orbita giusta per inseguire la cometa, la navicella ha percorso 6,2 miliardi di chilometri attorno al sistema solare, ha ricevuto una spinta facendo oscillare i pianeti oltre i quattro volte, ha avuto incontri ravvicinati con due asteroidi e dormito negli ultimi 957 giorni.

Le osservazioni scientifiche inizieranno sul serio a maggio, in seguito a una manovra per sincronizzare l'orbita di Rosetta con quella della cometa 67 P. La navicella sta tentando di fare qualcosa mai fatto prima: raggiungere una cometa mentre avanza verso il sole e entrare in orbita intorno ad esso, prendendo ogni sorta di misure quando i raggi del sole e il vento solare iniziano a riscaldarlo e a soffiare via il materiale nella coda caratteristica di una cometa.

Le precedenti missioni di cometa, come Giotto dell'ESA e Stardust della NASA, sono state brevi avventure, catturando alcune ore nella vita di una cometa mentre passava. Rosetta correrà con la sua cometa per più di 18 mesi, proprio attraverso il suo approccio ravvicinato al sole o al perielio. Le missioni precedenti erano istantanee, afferma Gerhard Schwehm, ex scienziato del progetto e mission manager di Rosetta; Rosetta è "un film in piena regola".

Con l'avvicinarsi dell'astronave durante l'estate, vari strumenti inizieranno a funzionare: telecamere e spettrometri a varie lunghezze d'onda, spettrometri di massa, analizzatori chimici e strumenti sonori. Chris Carr dell'Imperial College di Londra, il principale investigatore di una suite di strumenti chiamata Rosetta Plasma Consortium, dice che spera che il loro possa essere il primo sulla navicella a rilevare effettivamente la cometa mentre il vento solare comincia a soffiare gas dalla sua superficie e il sole la luce ultravioletta lo ionizza, lasciando una scia di plasma.

Quando la cometa si avvicina al sole e viene riscaldata sempre di più, produrrà un'atmosfera complessa e dinamica di gas, polvere e plasma chiamata coma, piena di esplosioni e getti. "Avremo una storia completa dell'evoluzione temporale dell'ambiente plasma [67 P]. Il plasma di una cometa è completamente diverso da quello di un pianeta ", afferma Carr.

A novembre, potenzialmente, la parte più difficile della missione avrà luogo quando Rosetta invierà un lander chiamato Philae sulla superficie della cometa. Una volta che tocca, il lander spara un arpione nella cometa per tenerlo in posizione; la stessa cometa non fornisce abbastanza gravità. Il lander ha la capacità di estrarre un campione di materiale da diversi centimetri al di sotto della superficie della cometa. Questo ha un enorme interesse per i ricercatori perché le comete, che formano e vivono la maggior parte della loro vita nelle zone più esterne del sistema solare, sono reliquie intatte delle cose di cui erano originariamente fatti i pianeti. L'acquisizione di parte di questo materiale aiuterà gli scienziati a comprendere la natura dei pianeti che vediamo oggi.

Aiuterà anche a rispondere a domande su come le comete potrebbero aver influenzato l'evoluzione del nostro pianeta. La Terra sembra avere più acqua di quanto i modelli suggerirebbero, e una teoria è che all'inizio della sua vita le comete piovevano sulla sua superficie, depositando acqua. Il lander di Rosetta ha la capacità di misurare l'abbondanza relativa dell'idrogeno e il suo isotopo deuterio nell'acqua della cometa. Se quel rapporto isotopico è simile a quello nell'acqua sulla Terra, sosterrà l'idea che le comete mettano l'acqua lì. Alcuni ricercatori credono anche che le comete abbiano seminato la Terra con composti organici che in seguito hanno prodotto la vita. Il lander cercherà molecole organiche così complesse.

Carr dice che molti hanno lavorato a questo progetto per decenni. All'inizio, "sembrava così lontano", dice. "Non avrei mai pensato che questo giorno sarebbe arrivato."

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