ScienceShot: Meet the Giant Platypus

ScienceShot: Meet the Giant Platypus

Una leggenda indigena australiana sostiene che il primo ornitorinco fosse la strana progenie di un'anatra di nome Tharalkoo e un topo. In un cenno al racconto, i ricercatori hanno nominato una specie di ornitorinco gigante recentemente identificata Obdurodon tharalkooschild . Tutto ciò che è stato scoperto della creatura era un dente singolo in un sito nel Queensland, stimato tra i 5 ei 15 milioni di anni. Il molare (in alto a destra) mostra un'usura che indica che l'ornitorinco probabilmente ha schiacciato prede a guscio duro, come le tartarughe (in alto a sinistra), anch'esse fossilizzate nel sito. Gli ornitorinco adulti moderni non hanno denti, ma i loro antenati lo hanno fatto. Basandosi su un confronto tra le dimensioni del molare e i denti di altri ornitorinchi estinti, la squadra riporta oggi nel Journal of Vertebrate Paleontology quella O. tharalkooschild era probabilmente lungo circa un metro, più grande di qualsiasi altro ornitorinco e due volte più grande della specie viva oggi . Trovare una nuova specie di ornitorinco è stata una sorpresa: in precedenza, i ricercatori hanno pensato che le creature avessero un solo ramo sul loro albero genealogico, con non più di una specie distinta viva in qualsiasi momento. Nonostante il suo omonimo di origine, il nuovo ornitorinco è un cugino della stirpe di ornitorinchi relativamente piccoli che ha portato al mash-up dei mammiferi d'anatra di oggi, probabilmente uno dei tanti in un ramo laterale ormai estinto di ornitorinchi giganti.

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