Strade e alluvioni aiutano la diffusione della peste

Diffusione della peste I ricercatori hanno usato un nuovo approccio per mappare come la malattia si è diffusa in tutta la Cina.

Tosse e starnuti possono diffondere malattie, ma le vie di trasporto e i climi umidi possono aiutare a diffondere la peste. Questa è la conclusione di un nuovo studio che utilizza un nuovo approccio analitico per tracciare il modo in cui un'epidemia di peste si è spostata attraverso la Cina a partire dalla metà del XIX secolo. I risultati indicano quali fattori ambientali e sociali sono più importanti per la trasmissione della peste e potrebbero aiutare gli scienziati a perfezionare le misure di controllo della malattia in futuro.

Meglio conosciuta come la causa della peste nera - l'epidemia che ha devastato l'Asia, l'Europa e il Medio Oriente nel XIV secolo - la peste è una malattia aggressiva e mortale causata dal batterio Yersinia pestis . La peste ha causato finora tre pandemie, che insieme hanno ucciso circa 200 milioni di persone. La malattia, tipicamente diffusa da pulci che trasportano i batteri e può infettare esseri umani o piccoli roditori, come i ratti, rimane una minaccia, con focolai minori ancora diffusi in Africa, nelle Americhe e in Asia.

Fino ad ora, gli studi sui movimenti della peste si sono tipicamente focalizzati sullo sviluppo locale dell'infezione nel tempo, piuttosto che sulle condizioni sociali e ambientali che consentono ai batteri di saltare tra località geografiche a volte lontane. Nel nuovo studio, i ricercatori cinesi e norvegesi hanno affrontato questo problema irrisolto. Armati di dettagliati documenti storici cinesi, hanno costruito un modello che tracciava l'origine e la diffusione geografica della terza pandemia di peste, che uccise almeno 10 milioni di persone tra il 1855 e il 1959.

I ricercatori sono stati in grado di ricostruire le rotte di trasmissione della peste attraverso la Cina , riferiscono online oggi nel Atti della Royal Society B . Dopo un'epidemia iniziale nello Yunnan, la malattia è progredita in tre fasi. La prima e la terza iniziavano con eventi di trasmissione locali, con nuovi focolai che si avvicinavano a quelli vecchi, ma la seconda sembra essere iniziata quando i batteri hanno fatto salti a lunga distanza verso le aree del nord e sud-est del paese, a centinaia di chilometri di distanza da Yunnan. Il team ha notato che la peste tendeva a diffondersi lungo le linee di trasporto stabilite, come le strade principali, i fiumi e le coste, e si muoveva più velocemente su queste rotte. Inoltre, forti piogge e inondazioni hanno aumentato la velocità con cui la peste ha raggiunto nuove aree. I ricercatori ritengono che tali inondazioni possano aver costretto le persone - e i roditori - a muoversi portando con sé la malattia.

Il co-autore Nils Stenseth, un biologo dell'Università di Oslo, afferma che queste scoperte potrebbero avere implicazioni per le future misure di controllo delle malattie, soprattutto perché le odierne malattie pandemiche potrebbero diffondersi più rapidamente che mai sulle nostre rapide reti globali di trasporto. Il cambiamento climatico potrebbe anche aumentare il tipo di eventi di inondazioni che hanno facilitato la diffusione della peste in passato. Zhibin Zhang, ecologista presso l'Istituto di zoologia della Accademia cinese delle scienze di Pechino e coautore del documento, afferma che in caso di epidemia di peste, "dovrebbero essere prese misure di monitoraggio e prevenzione nelle regioni in cui si registra un evidente aumento di eventi di precipitazioni o alluvioni e con stretti collegamenti di trasporto con centri di peste. "

Herwig Leirs, un biologo dell'Università di Anversa in Belgio che non è stato coinvolto nella ricerca, raccomanda lo studio per il suo uso di documenti storici insolitamente dettagliati. L'approccio dei ricercatori per stimare la velocità con cui l'infezione si diffonde in condizioni diverse è nuovo, dice, e potrebbe consentire una migliore identificazione dei salti a lunga distanza nelle infezioni. Viveka Vadyvaloo, un'esperta di peste bubbonica alla Washington State University, Pullman, che non è stata coinvolta nello studio, concorda, definendo il documento "di forte impatto" per fornire prove chiare sulla sospetta relazione tra fattori climatici e sociali e la diffusione della malattia . Benché sia ​​d'accordo sul fatto che una comprensione delle vie di trasmissione della piaga possa aiutare a limitare la diffusione della malattia, avverte anche che "la necessità di [una] migliore comprensione di come la peste viene mantenuta tra le pandemie e di ciò che scatena la ricomparsa della peste è ugualmente importante."

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