Un tumore di cane di 11.000 anni

Cancro canino. Whisky, un cane randagio a Messina, in Italia, ha un tumore venereo trasmissibile canino.

Secondo una nuova analisi, un cancro trasmesso sessualmente si è diffuso da cane a cane per 11.000 anni. E oggi, ogni caso del cancro - noto come tumore venereo trasmissibile canino (CTVT) - conserva ancora le firme genetiche del suo primo ospite. Questo sta dando ai ricercatori una visione della biologia dei primi cani addomesticati e una visione di come un cancro può evolversi in periodi così lunghi.

"Questo è sicuramente eccitante", afferma la genetista del cancro Elaine Ostrander degli Stati Uniti National Institutes of Health a Bethesda, nel Maryland, che non è stata coinvolta nella ricerca. "I cani si sono propagati e hanno lavorato come babysitter e si sono presi cura di questa linea cellulare per migliaia di anni, e ora abbiamo l'opportunità di studiarla".

Nel 2006, i ricercatori hanno scoperto che, a differenza della maggior parte dei tumori, CTVT non nasce da mutazioni in un singolo animale; piuttosto, si diffonde da cane a cane , principalmente tra le popolazioni di cani selvatici nei climi tropicali. Durante il rapporto sessuale tra cani, le cellule tumorali vengono trascinate da un animale che salta al compagno, dove iniziano a formare un nuovo tumore, più spesso sui genitali. Nella maggior parte dei casi, la chemioterapia è efficace, ma questo non è vero per l'unico altro cancro trasmissibile conosciuto: diavolo malattia del tumore facciale (DFTD), che sta devastando i diavoli della Tasmania in Australia . Il DFTD si diffonde quando gli animali feroci si mordono a vicenda uccidendo i demoni della Tasmania entro pochi mesi e causando un declino della popolazione del 70%. Le ricerche sul CTVT, sperano gli scienziati, porteranno a modi per fermare o rallentare la diffusione di DFTD.

Lo studio CTVT del 2006 ha mostrato, in base alle differenze genetiche tra una manciata di tumori, che il cancro aveva saltato da un animale all'altro per almeno 200 anni, ma probabilmente molto più a lungo. Ora che la tecnologia genetica più avanzata è disponibile, la genetista Elizabeth Murchison dell'Università di Cambridge, nel Regno Unito, desiderava una tempistica più specifica per l'emergenza del cancro. Così lei e i suoi colleghi hanno sequenziato i genomi di due CTVT, raccolti da cani in Australia e Brasile. Hanno scoperto che, rispetto al normale genoma del cane, il cancro contiene più di 2 milioni di mutazioni, molto più di qualsiasi altro cancro umano conosciuto. "Sono rimasto sorpreso dall'enorme numero di mutazioni che abbiamo trovato", afferma Murchison. "Uno su due geni porta una mutazione che cambia la proteina che codifica."

Usando le conoscenze precedenti circa il tasso medio di mutazione all'anno per determinati geni, gli scienziati sono stati in grado di dedurne il cancro è esistito per circa 11.368 anni , riferiscono online oggi a Scienza . Sono stati anche in grado di individuare i geni che hanno avuto origine nella prima ospite del cancro, quando probabilmente è sorto attraverso mutazioni. I geni di questo cane originale, hanno concluso, suggeriscono che aveva una pelliccia corta e scura e un corpo che assomigliava ai malamuti dell'Alaska di oggi. La genetica non è stata in grado di determinare se il cane fosse maschio o femmina o dove vivesse, ma il suo genoma mostrava segni di consanguineità, un potenziale indizio su come il tumore è iniziato.

"Se questo cane fosse inbred, forse si trovava in una popolazione complessiva molto embrionale", dice Murchison. "Se è così, quello potrebbe essere stato un ambiente che è stato particolarmente favorevole per l'emergere di un cancro trasmissibile."

La maggior parte dei tumori non può diffondersi tra individui perché il sistema immunitario del potenziale ricevente rileva che le cellule tumorali sono estranee e le uccide. Nelle popolazioni di razza pura, questo potrebbe non essere il caso perché gli individui sono più simili geneticamente, consentendo a un cancro di diventare trasmissibile. Una volta che il tumore si è evoluto all'interno di host multipli simili, potrebbe aver sviluppato mutazioni genetiche che le hanno permesso di prosperare in una popolazione ancora più ampia, afferma Murchison. Il tumore probabilmente non si è diffuso da una popolazione isolata al resto del mondo fino a circa 500 anni fa, ha scoperto il suo team.

La nuova ricerca "prepara le basi per il lavoro futuro su quali proprietà dei tumori e degli ospiti permettono a questi tumori di propagarsi", dice Ostrander. Anche se oggi non ci sono casi di tumori trasmissibili negli esseri umani, capire come emergono potrebbe contribuire a garantire che rimanga tale, dice.

* Correzione, 23 gennaio, 15:37: La didascalia e il credito non erano corretti; ora sono stati riparati.

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