Una cura calmante per l'autismo?

Calmati. Un popolare farmaco per la pressione del sangue calma i neuroni iperattivi (inseriti nella freccia) nell'ippocampo di un modello di ratto autistico.

Un popolare farmaco per la pressione del sangue sembra anche ridurre lo stress di essere nato e frenare i sintomi dell'autismo nei roditori. Anche se i critici dicono che i risultati potrebbero non essere applicabili alle persone, il lavoro potrebbe rivelare nuove comprensioni - e trattamenti - per il complesso disordine dello sviluppo neurologico.

I nostri cervelli sono naturalmente iperattivi in ​​utero, almeno secondo gli studi sui roditori. Alti livelli di cloruro all'interno dei neuroni mantengono queste cellule ronzanti con attività elettrica, che può favorire un rapido sviluppo e crescita cerebrale, dice Yehezkel Ben-Ari, neuroscienziato presso l'Istituto di ricerca biomedica INSERM Mediterranean Institute of Neurobiology a Marsiglia, in Francia, e direttore esecutivo di Neurochlore, un'azienda che sviluppa trattamenti per i disturbi dello sviluppo. Durante il travaglio, tuttavia, il rilascio di un ormone chiamato ossitocina causa la caduta dei livelli di ioni cloruro nelle cellule, calmando questi neuroni. Questo, a sua volta, sembra aiutare i bambini ad affrontare lo stress del parto, suggerisce Ben-Ari.

Poiché le complicazioni durante il travaglio sono state associate a tassi più elevati di autismo, Ben-Ari e i suoi colleghi ipotizzano che questo interruttore protettivo possa non verificarsi per i bambini che sviluppano il disturbo. Il team ha testato la sua ipotesi in due diversi modelli di autismo per roditori. Un gruppo di topi aveva la più comune mutazione genetica associata al disturbo umano - è visto nel 2% -6% delle persone con autismo - mentre un gruppo di ratti è stato esposto in utero a valproato di sodio, un farmaco per l'epilessia noto per aumentare significativamente il rischio di autismo nei bambini le cui madri prendono le medicine. Sebbene non ci sia modo di creare un animale veramente "autistico", questi topi e ratti presentano deficit sociali simili a quelli osservati nelle persone con questa condizione: alcuni non hanno interesse per i nuovi compagni, ad esempio, e non reagiscono, squittiscono in angoscia. tanto quando sono separati dalle loro madri.

Usando gli elettrodi per misurare il flusso di corrente dentro e fuori i neuroni dei feti di roditore in utero e dopo la loro nascita, i ricercatori hanno scoperto che i livelli di cloro erano superiori alla media nelle cellule cerebrali embrionali degli animali "autistici" e attraverso l'età adulta. I test EEG mostravano oscillazioni anormalmente grandi e potenti negli ippocampi dei roditori, dove le memorie sono processate e immagazzinate, suggerendo che l'attività cerebrale non veniva controllata adeguatamente. Ratti e topi normali, al contrario, avevano alti livelli di cloruro all'interno dei loro neuroni in utero, ma questi cadevano poco dopo il parto e la loro attività cerebrale sembrava normale.

Successivamente, il team ha testato se il bumetanide, un farmaco che blocca i canali di trasporto del cloro nei neuroni e viene frequentemente prescritto per l'ipertensione, potrebbe abbassare il cloruro e ripristinare la normale funzione neuronale nei roditori autistici. Nel 2012, il team ha condotto una piccola sperimentazione clinica con il farmaco, trovandolo comportamenti sociali moderatamente migliorati nei bambini con autismo lieve . Ben-Ari e i suoi colleghi hanno ricucito l'acqua da bere di topi e ratti gravidi con il bumetanide, quindi hanno misurato ancora una volta i livelli di cloruro neuronale e l'eccitabilità della loro prole prima e dopo la nascita. I livelli di cloro e l'attività cerebrale sono stati riportati a livelli approssimativamente normali in entrambi i gruppi , i ricercatori segnalano online oggi a Scienza . Inoltre, i topi autistici adulti trattati con il farmaco hanno ripreso comportamenti sociali più normali.

Ben-Ari ritiene che il nuovo lavoro sottolinea il valore degli studi clinici in corso sul bumetanide nei bambini che hanno già iniziato a mostrare sintomi di autismo. Non prevede che il farmaco verrà somministrato prenatale alle madri in gravidanza, tuttavia, poiché non vi è alcun modo per diagnosticare l'autismo nel grembo materno.

Altri rimangono cauti: poiché il cervello umano si sviluppa a ritmi molto diversi dai cervelli dei roditori - da 3 a 4 settimane di sviluppo nelle persone è equivalente a un giorno o meno nei topi, per esempio - le osservazioni della squadra potrebbero non reggere nell'autismo umano, osserva Emanuel DiCicco -Bloom, neuroscienziato della Robert Wood Johnson Medical School della Rutgers University a Piscataway, nel New Jersey.

Larry Young, neuroscienziato presso la Emory University di Atlanta, condivide la preoccupazione di DiCicco-Bloom che gli autori del nuovo studio sono troppo veloci per equiparare i modelli di roditori con gli umani, ma dice che è "molto eccitante" vedere prove che i segnali ormonali tra madre e il bambino durante la nascita può apportare modifiche ai circuiti cerebrali che durano a lungo.

Nel complesso, lo studio è "abbastanza impressionante", afferma DiCicco-Bloom. "Non penso che nessuno avrebbe previsto" che i livelli di cloro sarebbero stati anormalmente alti in entrambi i modelli di autismo, o che solo un trattamento con bumetanide prima della nascita potesse correggerli, dice, anche se non c'è modo di diagnosticare o trattare L'autismo prima della nascita negli esseri umani, dice, una serie di complicanze ostetriche sono state associate ad un più alto rischio di autismo e disabilità intellettiva. "Questo potrebbe essere uno dei meccanismi con cui si verifica", dice.

* Correzione, 6 febbraio, 3:55 pm: Questo oggetto è stato modificato per riflettere il fatto che sia i topi che i ratti sono stati utilizzati nei modelli di autismo.

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