Sesso e la singola sabbia delle pulci

La pulce di sabbia Tunga penetrans, qui in un microscopio a scansione elettronica molti giorni dopo aver penetrato la pelle. L'apertura addominale sporge a destra.

Dove, esattamente, la pulce di sabbia fa sesso? Sul terreno polveroso, dove trascorre la prima metà della sua vita? O già annidato nel suo ospite - come in un piede umano - dove può succhiare il sangue di cui ha bisogno per nutrire le sue uova? La risposta a questa domanda, che ha per lungo tempo sconcertato entomologi e esperti di salute tropicale, sembra essere quest'ultima. Un nuovo studio, in cui un ricercatore fa crescere una pulce di sabbia nella sua pelle, conclude che i parassiti molto probabilmente si copulano quando le femmine sono già dentro i loro ospiti.

Tunga penetrans , conosciuta anche come pulce del pulcino, pulce di sabbia, chigoe, jigger, nigua, pique o bicho de pé, è diffusa nei Caraibi, in Sud America e nell'Africa sub-sahariana. La femmina immatura scava permanentemente nella pelle di un ospite a sangue caldo - attacca anche cani, ratti, bovini e altri mammiferi - dove oltre 2 settimane si gonfia fino a molte volte le sue dimensioni originali, raggiungendo un diametro fino a 10 mm . Attraverso una piccola apertura all'estremità del cono addominale, l'insetto respira, defeca ed espelle le uova. La femmina muore solitamente dopo 4-6 settimane, ancora incastrata nella pelle.

Originario dei Caraibi, le pulci di sabbia infettarono gli uomini dell'equipaggio che navigavano con Colombo sul fiume Santa Maria dopo che furono naufragati su Haiti. Loro e altri hanno riportato il parassita nel Vecchio Mondo, dove alla fine è diventato endemico in tutta l'Africa sub-sahariana. Ancora oggi è un clandestino occasionale, che si presenta nelle cliniche di viaggio europee e nordamericane ai piedi di turisti che sono andati a piedi nudi sulle spiagge tropicali.

Per le persone che vivono in regioni infestate, tuttavia, la pulce è un serio problema di salute pubblica. Ciò che inizia come un pallido cerchio nella pelle diventa rosso e poi nero, diventando doloroso, prurito e spesso infetto, una condizione chiamata tungiasi. Una pulce sembra attrarre gli altri e le persone possono esserlo infestato da dozzine in una volta . L'infezione rende difficile per le persone camminare e può portare a piedi deformati in modo permanente. Non c'è trattamento farmacologico; l'unico modo per liberarsi dei parassiti è scavarli. Le persone spesso usano strumenti non sterili per fare questo, causando altre infezioni, incluso il tetano. La tungiasi colpisce i più poveri tra i poveri, dice Jörg Heukelbach, che studia la malattia all'Università Federale di Ceará, a Fortaleza, in Brasile, e viene trascurato - e spesso non riconosciuto - persino dai funzionari sanitari nelle regioni endemiche.

Marlene Thielecke, un dottorato di ricerca Studente alla Charité University Medicine di Berlino, studiava modi per prevenire l'infezione da tungosi in Madagascar quando si accorse che lei stessa ospitava una pulce. Poiché parte del suo lavoro consisteva nel valutare e registrare le fasi di sviluppo delle pulci di sabbia nei piedi dei contadini locali, afferma: "Ho pensato che potrebbe essere interessante" osservarne uno ai suoi piedi. Così ha iniziato a fare regolarmente fotografie e video per tenere traccia di quello che è successo.

All'inizio, la pulce non disturbò Thielecke e notò che sembrava crescere normalmente. Ma presto si rese conto che non stava deponendo le uova, insolite per una pulce incastonata e altrimenti apparentemente matura. Ha anche vissuto molto più a lungo del solito; dopo 2 mesi, stava ancora espellendo regolarmente liquido dall'addome, un segno che era ancora vivo, ma ancora senza uova. A quel punto, dice Thielecke, il punto era prurito, doloroso e le impediva di camminare normalmente. "Ho iniziato a sentirmi a disagio" per aver lasciato tutto così a lungo, dice, così l'ha estratta.

Mesi dopo, a Berlino, ha parlato delle osservazioni con il suo supervisore al Charité, esperto di tungiasi Hermann Feldmeier. La mancanza di uova e la vita insolitamente lunga della pulce di Thielecke erano probabilmente perché non era mai stato fertilizzato , i ricercatori concludono in un articolo pubblicato questo mese a Medicina di viaggio e malattie infettive . Appena ha trovato la pulce, Thielecke ha cominciato a indossare calze e scarpe chiuse per impedire ad altre pulci di entrare. ("Uno era abbastanza", dice.) Lei e Feldmeier pensano che forse la pulce è vissuta così a lungo perché si trovava in una sorta di "stato di attesa" evolutivo, aspettandosi che un maschio la trovasse e fertilizzasse le sue uova mature.

Il fatto che la sua pulce fosse apparentemente vergine suggerisce una risposta al vecchio enigma sul fatto che le pulci siano fecondate prima o dopo la loro incorporazione. Più di un secolo fa, i ricercatori hanno riferito di osservare le pulci maschili che si accoppiano con femmine non sposate; altri hanno sostenuto che è più probabile che le femmine prima incorporino, poi siano fecondate da maschi che trovano un mammifero infetto e si accoppiano con femmine incastrate attraverso la sua apertura addominale. (I maschi non si incastrano nella pelle.) Ciò avrebbe un senso evolutivo, dice Feldmeier. Poiché le femmine tendono ad inserirsi in gruppi, ogni maschio che arriva avrà la possibilità di accoppiarsi con più femmine, e un gruppo di femmine avrà una maggiore probabilità di essere trovato da un maschio piuttosto che da uno solo.

L'intuizione della vita sessuale delle pulci non ha implicazioni immediate per combattere la tungiasi in aree dove è endemica. Ma potrebbe aiutare i medici a riconoscere il parassita nei viaggiatori che tornano a casa con una pulce. I medici dovrebbero essere consapevoli che le singole pulci "non si sviluppano necessariamente normalmente" e possono vivere più a lungo di quanto prevedano i libri di testo, afferma Feldmeier.

E sebbene la singola osservazione non provi che le femmine sono sempre fecondate dopo l'incorporamento, "è molto interessante", dice Ingela Krantz, professore emerito di epidemiologia delle malattie infettive all'Università Umeå in Svezia. "Questo è il tipo di conoscenza che di solito salti perché dici" le pulci di sabbia, sono una seccatura, li trattiamo ". Ma iniziare dall'inizio e cercare di capire questi strani parassiti è importante."

Per un'altra storia isterica di un ricercatore infettato dall'organismo che studia, vedi " Invasione delle zecche narice “.

Loading ..

Recent Posts

Loading ..