Scienziati risolvono il mistero di "Pompei cinese"

Tutto rotto. Un modello distintivo di cracking in 120

Gli scienziati si sono a lungo meravigliati dei fossili perfettamente conservati rinvenuti dagli antichi sedimenti lacustri nella Cina nordorientale. Le prime creature - tra cui pesci, uccelli, piccoli dinosauri e mammiferi - sfoggiano ancora i contorni di muscoli, pelle e piume grazie alla cenere vulcanica a grana fine che ricopriva le carcasse e quindi si induriva nella roccia. Ora, nuove analisi dei resti mostrano che il materiale che ha seppellito gli animali li ha anche uccisi, travolgendoli in una nuvola di cenere calda simile a quella che distrusse la città romana di Pompei quasi 2000 anni fa.

I cosiddetti fossili di Jehol, che prendono il nome da una terra mitica del folklore cinese, risalgono a 120 milioni e 130 milioni di anni fa e sono degni di nota in molti modi. Oltre alla loro notevole conservazione, che ha anche salvato tracce di strutture delicate come le vesciche aeree nel pesce, i ricercatori hanno spesso trovato una giustapposizione inaspettata di creature nello stesso strato di sedimenti antichi del lago. Piccoli dinosauri come psittacosaurus e uccelli come Confuciusornis giacciono accanto al pesce, per esempio. Gli scienziati hanno a lungo ipotizzato che questo strano miscuglio fosse un segno di una catastrofe di massa, dice Baoyu Jiang, sedimentologo presso l'Università di Nanjing in Cina, ma non erano sicuri di come sarebbe potuto accadere. Anche un mistero, nota, è come le carcasse relativamente intatte degli animali terrestri - specialmente quelle degli uccelli, i cui resti in genere galleggiano e siano fragili a causa delle loro ossa leggere - finiscano intatte sul fondo di un lago.

Ora, Jiang e i suoi colleghi hanno dato un'occhiata più da vicino ai fossili di Jehol - letteralmente. I ricercatori hanno da tempo notato che i resti dei tessuti molli erano spesso rivestiti in uno strato sottile e scuro ricco di carbonio. Ma il team ha scoperto che al microscopio, le cellule nei tessuti di fossili di diversi siti erano state aperte e avevano un aspetto simile al carbone. Inoltre, le superfici delle ossa spesso mostravano un tipo distinto di fessure che si vedono solo quando una creatura vivente o appena morta viene esposta a un calore intenso, dice Jiang. Le posture dei fossili di Jehol, con muscoli e tendini contratti, sono anche un indizio del fatto che le carcasse sono state esposte a calore estremo. Ma i fossili di pesci non sembrano mostrare questo danno legato al calore.

Nel complesso, le prove suggeriscono che gli animali terrestri sepolti negli antichi laghi cinesi furono uccisi da una nuvola calda di cenere vulcanica che poi li ha spazzati nel lago, i ricercatori riferiscono oggi Comunicazioni della natura . Quella che ora è la Cina nord-orientale era piena di attività vulcanica all'epoca, dice Jiang. Sebbene sia possibile che gli uccelli volanti siano stati sopraffatti da gas vulcanici tossici e caduti direttamente negli antichi laghi, ciò non spiega come gli altri animali non acquatici siano arrivati ​​lì, dice. Non è probabile che le carcasse siano state trasportate nei laghi dai torrenti, spiega Jiang, perché ciò avrebbe danneggiato i resti. Inoltre, osserva, i fossili sarebbero stati circondati da limo o fango piuttosto che da cenere vulcanica a grana fine. Sebbene gli scienziati avessero precedentemente notato che i fossili di Jehol erano circondati da minuscoli frammenti di roccia vulcanica, non avevano collegato la cenere alla morte delle creature; avevano solo suggerito che il materiale a grana fine piovesse casualmente per coprire un normale accumulo di creature morte sul fondo del lago, dice Jiang.

Le prove scoperte da Jiang e dai suoi colleghi "sono molto convincenti", afferma Janet Monge, antropologa del Museo di archeologia e antropologia dell'Università della Pennsylvania che ha studiato le rovine umane rinvenute a Pompei. I fossili cinesi "hanno un tipo di frattura molto particolare, un classico esempio di cedimento osseo associato a calore estremo", osserva. "Non ho mai visto nulla di simile fuori da Pompei."

Studi precedenti hanno suggerito che la nube di cenere vulcanica che soffocò la città romana di Pompei nel 79 C.E. era probabilmente di circa 400 ° C. Ma il danno termico alle ossa dei fossili cinesi è superficiale rispetto a quello visto nelle rovine umane rinvenute a Pompei, dice Antoine Pierre-Olivier, paleontologo presso l'Istituto di scienze evolutive di Montpellier in Francia. Pertanto, suggerisce, la nube di cenere che ha condannato il biota di Jehol era probabilmente notevolmente più fredda, forse tra 200 ° C e 300 ° C.

La notevole conservazione dei fossili di Jehol deriva da "una perfetta combinazione di fattori", dice Pierre-Olivier, forse perché i laghi dove le carcasse sono finiti erano relativamente lontani dalle antiche eruzioni soffocanti dalla regione. Poiché la nube di cenere era relativamente fredda, non avrebbe incenerito gli animali terrestri catturati sul suo percorso, e la sua velocità ragionevolmente bassa avrebbe permesso alle carcasse di essere trasportate e preservate intatte. Una nube di cenere estremamente calda e turbolenta vicino a un'eruzione, d'altra parte, avrebbe lasciato pochi, se non nessuno, fossili dietro.

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